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Although the vice president of El Salvador, Félix Ulloa, says the government is close to obtaining $1,300 million from the International Monetary Fund (IMF), spokespersons for the international financial institution told El Faro that talks with the Salvadoran government continue, mentioning, among others, two elements that have hindered the signing of the agreement for the past three years: Bitcoin risks and the need for a fiscal transparency program.

On Tuesday, June 11, El Faro sent a questionnaire with four questions to the IMF’s press office, mainly asking if there had been any significant twist or change in the discussions leading up to closing an agreement. It also asked if the Salvadoran government had agreed to comply with eliminating Bitcoin’s recognition as legal tender; if it had accepted the implementation of a transparency program and if the IMF had given up on these two requests. The IMF’s press office responded that these two elements remain part of the discussions with the government.

“The ongoing discussions focus on policies to strengthen public finances, improve liquidity reserves/buffers, and boost productivity and economic governance,” the IMF says in its first response, emphasizing its stance on the Bitcoin Law. “Addressing the risks arising from the Bitcoin project is a key element of our discussions. As the talks progress, we will keep you informed,” says the response from the IMF’s press office.

The official response from this New York, US-based institution echoes the statements by the vice president of the Bukele Government, published on Monday, June 10: “We are about to close an agreement with the IMF,” said Vice President Félix Ulloa on RT News.

The official even claims that the points that have hindered the negotiation have already been settled: “We have overcome some observations they had made, especially with the Bitcoin issue. That is already overcome,” he assured.

However, the IMF was not as conclusive as Ulloa when talking about this agreement. “IMF staff continue to have talks with the government to reach an agreement to support macroeconomic adjustment and structural reforms,” the organization replied on June 11.

In January 2022, the IMF made two observations to the government of El Salvador. A technical mission was concerned about an article in the Bitcoin Law, which recognizes the digital asset as legal tender, due to the risks associated with its high volatility (its value fluctuates too much) and risks to the money-laundering prevention system. ‘We urge the authorities to reduce the scope of the Bitcoin Law by removing its legal tender status,’ said one of the recommendations in that previous report.

The second observation was related to the IMF’s request for the government of El Salvador to implement a fiscal transparency program to facilitate the accountability of how money is being used. The organization described some of the components of this transparency program requested from the Salvadoran government: ‘improve procurement procedures including information on final beneficiaries of awarded contracts’; ‘enhance accountability of Fopromid funds’; ‘strengthen fiscal transparency, including the use of funds allocated for the Covid-19 emergency’; ‘define parameters for auditing Chivo and Fidebitcoin’.

On March 20, 2023, an IMF technical team completed its visit to El Salvador to prepare the Article IV report, which usually includes a diagnosis of public finances and suggestions for measures. “The authorities did not authorize the publication of the report prepared by the staff or press releases,” said a brief IMF statement dated March 20, explaining that the government of El Salvador opposed making the information collected by the technical mission transparent.

The current government urgently needs an agreement with the IMF to improve its financial profile and place bonds in the international market at lower interest rates. Currently, the government has been seeking creditors who charge usurious interest rates, above 10%. Prior to Bukele taking office for his second term, the Bukele-controlled Assembly approved going to the markets to place $2,500 million in new debt at a 12% interest rate.

Without an agreement with the IMF and lacking fiscal reform, which would cut unnecessary expenses and generate extraordinary income, Bukele will need to continue this style of financial management during his second five-year term: defaulting on commitments (such as the $2,000 million not paid to the pension fund) and seeking loans with higher interest rates to stay afloat. That’s why, during his inauguration speech, Bukele indicated that he would have to “take bitter medicine.”

El Faro: https://elfaro.net/es/202406/el_salvador/27457/fmi-solucionar-los-riesgos-del-bitcoin-es-clave-en-la-discusion-de-un-acuerdo-con-el-salvador

FMI: “Solucionar los riesgos del bitcoin es clave en la discusión de un acuerdo con El Salvador”

Aunque el vicepresidente de El Salvador, Félix Ulloa, dice que el Gobierno está cerca de conseguir $1,300 millones provenientes del Fondo Monetario Internacional (FMI), voceros del organismo financiero internacional respondieron a El Faro que las pláticas con el Gobierno salvadoreño continúan y mencionan, entre otros,  dos elementos que desde hace tres años han entrampado la suscripción del acuerdo: los riesgos del Bitcoin y la necesidad de un programa de transparencia fiscal.

