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“Raise your hands,” Nayib Bukele told a crowd of hundreds of people during his inaugural address on Saturday from a balcony at the National Palace, launching into call-and-repeat: “We swear to unconditionally defend our national project, following each step to a tee without complaining, asking God for wisdom, so that our country will be blessed with another miracle. And we swear to never listen to the enemies of the people.”

Bukele was dressed in a flat-collared black suit with ornate gold embroidering around the neck and cuffs, reminiscent of post-independence strongman attire. After he was sworn-in by Legislative Assembly President Ernesto Castro, in front of the National Palace balcony marched a military procession, the first time the march happened at an inauguration since the 1992 Peace Accords.

The speech began with Bukele boasting that “100 percent of the countries of the world” had recognized his government — an obvious rebuttal to all those who in recent months highlighted the fact that he was reelected despite an explicit constitutional ban and in an electoral process plagued with irregularities.

In an extended analogy, he compared himself to a doctor who had cured El Salvador of cancer —the gangs— despite the criticism of the clinicians of old, and promised that he would now turn his attention to citizens’ most pressing ailment: “To heal the economy, we will perhaps again have to take some bitter medicine.”

Closing the ceremony, San Salvador Archbishop José Luis Escobar Alas and Dante Gebel, an international Evangelical icon, gave their explicit blessing to his continuity in power.

The atmosphere in San Salvador was tense. Snipers looked down from high points, including the Palace and the tower of the Metropolitan Cathedral, as soldiers guided the crowds. Bukele tinkered with the aesthetic of the Armed Forces; the Honor Guard donned new black capes and swapped its protocolary bayonets for assault rifles.

Days earlier, the president —not even pretending to be on official leave, as he had claimed in November in order to justify his reelection campaign— announced a military encirclement of the San Salvador neighborhood Apopa, purportedly to arrest gang members. Claudia Juana Rodríguez, his purported presidential designee, had not once appeared in public and was not visible at his second inauguration.

Meanwhile, web monitors reported a shutdown of the messaging app Telegram across multiple internet providers. Last week, a hacktivist group posted in Telegram chats claiming responsibility for a trove of documents extracted from the Bukele-controlled Supreme Court.

Hours before inauguration, in a particularly scandalous apparent act of hacktivism, Bukele’s face was transposed onto pornographic content displayed on digital ad billboards in different sites across San Salvador.

Parallel US delegation 

In the strongest showcasing of support from Casa Presidencial for Donald Trump’s reelection campaign to date, Bukele’s office made a special announcement on Friday of the arrival of Donald Trump Jr., the only non-state guest that they highlighted prior to inauguration on official social media. That same day, the former president Trump was convicted on 34 counts relating to his cover-up of hush payments to the pornstar Stormy Daniels.

“Honored to be at @nayibbukele’s inauguration to support a leader willing to fight the globalist for the benefit of his people. We need more like him,” wrote Trump Jr. on X, where he also posted on Saturday “Fuck Joe Biden” and claimed that “these radical leftists [in the U.S.] don’t just want my father in a prison cell. They want him dead.”

“We don’t jail the opposition here,” Bukele jabbed on Sunday in a video with Trump’s son. It was not true: In the two days prior to the election, nine historic leaders of the left-wing party FMLN had been arrested under dubious government accusations of planning a bombing on inauguration day, in what FMLN leader Nidia Díaz denounced as “another political capture.”

At CPAC in February, Bukele boasted of having “pulverized” the opposition. It was the result of a muddled election: Bukele not only managed to avoid any resistance from the electoral magistrates against his illegal candidacy; the government withheld public financing to opposition parties, arbitrarily cut the number of legislative seats just months before the vote, and changed the way the votes would be counted.

With Trump Jr. on the red carpets Saturday were Florida Reps. Matt Gaetz and María Elvira Salazar, Utah Senator Mike Lee, former Fox News host Tucker Carlson, and Mexican ex-presidential hopeful Eduardo Verástegui, producer of Sound of Freedom, a film on child trafficking popular in QAnon circles, boosted last year by the administrations of Bukele and, in Guatemala, Alejandro Giammattei. Salvadoran Ambassador to the U.S. Milena Mayorga posed with them.

Also in attendance was former Ambassador Ronald Johnson (2019-2021), a retired Army colonel and former CIA liaison at U.S. Special Operations Command in Tampa, Florida, considered an active promoter of Bukele among Republicans, from Miami, since he left the Embassy when Biden took office.

