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Nayib Bukele stated on June 1st, in his inaugural speech for an unconstitutional second term, that “El Salvador is the safest country in the entire Western Hemisphere.” He repeated this statement in an interview with American journalist Tucker Carlson and afterwards, his officials, lawmakers, and YouTubers adopted the phrase as the official narrative. But… how true is this statement?

Bukele’s claim attempts to place El Salvador, in terms of security, ahead of countries like Iceland, Portugal, or Canada, internationally recognized for their high safety rates and quality of life in the Western and global hemispheres. However, the data – despite Bukele’s claims –reveal a different reality, showing that the president narrows public security issues to homicidal violence.

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The most recent Global Peace Index (GPI), published in June 2024 by the respected Institute for Economics and Peace (IEP), reveals that El Salvador is not the safest country in the Western Hemisphere, nor in Latin America or even Central America. In fact, according to this report’s results, the country ranks 107th globally, and although this position is an improvement compared to the 2023 report, where El Salvador ranked 122nd, the country still lags behind more than a hundred nations with higher safety rates.

The GPI uses 23 qualitative and quantitative indicators to determine the security level of 163 countries worldwide. It doesn’t solely focus on the number of homicides committed in a specific country – like Bukele does – but measures peace under three main aspects: the level of societal safety, the scope of ongoing internal or external conflict (in the case of countries under conflict), and the degree of militarization.

For Central America, the GPI establishes that the safest country is Costa Rica, followed by Panama, and in third place is El Salvador. Nicaragua, Guatemala, and Honduras are ranked fourth, fifth, and sixth, respectively.

In July 2023, GatoEncerrado had already debunked the claim that El Salvador was the safest country in Latin America. At that time, the country ranked fourth according to an Insight Crime publication, although this only considered the homicide violence rate. Now, with more recent GPI data and considering other factors, the country ranks 11th in Latin America.

Regarding the Western Hemisphere, more than 25 countries have better safety indices than El Salvador. The top spots are occupied by European countries like Iceland – the world’s safest – followed by Ireland, Portugal, Spain, and the United Kingdom. American countries such as Canada, Argentina, Uruguay, Costa Rica, and Chile are also ahead of El Salvador. Moreover, Western African nations like Ghana, Sierra Leone, Liberia, Morocco, Senegal, Guinea-Bissau, and Mauritania rank higher as well.

Based on these data points and considering that the GPI evaluates aspects beyond homicide reduction when analyzing countries’ security, Bukele’s statement during his unconstitutional inauguration falls into the category of false.

Far from being a safe country

El Salvador is still far from countries with high security rates; it doesn’t even make the top 100. Although homicides have decreased in recent years, this does not mean that the population enjoys full security since other factors are also considered when determining a country’s safety. Violence and insecurity researcher Jeannette Aguilar explains this.

“Security is a multidimensional category that involves the protection of fundamental rights like life, integrity, freedom, but also the existence of a legal or judicial system that offers guarantees of protection against any abuse or violation, including that caused by state agents,” said Aguilar.

Legal guarantees have been lost in El Salvador. In the report “El modelo Bukele: seguridad sin derechos humanos” (The Bukele Model: Security without Human Rights), presented by seven social organizations on the second anniversary of the state of exception – a measure with which Bukele’s government has captured over 80,000 people, including around 8,000 innocents – it is pointed out that the National Civil Police (PNC) appears in 4,701 complaints since March 2022 as the institution that has committed the highest number of human rights violations against the complainants. In other words, the police have behaved like an entity that, instead of ensuring security and conveying peace of mind, has violated citizens’ human rights.

In addition to police and military abuses, Aguilar highlights other types of violence – femicide or gender-based violence, disappearances, organized crime, such as human trafficking, arms smuggling, and drug trafficking – that persist in the country without proper investigation or justice for the victims. “These are forms of violence and insecurity that nobody talks about, which are becoming increasingly invisible,” she explained.

