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“We are a country that is not self-sustainable when it comes to food. We don’t even produce the food we consume the most… beans, corn, tomatoes, potatoes, onions, chayote,” said President Nayib Bukele in the national broadcast aired this Friday, July 5. He made these remarks during the segment addressing the price hike crisis for vegetables in El Salvador, which didn’t start last week, but since the third week of June.

With these words, he acknowledged that in this nation, which he has presided over for more than 5 years and one month, there is a problem with food production. In El Salvador, at least since October 2022, food prices have been rising faster than other products because it is a dependent country: a good part of what is consumed comes from outside our borders. Thus, local inflation is compounded by inflation from the countries of origin.

“If there are droughts, political conflicts, climate phenomena in other countries that affect production, if there are supply-side factors not only in production but also in distribution, it will directly hit us. We are too dependent on imports,” says economist Lorena Valle Cuéllar.

Present at the broadcast was Deputy Minister of Agriculture, graphic designer Óscar Domínguez, who merely announced the implementation of new agro-markets, where products would be offered at lower prices than in traditional markets. Bukele posed several questions about a comparative graph presented by the official but did not hold him accountable for what the ministry he leads (he’s in charge) is doing to boost production.

According to Luis Treminio, president of CAMPO, the president merely engaged in an act of “bullying” by threatening traders, particularly importers, that prices should start dropping by the next day (Saturday, June 6), or they would face consequences.

“What we can say to the president is that he should first ensure agricultural production. With decrees and threats, he will not achieve lower prices. The problem we have is structural,” comments Treminio.

Low Production as the Main Factor

Our country produces a small percentage of its food. This is especially severe with vegetables, which must be imported. About 80% of these come from Guatemala.

According to the “Annual Agricultural Statistics Yearbook El Salvador 2022-2023” from the Ministry of Agriculture and Livestock (Ministerio de Agricultura y Ganadería, MAG), in that cycle, our nation produced, for example, 170,000 quintals of potatoes. A small figure considering there are about 6.3 million inhabitants. This means less than three pounds of potatoes were produced per person in a whole year. The rest needs to be imported.

This trend applies to other vegetables, which can be detailed in the graph below. The lowest-produced vegetable is green beans, with just 1.29 pounds per inhabitant in the entire 2022-2023 cycle.

It’s obvious that dispensing with a logistics chain of transport, when a country is a producer of something, prices will be more affordable for the population. It was mentioned that Guatemala is the origin of 80% of the vegetables consumed in El Salvador.

Therefore, a Guatemalan pays much less than a Salvadoran for the same products. These are even of higher quality because they are fresher and have passed through fewer hands, according to David García and Rocael Méndez from the Red de Productores (Producers Network) in the department of San Marcos in the western part of the neighboring country.

El Diario de Hoy compared the prices of several products in both countries, taking into account the price monitoring reports from the ministries of Agriculture and Livestock. Both institutions do this with wholesale prices, at which large quantities are purchased from their two major urban supply centers, La Tiendona (El Salvador) and La Terminal (Guatemala).

For this study, the calculation was made by dividing the wholesale price by the verified unit to have the same measures for both countries. Therefore, the prices presented here are lower than what the final consumer pays.

Thus, it was found that in El Salvador, vegetables can be bought up to 69% more expensive, as in the case of green beans: they cost $1.33 per pound, while the same amount is purchased for $0.79 in Guatemala. The rest of the products can be seen in the graph below.

But El Salvador is also not sovereign regarding staple grains. For example, it needs more than 30 million quintals of corn to supply both people and animals. The forecast for the current agricultural cycle is 12.9 million, according to CAMPO. Therefore, imports must come from other markets, especially the United States.

In 2023, El Salvador was the country that imported the most corn per capita from the North American giant (the world’s largest producer) globally, 1.88 quintals per inhabitant.

No Clear Policies on Agriculture

In Nayib Bukele’s previous term, El Salvador lacked a clear policy on the subject. Four people occupied the position of Minister of Agriculture, and the previous period ended as this one began: without a head in the position.

Currently, Óscar Domínguez serves as the acting head. He was also the fifth person to hold the position of Deputy Minister in the past term. The agricultural producers’ sector suffers from this lack of continuity.

Luis Treminio, from CAMPO, also points to the little willingness to listen shown by Bukele’s administration, which is identical to his predecessors. For example, he insists that a “national agricultural policy” is needed to establish the parameters to follow regardless of the head or the government in power. For the union leader, it is also necessary to try to influence prices from the production side and take measures to incentivize it.

“We told the president back in March 2022 to exempt agricultural inputs from VAT and for the Legislative Assembly to establish a direct import mechanism from the State to have more accessible prices and, therefore, lower costs. He decided to ignore us. He even reduced the only direct aid provided, with a more scarce agricultural card than the agricultural package,” he says.

EDH: https://www.elsalvador.com/noticias/negocios/el-salvador-precios-agricultura-nayib-bukele-canasta-basica-alimentos/1153861/2024/

Bukele admite baja producción de alimentos, pero achaca los altos precios solo a comerciantes

“Somos un país que no es autosostenible en el tema de los alimentos. Ni siquiera producimos los alimentos que consumimos más… frijoles, maíz, tomates, papas, cebolla, güisquil”, dijo el primer mandatario Nayib Bukele en la cadena nacional transmitida este viernes 5 de julio. Lo hizo en el bloque en el que se refirió a la crisis de aumentos de precios en verduras en El Salvador, una que no comenzó la semana recién pasada, sino desde la tercera de junio.

Con estas palabras, aceptó que en esta nación, de la que es presidente desde hace más de 5 años y un mes, hay un problema con la producción de alimentos. En El Salvador, al menos desde octubre de 2022, la comida aumenta con mayor velocidad sus precios que el resto de productos porque es un país dependiente: buena parte de lo que consume proviene de fuera de nuestras fronteras. Así, se suma, a la local, la inflación de las naciones de origen.