Other international visitors like libertarian president of Argentina Javier Milei met with Bukele for photo-ops. Matt Gaetz took the flattery a step further, calling him “an inspiration to the Western world.” In a video they posted together, Bukele responded that “we have a lot of common friends.”

Salazar, a former Miami news anchor of Cuban descent and correspondent who once interviewed Fidel Castro, wrote that “we need a Bukele in Cuba, Venezuela, and Nicaragua.”

“We’ve seen this movie before,” exiled Nicaraguan journalist Wilfredo Miranda wrote in a column in El Faro. “Dear Salvadorans, I must reiterate: reelection corrupts everything… I acknowledge your exhaustion with the traditional political class that governed El Salvador, your disgust toward the gangs, your disappointment with democracy. But please do not put your trust in false prophets born in dark times.”

Return of the “socio confiable”

In their own overtures toward San Salvador, multiple top officials in Biden’s cabinet saluted the head of state’s second term and doubled down on muting criticism of constitutional and human rights violations. The Bukele administration seemed content accepting the courtship from Trump and Biden camps alike.

DHS Secretary Alejandro Mayorkas, who was in El Salvador, underscored, “As President Bukele embarks on his second term, I want to express the United States’ dedication to supporting the growth and prosperity of El Salvador.”

Secretary of State Antony Blinken added, in step with the Salvadoran president’s emphasis on the economy: “We reaffirm our steadfast commitment to work alongside you and your administration to advance good governance and inclusive economic prosperity.”

Just two and a half years ago, when interim ambassador Jean Manes left El Salvador complaining of the “lack of a partner” there, she had compared Bukele’s ambitions to seek reelection —expressed in the obedient Constitutional Chamber’s reversal to allow him to run— to Hugo Chávez.

The public reaction from San Salvador to the U-turn was the warmest since Biden took office. Ambassador Mayorga posed with Bukele and her U.S. counterpart William Duncan, writing: “Thank you Ambassador Duncan… We recognize your impressive work.”

Nuevas Ideas legislator Alexia Rivas —a prominent member of a legislative bloc that millimetrically toes the communications line set by the ruling party— responded in the comments: “Socios confiables” — trustworthy partners. This is the same catchphrase used by the U.S. Embassy from 2019 to 2021, during the tenure of Trump appointee Johnson.

The praise did not cut cleanly along left-right faultlines. Honduran President Xiomara Castro’s private secretary, her son Héctor Manuel Zelaya Castro, celebrated the “historic inauguration.”

The Tegucigalpa delegation seized the opportunity of the visit to meet with King Felipe VI to discuss Spanish cooperation, alongside that of the U.S., for its proposed Inter-Oceanic Railway, an alternative project to the Panama Canal that Central American countries have dreamed of —and failed to implement— multiple times in recent decades.

The Salvadoran government announced a press conference set for the afternoon, to name Bukele’s second-term cabinet. But they did not hold it, have announced no cabinet, and have offered no explanation for the vacancies.

“The now de facto president and his family clan have risen above our laws to assume the throne, without any institution capable of imposing limits to their constitutional trampling. The authoritarian regime has become a dictatorship,” wrote El Faro’s editorial board on Saturday night. 

“It is not the less privileged,” the board concluded, “but the middle and upper classes, whom we implore to stand up to the dictatorship.”

El Faro English:

Biden y Trump maniobran por obtener favor en el nuevo El Salvador de Bukele

“Levanten las manos”, dijo Nayib Bukele a una multitud de cientos de personas durante su discurso inaugural el sábado desde un balcón en el Palacio Nacional, comenzando con un llamado y repetición: “Juramos defender incondicionalmente nuestro proyecto nacional, siguiendo cada paso al pie de la letra sin quejarnos, pidiendo a Dios sabiduría, para que nuestro país sea bendecido con otro milagro. Y juramos no escuchar a los enemigos del pueblo”.

Bukele vestía un traje negro con cuello plano y bordados dorados adornando el cuello y los puños, reminiscente a la vestimenta de los líderes post-independencia. Después de que el presidente de la Asamblea Legislativa, Ernesto Castro, lo juró, frente al balcón del Palacio Nacional, marchó una procesión militar, la primera vez que el desfile ocurrió en una inauguración desde los Acuerdos de Paz de 1992.