Some civil society organizations have recorded cases related to these other forms of violence and insecurity, which continue to affect the population since Bukele’s government prefers to ignore and even hide this information related to different types of violence.

The Foundation for the Study of Legal Application (FESPAD) and five other organizations reported an increase in forced disappearances from the start of the state of exception up to April 2024, with a total of 327 complaints. These organizations also detailed specific patterns found in the recorded cases: some of the disappearances have occurred when state agents have detained individuals, refused to acknowledge the arrests, and the victims’ families find their loved ones in a prison. Information is scarce, and in some cases, the only details they get are that the individual died in prison. Some of the deceased have shown signs of torture.

Regarding disappearances committed by non-state agents, official figures are difficult to find as this information has been classified by the police since the second half of 2022, while the Attorney General’s Office (FGR) declared it nonexistent. However, organizations such as the Victims of the Regime Movement (Movir) or Socorro Jurídico Humanitario (Humanitarian Legal Aid) claimed that the increasing number of these disappearances is real based on the testimonies and complaints they receive.

Aguilar hypothesizes that the reason behind the spike in disappearances might relate to Bukele’s government negotiations with gangs: “In El Salvador, there is a pattern: during periods of negotiation between governments and gangs, homicides decrease, but disappearances complaints increase. This responds to the necropolitical logic of criminal groups hiding the victims’ remains to demonstrate a reduction in statistics.”

600 days without homicides?

Since the implementation of the state of exception on March 27, 2022, homicides plummeted from 1,147 in 2021 to 154 in 2023. A month and a half before the five-year term’s end, through his “X” account, the Presidential House (Casa Presidencial) highlighted that there were 600 days without homicides during Bukele’s administration, but this figure is also not true.

Salvadoran authorities have stopped counting violent deaths of alleged gang members in supposed confrontations with police and military personnel in homicide statistics. Neither are disappearances that result in the discovery of bones nor deaths in prison where documented evidence exists that they were violent, as is done in other countries that adhere to technical manuals on generating homicide data, such as the Bogotá Protocol on the quality of homicide data. Instead, in El Salvador, there is no official public information on any of these cases, which should be included in homicide statistics to ensure reliable data.

“They hide records because the reality of lethal violence in the country does not correspond to the official discourse that guarantees reductions close to zero,” argued Jeannette Aguilar. She added that maintaining an official “security” narrative is the reason the government doesn’t reveal the real homicide figures and omits consideration of other types of violence.

Therefore, there is no guarantee that the reduction of homicides is actually in the amounts shared by the government since the data is biased and doesn’t consider other types of violence that continue to occur in the country.

Gato Encerrado:

El Salvador tiene menos homicidios, pero no es el país más seguro del hemisferio occidental

Nayib Bukele afirmó el 1 de junio, en el discurso de su toma de posesión para un segundo mandato inconstitucional, que “El Salvador es el país más seguro de todo el hemisferio occidental”. Luego lo repitió en una entrevista que concedió al periodista estadounidense Tucker Carlson y después, como efecto dominó, sus funcionarios, diputados y youtubers tomaron la frase y la difundieron como la narrativa oficial. Pero… ¿Qué tan cierta es esa afirmación?

Esa afirmación de Bukele intenta colocar a El Salvador, en materia de seguridad, por delante de países como Islandia, Portugal o Canadá, reconocidos internacionalmente por sus altos índices de seguridad y su calidad de vida en el hemisferio occidental y mundial. Sin embargo, los datos, a pesar de las declaraciones de Bukele, revelan una realidad diferente y demuestran que el mandatario reduce el tema de la seguridad pública a la violencia homicida.