“Si en el resto de países hay sequías, conflictos políticos, fenómenos climáticos que afectan la producción. Si ocurren factores en el lado de la oferta, no solo en la producción, sino en la distribución, eso nos va a golpear directamente. Somos demasiado dependientes de la importación”, dice la economista Lorena Valle Cuéllar.

En la cadena estaba presente el viceministro de Agricultura, el diseñador gráfico Óscar Domínguez, quien se limitó a anunciar la implementación de nuevos agromercados, en los que se ofrecerían productos a precios menores que en los tradicionales. Bukele lanzó varias preguntas acerca de una gráfica con un comparativo presentado por el funcionario, pero no le pidió cuentas de lo que está haciendo el ministerio que dirige (es el encargado de Despacho) para incentivar una mayor producción.

Según Luis Treminio, presidente de CAMPO, el primer mandatario se limitó a ejercer un acto de “matonería”, al amenazar a los comerciantes, especialmente a los importadores, de que los precios debían comenzar a bajar al día siguiente (el sábado 6 de junio), pues, si no, enfrentarían consecuencias.

“Lo que podemos decirle al presidente es que primero debería garantizar la producción agrícola. Con decretos y amenazas no va a lograr bajar los precios. El problema que tenemos es estructural”, comenta Treminio.

Baja producción como principal factor

El nuestro es un país que produce un porcentaje pequeño de su comida. Y esto es especialmente grave en las hortalizas, que se deben importar. Un 80 % de estas provienen de Guatemala.

Según el “Anuario de Estadísticas Agropecuarias El Salvador 2022-2023”, del Ministerio de Agricultura y Ganadería (MAG), en ese ciclo, nuestra nación produjo, por ejemplo, 170,000 quintales de papa. Una cifra pequeña si se toma en cuenta que hay unos 6.3 millones de habitantes. Es decir que se produjeron, en todo un año, menos de tres libras de papa por persona. El resto se debe importar.

Esa es la tendencia de otras hortalizas, que se pueden consultar en detalle en la gráfica de abajo. La verdura de producción más baja es el ejote, con apenas 1.29 libras por habitante en todo el ciclo 2022-2023.

Es obvio que, al prescindir de una cadena logística de transporte, cuando un país es productor de algo, esto va a tener precios más accesibles para la población. Ya se mencionó que Guatemala es el país de origen del 80 % de las hortalizas consumidas en El Salvador.

Por eso, un guatemalteco paga mucho menos que un salvadoreño por los mismos productos. Incluso estos son de mayor calidad porque son más frescos y han pasado por menos manos, según comentan David García y Rocael Méndez, pertenecientes a la Red de Productores del departamento de San Marcos, en el occidente del hermano país.

El Diario de Hoy comparó los precios de varios productos en ambos países, tomando en cuenta los informes de monitoreo de precios de los ministerios de Agricultura y Ganadería. Las dos instituciones lo hacen con el valor mayorista, con el que se compra en grandes cantidades en sus dos grandes centros de abasto urbano, La Tiendona (El Salvador) y La Terminal (Guatemala).

Para este estudio, se hizo el cálculo dividiendo el precio mayorista por unidad verificada, para así contar con las mismas medidas para ambos países. Por ello, los precios aquí presentados son menores que los que paga el consumidor final.

Así, verificó que en El Salvador se llegan a comprar hasta un 69 % más caros, como en el caso del ejote: cuesta $1.33 por libra, mientras que la misma cantidad se adquiere por $0.79 en Guatemala. El resto de productos se pueden ver en la gráfica de abajo.

Pero El Salvador tampoco es soberano en el tema de los granos básicos. Por ejemplo, necesita más de 30 millones de quintales de maíz para abastecer a personas y animales. La previsión para el presente ciclo agrícola es de 12.9 millones, según CAMPO. De allí que se debe importar desde otros mercados, especialmente, Estados Unidos.

El Salvador fue, en 2023, el país que más maíz importó per cápita desde el gigante norteamericano (el mayor productor global) en todo el mundo, 1.88 quintales por cada habitante.

Sin políticas claras en el tema agropecuario

En el quinquenio anterior de Nayib Bukele, El Salvador careció de una política clara en la materia. Cuatro personas se sentaron en la silla del ministro de Agricultura y el periodo anterior terminó como ha comenzado este: sin un titular en el cargo.

Actualmente, Óscar Domínguez funge como encargado del Despacho. Este también fue la quinta persona en ocupar el puesto de viceministro en el quinquenio pasado. Desde el sector de productores agropecuarios adolecen esta falta de continuidad.

Luis Treminio, de CAMPO, también señala la poca apertura de oídos mostrada por la administración de Bukele, en lo que es idéntico a sus predecesores. Por ejemplo, insiste en que es necesaria una “política nacional agropecuaria”, que establezca los parámetros que se han de seguir independientemente del titular o del gobierno en turno. Para el líder gremial, también es necesario que trate de incidir en los precios desde el lado de la producción y se tomen medidas para incentivarla.

“Al presidente se lo dijimos desde marzo de 2022, que exonerara del IVA a los insumos agrícolas y que la Asamblea Legislativa estableciera un mecanismo de importación directa desde el Estado, para tener precios más accesibles y, por tanto, menores costos. Decidió ignorarnos. Incluso disminuyó la única ayuda directa que daba, con una tarjeta agrícola más escasa que el paquete agrícola”, dice.

EDH: https://www.elsalvador.com/noticias/negocios/el-salvador-precios-agricultura-nayib-bukele-canasta-basica-alimentos/1153861/2024/