El discurso comenzó con Bukele jactándose de que “el 100% de los países del mundo” habían reconocido a su gobierno, en una clara refutación a todos aquellos que en los últimos meses resaltaron el hecho de que fue reelecto a pesar de una prohibición explícita en la constitución y en un proceso electoral plagado de irregularidades.

En una extensa analogía, se comparó a sí mismo con un médico que había curado a El Salvador del cáncer, las pandillas, a pesar de las críticas de los clínicos de la vieja escuela, y prometió que ahora enfocaría su atención en la enfermedad más apremiante de los ciudadanos: “Para curar la economía, tal vez tengamos que tomar de nuevo alguna medicina amarga”.

Cerrando la ceremonia, el arzobispo de San Salvador, José Luis Escobar Alas, y Dante Gebel, un ícono evangélico internacional, dieron su bendición explícita a su continuidad en el poder.

El ambiente en San Salvador era tenso. Francotiradores vigilaban desde puntos altos, incluyendo el Palacio y la torre de la Catedral Metropolitana, mientras los soldados guiaban a las multitudes. Bukele modificó la estética de las Fuerzas Armadas; la Guardia de Honor lucía nuevas capas negras y cambió sus bayonetas protocolarias por rifles de asalto.

Días antes, el presidente, sin siquiera pretender estar de vacaciones oficiales como había afirmado en noviembre para justificar su campaña de reelección, anunció un cerco militar en el barrio de San Salvador Apopa, supuestamente para detener a miembros de pandillas. Claudia Juana Rodríguez, su supuesta designada presidencial, no apareció ni una sola vez en público y no fue visible en su segunda inauguración.

Mientras tanto, los monitores de Internet informaron un cierre de la aplicación de mensajes Telegram en varios proveedores de Internet. La semana pasada, un grupo de hacktivistas publicó en chats de Telegram asumiendo la responsabilidad de un montón de documentos extraídos de la Corte Suprema controlada por Bukele.

Horas antes de la inauguración, en un escandaloso acto aparente de hacktivismo, la cara de Bukele fue superpuesta en contenido pornográfico mostrado en vallas publicitarias digitales en diferentes sitios de San Salvador.

Delegación paralela de EE. UU.

En la muestra más fuerte de apoyo de la Casa Presidencial para la campaña de reelección de Donald Trump hasta la fecha, la oficina de Bukele hizo un anuncio especial el viernes de la llegada de Donald Trump Jr., el único invitado no estatal que destacaron antes de la inauguración en las redes sociales oficiales. Ese mismo día, el ex presidente Trump fue condenado por 34 cargos relacionados con su encubrimiento de pagos secretos a la actriz porno Stormy Daniels.

“Honrado de estar en la inauguración de @nayibbukele para apoyar a un líder dispuesto a luchar contra los globalistas en beneficio de su pueblo. Necesitamos más como él”, escribió Trump Jr. en X, donde también publicó el sábado “Que se joda Joe Biden” y afirmó que “estos radicales de izquierda [en los EE. UU.] no solo quieren a mi padre en una celda de prisión. Quieren que esté muerto”.

“No encarcelamos a la oposición aquí”, bromeó Bukele el domingo en un video con el hijo de Trump. No era cierto: en los dos días previos a la elección, nueve líderes históricos del partido de izquierda FMLN fueron detenidos bajo sospechas gubernamentales de planear un atentado en el día de la inauguración, en lo que la líder del FMLN, Nidia Díaz, denunció como “otra captura política”.

En CPAC en febrero, Bukele presumió de haber “pulverizado” a la oposición. Fue el resultado de una elección confusa: Bukele no solo logró evitar cualquier resistencia de los magistrados electorales contra su candidatura ilegal; el gobierno retuvo financiamiento público a los partidos de oposición, cortó arbitrariamente el número de escaños legislativos justo meses antes de la votación y cambió la forma en que se contarían los votos.

Con Trump Jr. en las alfombras rojas el sábado estuvieron los representantes de Florida Matt Gaetz y María Elvira Salazar, el senador de Utah Mike Lee, el ex presentador de Fox News Tucker Carlson y el ex candidato presidencial mexicano Eduardo Verástegui, productor de Sound of Freedom, una película sobre tráfico de niños popular en círculos QAnon, impulsada el año pasado por las administraciones de Bukele y, en Guatemala, Alejandro Giammattei. La embajadora salvadoreña en EE. UU., Milena Mayorga, posó con ellos.