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El más reciente Índice Global de Paz (IGP) publicado en junio de 2024, elaborado por el  respetado Instituto de Economía y Paz (IEP), evidencia que El Salvador no es el país más seguro del hemisferio occidental, tampoco de Latinoamérica y ni siquiera de Centroamérica. De hecho, según los resultados de este informe, el país ocupa la posición 107 a nivel mundial, y aunque este puesto representa una mejora respecto al informe de 2023 cuando El Salvador se ubicaba en la posición 122, el país aún se mantiene por detrás de más de un centenar de naciones con índices de seguridad más altos.

Para determinar el grado de seguridad de 163 países del mundo, el IGP emplea 23 indicadores cualitativos y cuantitativos. No se centra solamente en la cantidad de homicidios que se cometen en un determinado país —como lo hace Bukele— sino que miden la paz bajo tres aspectos principales: nivel de seguridad social, alcance del conflicto interno o externo en curso (en el caso de países bajo conflictos) y el grado de militarización. 

Para Centroamérica, el IGP establece que el país más seguro es Costa Rica, le sigue Panamá y en tercera posición se ubica El Salvador. En el cuarto, quinto y sexto lugar se encuentran Nicaragua, Guatemala y Honduras, respectivamente. 

En julio de 2023, GatoEncerrado ya había desmentido que El Salvador fuera el país más seguro de Latinoamérica. En ese momento, el país ocupaba la cuarta posición según una publicación de Insight Crime, aunque esta solo tomaba en cuenta la tasa de violencia homicida. Ahora, con datos más recientes del IGP y con otros factores en consideración, el país se ubica en el puesto 11 de América Latina.

En cuanto al hemisferio occidental, más de 25 países presentan mejor índice de seguridad que El Salvador. Los primeros puestos los ocupan países europeos como Islandia —que es el país más seguro del mundo— seguido de Irlanda, Portugal, España y Reino Unido. Países de América también están por delante de El Salvador, entre ellos Canadá, Argentina, Uruguay, Costa Rica y Chile. Además, países del occidente de África como Ghana, Sierra Leona, Liberia, Marruecos, Senegal, Guinea-Bissau y Mauritania.

A partir de esos datos y al rescatar que el IGP toma en consideración aspectos que van más allá de la reducción de homicidios para analizar la seguridad en los países, la declaración de Bukele durante su investidura inconstitucional encaja en la categoría de falsa.

Lejos de ser un país seguro

El Salvador todavía se encuentra muy distante de los países con índices de seguridad elevados. No entra ni en los primeros 100 lugares. Y es que a pesar de la reducción de homicidios en los últimos años, eso no es suficiente para afirmar que la población goza de plena seguridad, porque para determinar si un país es seguro también se toman en cuenta otros factores. Así lo explica la investigadora en temas de violencia e inseguridad, Jeannette Aguilar. 

“La seguridad es una categoría multidimensional que involucra la protección de derechos fundamentales como la vida, la integridad, la libertad, pero también la existencia de un sistema legal o jurídico que ofrezca garantías de protección frente a cualquier abuso o vulneración, incluyendo la que pueda provenir de agentes del Estado”, señaló Aguilar.

En El Salvador se han perdido las garantías legales. En el informe “El modelo Bukele: seguridad sin derechos humanos”, presentado por siete organizaciones sociales a propósito del segundo aniversario de vigencia del régimen de excepción —la medida con la que el Gobierno de Bukele ha capturado a más de 80 mil personas, entre ellas alrededor de 8 mil inocentes— se expone que la Policía Nacional Civil (PNC) aparece señalada en 4,701 denuncias desde marzo de 2022 como la institución que más acciones violatorias ha cometido en contra de los derechos humanos de los denunciantes. Es decir, la Policía se ha comportado como una entidad que, en lugar de garantizar seguridad y transmitir tranquilidad, ha vulnerado el goce de los derechos humanos de la ciudadanía.

Además de las agresiones de policías y también de militares, Aguilar recalca que otros tipos de violencia, como la feminicida o de género, las desapariciones de personas, el crimen organizado como la trata de mujeres, contrabando de armas y el narcotráfico persisten en el país sin que haya investigación y justicia para las víctimas. “Son formas de violencia e inseguridad de las que no se habla, que están cada vez más invisibilizadas”, explicó.