Este martes 11 de junio, El Faro envió un cuestionario con cuatro preguntas a la oficina de prensa del organismo internacional en la que principalmente se pregunta si había habido algún giro o cambio notable en las discusiones con vísperas a cerrar un acuerdo. También se consulta si el Gobierno salvadoreño había aceptado cumplir con eliminar el reconocimiento del Bitcoin como moneda de curso legal; si había aceptado la implementación de un programa de transparencia y si el FMI había renunciado a estas dos peticiones. La oficina de prensa del FMI responde que estos dos elementos siguen formando parte de las discusiones con el Gobierno.

“Las discusiones en curso se centran en políticas para fortalecer las finanzas públicas, mejorar las reservas/colchones de liquidez e impulsar la productividad y la gobernanza económica”, dice en su primera respuesta el correo del FMI, que es enfático en que mantienen sus observaciones a la Ley Bitcoin. “Abordar los riesgos que surgen del proyecto Bitcoin es un elemento clave de nuestras discusiones. Cuando las discusiones avancen, les mantendremos informados”, dice la respuesta de la oficina de prensa del FMI.

La respuesta oficial de esta instancia con sede en Nueva York , Estados Unidos, tiene como colofón las declaraciones del vicepresidente del Gobierno de Bukele publicadas este lunes 10 de junio: “Estamos por cerrar un acuerdo con el FMI”, dijo el vicepresidente Félix Ulloa a la cadena de noticias RT News.

El funcionario incluso afirma que ya se zanjaron los puntos que han entrampado la negociación: “Superamos algunas observaciones que nos habían hecho, sobre todo con el tema del Bitcoin. Eso ya está superado”, aseguró.

El FMI, sin embargo, no fue tan concluyente como Ulloa a la hora de hablar de este acuerdo. “El staff del FMI sigue teniendo conversaciones con el Gobierno para arribar a un acuerdo para apoyar el ajuste macroeconómico y las reformas estructurales”, respondió el organismo el 11 de junio.

En enero de 2022, el FMI había hecho dos observaciones al Gobierno de El Salvador. Una misión técnica veía con preocupación un artículo de la Ley Bitcoin, que reconoce a este activo digital como una moneda de curso legal, debido a los riesgos asociados a su alta volatilidad (que su valor fluctúa demasiado) y los riesgos para el sistema de prevención del lavado de dinero. ‘Instamos a las autoridades a reducir el alcance de la Ley Bitcoin, removiendo su estatus de moneda de curso legal’, dice una de las recomendaciones de ese informe anterior.

La segunda observación estaba relacionada a una petición del FMI al Gobierno de El Salvador: la implementación de un programa de transparencia fiscal, que facilite la rendición de cuentas de cómo se está usando el dinero. El Organismo describió algunos componentes de este programa de transparencia que solicitaba al Gobierno de El Salvador: ‘mejorar los procedimientos de compras incluyendo información de los beneficiarios finales de los contratos adjudicados’; ‘mejorar la rendición de cuentas de fondos Fopromid’; ‘fortalecer la transparencia fiscal, incluido el uso de los fondos destinados para atender la emergencia del Covid-19’; ‘definir parámetros para auditar a Chivo y Fidebitcoin’.

El 20 de marzo de 2023, un equipo de técnicos del FMI terminó su visita a El Salvador para la elaboración del Informe del Artículo IV , que suele incluir un diagnóstico de cómo están las finanzas públicas y una sugerencia de medidas. “Las autoridades no autorizaron la publicación del reporte elaborado por el staff ni los comunicados de prensa”, dice un escueto comunicado del FMI, del 20 de marzo, que explica que el Gobierno de El Salvador se opuso a transparentar la información recogida por esa misión técnica.

El Gobierno actualmente urge de acuerdo con el FMI para mejorar su perfil financiero y poder colocar bonos en el mercado internacional a tasas menores de interés. Actualmente, el Gobierno ha salido a buscar acreedores que cobran tasas de interés de usura, por arriba del 10%. Previo a la toma de posesión para el segundo periodo de Bukele, la Asamblea bajo control bukelista aprobó salir a los mercados a colocar $2,500 millones en nueva deuda a una tasa del 12% de interés.

A falta de un acuerdo con el FMI y sin una reforma fiscal, que recorte gastos innecesarios y que genere ingresos extraordinarios, en su segundo quinquenio Bukele necesitará seguir este estilo de gestión financiera: dejar de pagar compromisos (como los $2000 millones que no pagará al fondo de pensiones) y buscar créditos con tasas de interés más caras para poder mantenerse a flote. Es por eso que en su discurso de toma de posesión, Bukele adelantó que tocará ‘tomar medicina amarga’.

El Faro: https://elfaro.net/es/202406/el_salvador/27457/fmi-solucionar-los-riesgos-del-bitcoin-es-clave-en-la-discusion-de-un-acuerdo-con-el-salvador