También asistió el ex embajador Ronald Johnson (2019-2021), un coronel retirado del ejército y ex enlace de la CIA en el Comando de Operaciones Especiales de EE. UU. en Tampa, Florida, considerado un promotor activo de Bukele entre los republicanos, desde Miami, desde que abandonó la Embajada cuando Biden asumió el cargo.

Otros visitantes internacionales como el presidente libertario de Argentina Javier Milei se reunieron con Bukele para sesiones de fotos. Matt Gaetz llevó la adulación un paso más allá, llamándolo “una inspiración para el mundo occidental”. En un video que publicaron juntos, Bukele respondió que “tenemos muchos amigos en común”.

Salazar, una ex presentadora de noticias de Miami de ascendencia cubana y corresponsal que alguna vez entrevistó a Fidel Castro, escribió que “necesitamos un Bukele en Cuba, Venezuela y Nicaragua”.

“Ya hemos visto esta película antes”, escribió el periodista nicaragüense exiliado Wilfredo Miranda en una columna en El Faro. “Queridos salvadoreños, debo reiterarles: la reelección corrompe todo… Reconozco su agotamiento con la clase política tradicional que gobernó El Salvador, su repugnancia hacia las pandillas, su decepción con la democracia. Pero por favor no confíen en los falsos profetas nacidos en tiempos oscuros”.

Regreso del “socio confiable”

En sus propias insinuaciones hacia San Salvador, varios funcionarios de alto rango en el gabinete de Biden saludaron el segundo mandato del jefe de estado y se mostraron aún más reacios a criticar las violaciones constitucionales y de derechos humanos. La administración de Bukele parecía contenta aceptando el cortejo de los campos de Trump y Biden por igual.

El Secretario de Seguridad Nacional, Alejandro Mayorkas, quien estaba en El Salvador, destacó: “Al comenzar el presidente Bukele su segundo mandato, quiero expresar la dedicación de Estados Unidos para apoyar el crecimiento y la prosperidad de El Salvador”.

El secretario de Estado Antony Blinken agregó, en sintonía con el énfasis del presidente salvadoreño en la economía: “Reafirmamos nuestro firme compromiso de trabajar junto a usted y su administración para promover un buen gobierno y una prosperidad económica inclusiva”.

Hace sólo dos años y medio, cuando la embajadora interina Jean Manes dejó El Salvador quejándose de la “falta de un socio” allí, había comparado las ambiciones de Bukele de buscar la reelección, expresadas en la reversión obediente de la Sala Constitucional que permitió su candidatura, con Hugo Chávez.

La reacción pública de San Salvador al giro fue la más cálida desde que Biden asumió el cargo. La embajadora Mayorga posó con Bukele y su homóloga estadounidense William Duncan, escribiendo: “Gracias embajador Duncan… Reconocemos su impresionante trabajo”.

La legisladora de Nuevas Ideas, Alexia Rivas —miembro destacado de un bloque legislativo que sigue milimétricamente la línea de comunicación establecida por el partido gobernante— respondió en los comentarios: “Socios confiables” —la misma frase utilizada por la Embajada de EE. UU. de 2019 a 2021, durante el mandato del designado de Trump, Johnson.

Los elogios no se cortaron limpiamente a lo largo de las líneas de falla izquierda-derecha. El secretario particular de la presidenta hondureña Xiomara Castro, su hijo Héctor Manuel Zelaya Castro, celebró la “inauguración histórica”.

La delegación de Tegucigalpa aprovechó la visita para reunirse con el Rey Felipe VI y discutir la cooperación española, junto a la de EE. UU., para su propuesto Ferrocarril Inter-Oceánico, un proyecto alternativo al Canal de Panamá que los países de América Central han soñado y han fracasado en implementar, en varias ocasiones en las últimas décadas.

El gobierno salvadoreño anunció una conferencia de prensa para la tarde, para nombrar el gabinete del segundo mandato de Bukele. Pero no la llevaron a cabo, no han anunciado ningún gabinete y no han ofrecido ninguna explicación para las vacantes.

“El ahora presidente de facto y su clan familiar se han elevado por encima de nuestras leyes para asumir el trono, sin ninguna institución capaz de imponer límites a su pisoteo constitucional. El régimen autoritario se ha convertido en una dictadura”, escribió la junta editorial de El Faro el sábado por la noche.

“No son los menos privilegiados”, concluyó la junta, “sino las clases media y alta, a quienes imploramos que se enfrenten a la dictadura”.

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