Algunas organizaciones de la sociedad civil se han encargado de registrar los casos vinculados a esas otras formas de violencia e inseguridad que continúan afectando a la población, ya que el Gobierno de Bukele prefiere ignorar e incluso ocultar esa información relacionada con los diferentes tipos de violencia. 

La Fundación de Estudios para la Aplicación del Derecho (FESPAD) en conjunto con otras cinco organizaciones registraron un aumento en las desapariciones forzadas desde el inicio del régimen de excepción hasta abril de 2024 con un total de 327 denuncias. Estas organizaciones también detallaron algunos patrones en los casos registrados: algunas de las desapariciones han ocurrido cuando agentes del Estado han detenido a las personas, se niegan a reconocer la detención y son las familias de las víctimas quienes ubican a la persona en algún centro penal. La información es escasa y en algunos casos los únicos detalles que reciben llegan hasta que la persona ha fallecido dentro del penal. Algunos de los cadáveres de las personas que fallecieron en penales muestran señales de tortura. 

Sobre la cantidad de desapariciones cometidas por agentes no estatales, es difícil encontrar cifras oficiales porque desde el segundo semestre de 2022 esa información fue puesta bajo reserva por la Policía, mientras que la Fiscalía General de la República (FGR) la declaró inexistente. No obstante, organizaciones como el Movimiento de Víctimas del Régimen (Movir) o Socorro Jurídico Humanitario han manifestado que el incremento de este tipo de desapariciones es real por los testimonios y denuncias que reciben.

La razón detrás de ese aumento puede estar vinculada a la negociación del Gobierno de Bukele con las pandillas, según la hipótesis de Aguilar: “En El Salvador se advierte un patrón: en periodos de negociaciones entre los gobiernos y las pandillas, los homicidios bajan, pero las denuncias de desapariciones suben. Esto responde a la lógica necropolítica de los grupos delincuenciales de ocultar los restos de las víctimas para mostrar una reducción de la estadística”.

¿600 días sin homicidios?

Desde la entrada en vigor del régimen de excepción, el 27 de marzo de 2022, los homicidios cayeron en picada, pasando de 1,147 en 2021 a 154 en 2023. Un mes y medio antes del cierre del quinquenio, a través de su cuenta en “X”, Casa Presidencial compartió una publicación en la que se destaca haber alcanzado la cifra de 600 días sin homicidios durante la administración de Bukele, pero esa cantidad tampoco es verdadera.

Las autoridades salvadoreñas han dejado de considerar en las estadísticas de homicidios las muertes violentas de supuestos pandilleros en presuntos enfrentamientos con policías y militares. Tampoco se contabilizan los casos de desapariciones que terminan en el hallazgo de osamentas ni se incluyen las muertes en los centros penales donde hay evidencia documentada de que las muertes fueron violentas, como sí se hace en otros países que se apegan a manuales técnicos sobre la generación de datos de homicidios, como el Protocolo de Bogotá sobre la calidad de datos de homicidios. En cambio, en El Salvador no existe información oficial pública sobre ninguno de estos casos, que deberían estar entre las estadísticas de homicidios para contar con información fidedigna.

“Esconden los registros porque la realidad de la violencia letal en el país no corresponde con el discurso oficial que asegura reducciones a mínimos cercanos a cero”, consideró Jeannette Aguilar, quien agregó que mantener una narrativa oficial de “seguridad” es la razón por la que el gobierno no expone las cifras reales sobre homicidios y omite tomar en cuenta otros tipos de violencia.

De modo que ni siquiera existe una garantía de que la reducción de homicidios sea bajo las cantidades que comparte el gobierno porque los datos están sesgados y no contemplan otros tipos de violencia que continúan ocurriendo en el país.

Gato Encerrado: