Select Page

Re-elected despite six articles of the Constitution prohibiting it, he announced that in the next five years, he would focus his efforts on the economy. “Salvadoran society is still sick, still sick, but it no longer has cancer; it is still ill from the other things it always had. Now that we have fixed the most urgent issue, which was security, we are going to focus fully on the important problems, starting with the economy,” he said.

In his assessment of his first five years, he “forgot” a series of uncomfortable issues, some of which we list below. Because Bukele left a country with more poverty, a ruined agriculture sector, and more in debt than ever. In El Salvador, food is more expensive, especially basic necessities, Salvadorans are migrating more than before, and human rights continue to be violated under a cloak of impunity.

As he did five years ago, he talked about “bitter medicine,” this time to improve the economy. What bitter medicine, wondered an attendee at the event… if a small tomato costs one cora.

A More Expensive Country

A safer country and a more expensive life. The phrase summarizes how the population feels, and surveys have been reflecting this in recent years. The University Institute of Public Opinion (Iudop), in its December 2023 study, reveals that 90.2% of people perceived an increase in the prices of the basic food basket—beans, corn, and eggs, among others—and 60% mentioned an increase in the cost of living in general. Consequently, 70% said they spend more on purchasing basic necessities.

Food inflation grew by an average of 8% in the last three years, something not seen since the 1990s. The basic food basket, which includes about twenty essential products, increased by more than $40 in two years, up more than 20%. To get an idea, in 2022 and 2023 prices rose as much as they did in the previous 15 years.

A Country with More Poverty

Bukele leaves a country with a higher number of households in poverty. This variable is linked to the sustained increase in the price of basic food items.

When he came to power in 2019, 22.9% of families lived in poverty (442,000), and by 2022, there were 26.6% of households in that condition (529,000). For 2023, preliminary data indicates that it increased to 27.2%, another 17,000 more.

Even more concerning, if possible, is extreme poverty, which has doubled since 2019. This category includes households with incomes below the value of a food basket. In other words, people who live on one dollar or less per day.

In this category, where families are undernourished and hungry, 8.6% of households in the country are found. In rural areas, the number is even higher: 30% of households are poor, and 11% of the total live in extreme need.

Beyond external factors such as the pandemic and the war in Ukraine, there are internal factors such as the lack of effective measures to address inflation and the lack of interest in social policy, with programs for the most vulnerable abandoned, which explain this reality.

A More Indebted Country

The central government maintained a high rate of indebtedness since the pandemic. In May 2019, the debt was $12,647 million, and five years later, in April 2024, it reached $19,094 million. Almost $6,500 million of indebtedness (6,447 to be exact) is at a rate of nearly $1,300 million per year during the five-year period.

There is also the pension debt to the AFPs, which went from $5,071 million to $9,916 million, almost double in that period, according to economist César Villalona.

Indebtedness continued in the years following the health emergency caused by the pandemic. Thus, the government requested budget modifications exceeding $1,000 million annually in 2021, 2022, and 2023. A situation that experts attribute to fiscal disorder and lack of planning.

A Country that Does Not Look for Its Disappeared

With the reduction of violent deaths, the disappearance of people has become the most visible public safety issue. A matter that is not given attention, as Justice and Security Minister Gustavo Villatoro acknowledged in March 2023.

Mothers and fathers of missing sons and daughters claim in the activities they carry out that the State does not search for their loved ones nor provides any support. To maintain the official silence, statistical information on missing persons was declared confidential in mid-2022.

In the first two and a half years of management, about 2,000 disappeared people remain unaccounted for. In the next two years, the number fell to less than 500.

A Country without Access to Justice

On May 1, 2021, in the first session of the new Assembly with a majority of Nuevas Ideas, ruling party lawmakers voted for the dismissal of the magistrates of the Constitutional Chamber and the Attorney General. The coup to the judicial system continued in August of that year with a forced retirement decree that affected dozens of judges for age reasons. In reality, the purge aimed to reward “friendly” judges with promotions and punish inconvenient judges with transfers to less relevant courts. In December of that year, a new “shake-up” of the judicial system took place.

In 2022, with the implementation of the state of exception, there were also changes in the judicial system with the creation of tribunals against organized crime.

The 2023 Rule of Law Index by the World Justice Project (WJP) ranks El Salvador at 108 out of 142 countries evaluated. In the region, it ranks 25 out of 32 countries. In 2019, it was ranked 84 out of 126 and 21 out of 30 nations evaluated at the regional level. A ranking that reflects the deterioration of the rule of law in the country.

A Country with More Migration

Salvadorans continue to migrate and in greater proportion than in previous periods, according to the record of compatriots intercepted at the southern border of the United States. In Bukele’s first term, 339,400 nationals have been detained, approaching nearly 100,000 each year in 2021 and 2022.

The number of Salvadoran refugees and asylum seekers is also increasing, according to data from UNHCR, the United Nations High Commissioner for Refugees. In 2023, it recorded 62,200 refugees and 142,500 asylum seekers.

A Country that Conceals Information

Three recent reports highlight the opacity with which institutions operate in terms of access to public information in three different areas:

1. Official information: A study by Acción Ciudadana indicated that only one of 38 institutions studied showed high compliance in publishing official information. Another 12 had medium compliance, and the rest had low compliance, meaning they published less than half of the information required by law. The Institute, in charge of enforcing compliance, does not supervise.

2. Non-existent information and lack of response: The organization Cristosal compiled 1,463 information requests made in four and a half years. Of the total, 394 were delivered (27%) and 1,069 not (73%). The main reasons for not providing the information were declaring it non-existent (476), lack of response (411), and being confidential (69).

3. Opacity in public works: Acción Ciudadana’s monitoring of 23 of the most important infrastructure projects in 2023 revealed an average transparency of 30%. In other words, most of the data is not available. In six of them, including the mega-prison in San Vicente, all information was hidden.

Finally, the General Government Plan from 2019 to 2024 was never published on the Presidency’s Transparency portal, when the law states it is official information and, therefore, public knowledge.

A Country with Forgotten Agriculture

In five years, the Ministry of Agriculture and Livestock (MAG) had four ministers and one acting director. The instability in leadership was reflected in the field: low production of basic grains, vegetables, and fruits during the period.

For example, the bean and rice harvest of the 2022-23 cycle was the lowest in the last decade. In the case of corn, it was the fourth worst. Poor production in households means less food and higher prices in the market.

Basic grain production went back a decade in terms of output. With an annual average of 22.37 million quintals between 2029 and 2024, the figure is 3.9% lower than the previous government and 5.7% lower than the first FMLN government. On the other hand, it is 6.1% higher than the last Arena period.

The decline in vegetable and fruit production is also noticeable in this administration, according to the MAG’s annual reports.

A Country that Violates Human Rights

The 2023 Annual Report: The State of Human Rights in El Salvador recalls that the state of exception suspended several fundamental rights, such as the right to be informed upon arrest, to be assisted by a defender, and the maximum 72-hour period of administrative detention. It also highlights three main focuses of rights violations: abuse of arrests by law enforcement, overcrowding in the prison system, and the absence of independent justice for detainees.

The lack of justice translates into the mass processing of people, the annulment of procedural guarantees, and the concealment of judges’ identities, among others.

El Salvador has nearly 2% of the population behind bars, with a high level of overcrowding, around 300% if CECOT is excluded. By the end of May, 80,200 people had been arrested under the regime.

Arbitrary detention without prior investigation is commonplace. Moreover, organizations cited in the study report the death of at least 244 people inside prisons, some with signs of torture. More recent data raises the figure to 301.

Organizations report more than 6,000 cases of human rights violations, mainly related to arbitrary detentions and torture.

A Country that Does Not Punish Corruption

The fight against corruption was one of Bukele’s main campaign promises in 2019. With that goal, the International Commission against Impunity in El Salvador (Cicies) was created, an institution that lasted a short time until it began investigating its own ministers for irregular actions during the pandemic.

The U.S. Department of State reminded him of this by including officials and individuals close to him linked to corruption or accused of undermining democracy in a list. Ministers and former ministers such as Rolando Castro and Pablo Anliker, presidential commissioner Carolina Recinos, and head of the Penitentiary Centers, Osiris Luna, are some of the names included in the first list of July 2021.

Additionally, the Treasury Department applied the Magnitsky Act to the latter, supposedly for facilitating negotiations between the government and gangs.

Voz Pública:

Lo que Bukele omitió en su discurso

Reelegido a pesar de que seis artículos de la Constitución lo prohíben, el mandatario anunció que en los próximos cinco años centrará sus esfuerzos en la economía. “La sociedad salvadoreña sigue enferma, sigue enferma pero ya no tiene cáncer, sigue enferma de las demás cosas que siempre ha tenido. Ahora que ya arreglamos lo más urgente, que era la seguridad, vamos a enfocarnos de lleno en los problemas importantes, empezando por la economía”, afirmó. 

En su balance de sus primeros cinco años “se olvidó” de una serie de temas incómodos, algunos de los cuales enumeramos a continuación. Porque Bukele dejó un país con más pobreza, el agro por los suelos y más endeudado que nunca. En El Salvador, los alimentos están más caros, en especial los de primera necesidad, los salvadoreños migran más que antes y los derechos humanos se siguen violando bajo un manto de impunidad.

Como hace cinco años, habló de «medicina amarga», esta vez para mejorar la economía. Cuál medicina amarga se preguntó un asistente al evento… si un tomate pequeño cuesta una cora.

Un país más caro

Un país más seguro y una vida más cara. La frase resume el sentir de la población y las encuestas lo vienen reflejando en los últimos años. El Instituto Universitario de Opinión Pública (Iudop), en su estudio de diciembre de 2023, revela que el 90.2% de la gente percibió un aumento en los precios de la canasta básica -frijol, maíz y huevos, entre otros- y el 60% mencionó un incremento en el costo de vida en general. En consecuencia, el 70% aseguró que gasta más en la compra de alimentos de primera necesidad.

La inflación en los alimentos creció un 8% en promedio en los últimos tres años, algo no visto desde los 90. La canasta básica, que incluye una veintena de productos esenciales, aumentó más de $40 en dos años, arriba del 20%. Para hacerse una idea, en 2022 y 2023 subió tanto como en los 15 años anteriores.

Un país con más pobres

Bukele deja un país con un mayor número de hogares en pobreza. Esta variable está ligada al aumento sostenido en el precio de los alimentos de primera necesidad. 

Cuando llegó al poder en 2019, el 22,9% de las familias vivía en pobreza (442,000) y en 2022 había un 26.6% de hogares en esa condición (529,000). Para 2023, el dato provisional (preliminar) indica que subió al 27.2%, otros 17,000 más.

Más preocupante aún si cabe, es la pobreza extrema, que se ha duplicado desde 2019. En esta categoría están los hogares cuyos ingresos están por debajo del valor de una canasta de alimentos. En pocas palabras, personas que viven con un dólar o menos al día.

En esta categoría donde las familias están subalimentadas y pasan hambre se encuentra el 8.6% de los hogares en el país. En la zona rural, aún es mayor: el 30% de los hogares es pobre y el 11% del total vive esa condición de extrema necesidad.

Más allá de los factores externos como la pandemia y la guerra de Ucrania, hay otros internos como la falta de medidas eficaces para paliar la inflación y el desinterés de la política social, con programas hacia los más vulnerables abandonados, que explican esta realidad.

Un país más endeudado

El gobierno central mantuvo un elevado ritmo de endeudamiento desde la pandemia. En mayo de 2019, la deuda era de $12,647 millones y cinco años después, en abril de 2024, llegó a $19,094 millones. Cerca de $6,500 millones de endeudamiento (6,447 para ser exactos), a razón de casi $1,300 millones por año durante el quinquenio.

Aparte está la deuda previsional a las AFP, que pasó de $5,071 millones a $9,916 millones, casi el doble en ese periodo, afirmó el economista César Villalona.

El endeudamiento continuó en los años siguientes a la emergencia sanitaria por la pandemia. Así, el gobierno solicitó modificaciones al presupuesto arriba de los $1,000 millones anuales en 2021, 2022 y 2023. Una situación que los expertos atribuyen al desorden fiscal y la falta de planificación.

Un país que no busca a sus desaparecidos

Con la reducción de las muertes violentas, la desaparición de personas se ha convertido en el problema más visible de seguridad pública. Un asunto al que no se le presta atención, como reconoció el propio ministro de Justicia y Seguridad, Gustavo Villatoro, en marzo de 2023.

Madres y padres de hijos e hijas desaparecidos afirman en las actividades que realizan que desde el Estado no se busca a sus seres queridos ni se les brinda apoyo alguno. Para mantener el silencio oficial, la información estadística sobre personas desaparecidas se declaró reservada a mediados de 2022.

En los primeros dos años y medio de gestión, unas 2,000 personas que desaparecieron siguen sin ser encontradas. En los dos siguientes, la cifra cayó a menos de 500.

Un país sin acceso a la justicia

El 1 de mayo de 2021, en la primera sesión de la nueva Asamblea de mayoría de Nuevas Ideas, los diputados del oficialismo votaron la destitución de los magistrados de la Sala de lo Constitucional y del fiscal general. El golpe al sistema judicial tuvo su continuación en agosto de ese año gracias a un decreto de retiro forzoso que afectó a decenas de jueces por cuestiones de edad. En realidad, la depuración buscaba premiar a jueces “amigos” con ascensos y castigar con traslados a tribunales menos relevantes a los incómodos. En diciembre de ese año se dio una nueva «sacudida» al sistema judicial.

En 2022, con la entrada en vigor del régimen de excepción, también hubo cambios en el sistema judicial con la creación de los tribunales contra el crimen organizado. 

El Índice del Estado de Derecho 2023 del World Justice Proyect (WJP) ubica a El Salvador en el lugar 108 de 142 países evaluados. En la región, en el puesto 25 de 32 países. En 2019 se situaba en el 84 de 126 y en puesto 21 de 30 naciones evaluadas en el ámbito regional. Una clasificación que refleja el deterioro del Estado de derecho en el país.

Un país con más migración

Los salvadoreños siguen migrando y en mayor proporción que en los periodos anteriores, de acuerdo con el registro de compatriotas interceptados en la frontera sur de los Estados Unidos. En la primera gestión de Bukele, 339,400 nacionales han sido detenidos, acercándose en 2021 y 2022 a los casi 100,000 cada año.

La cantidad de refugiados y solicitantes de asilo salvadoreños también va en alza, según datos de ACNUR, el Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Refugiados. En 2023, registra 62,200 refugiados y 142,500 solicitantes de asilo.

Un país que esconde la información

Tres informes recientes evidencian la opacidad con la que se mueven las instituciones en materia de acceso a información pública en tres áreas distintas:

1. Información oficiosa. Un estudio de Acción Ciudadana indicó que solo una de 38 instituciones estudiadas evidenció un cumplimiento alto en publicación de información oficiosa. Otras 12 tuvieron un cumplimiento medio y el resto, bajo, es decir, publican menos de la mitad de la información que les obliga la ley. El Instituto, encargado de hacerlo cumplir, no supervisa.

2. Información inexistente y sin respuesta. La organización Cristosal recopiló 1,463 solicitudes de información realizadas en cuatro años y medio. Del total, 394 fueron entregadas (27%) y 1,069 no (73%). Las principales razones para no dar la información fueron declararla inexistente (476), la falta de respuesta (411) y estar reservada (69).

3. Opacidad en la obra pública. Un monitoreo de Acción Ciudadana a 23 de los proyectos de infraestructura más importantes en 2023 reveló que el promedio de transparencia es del 30%. En otras palabras, la mayor parte de los datos no está disponible. En seis de ellos, incluido el megapenal de San Vicente, todo la información estaba oculta. 

Finalmente, el Plan General de Gobierno de 2019 a 2024 nunca se publicó en el portal de Transparencia de la Presidencia, cuando la ley menciona es información oficiosa y, por tanto, de conocimiento público.

Un país con el agro olvidado

En cinco años, el Ministerio de Agricultura y Ganadería (MAG) tuvo cuatro ministros y un encargado de despacho. Una inestabilidad en la dirección que tuvo su reflejo en el campo: una baja producción de granos básicos, hortalizas y frutas en el periodo.

Por ejemplo, la cosecha de frijol y arroz del ciclo 2022-23 fue la más baja de la última década. En el caso del maíz, la cuarta peor. Una mala producción que en los hogares se traduce en menos comida y en el mercado, en precios más altos.

La cosecha de granos básicos retrocedió una década en términos de producción. Con un promedio anual de 22.37 millones de quintales entre 2029 y 2024, la cifra es un 3,9% inferior al gobierno anterior y un 5.7% menor al del primer gobierno del FMLN. En cambio, supera en un 6.1% al último periodo de Arena.

La caída en la producción de hortalizas y frutas es notoria también en esta gestión, de acuerdo con las cifras que maneja el propio MAG en sus informes anuales.

Un país que viola derechos humanos

El informe anual 2023: El estado de los derechos humanos en El Salvador recuerda que el régimen de excepción suspendió varios derechos fundamentales como el derecho a ser informado al ser detenido, a ser asistido por un defensor y el plazo máximo de 72 horas de detención administrativa. Destaca, además, tres focos principales de vulneración de derechos: el abuso de las detenciones por las fuerzas del orden, la saturación del sistema penitenciario y la ausencia de una justicia independiente para los detenidos.

Este último, la falta de justicia se traduce en el procesamiento masivo de personas, la anulación de garantías procesales y la ocultación de la identidad de los jueces, entre otros.

El Salvador tiene cerca del 2% de la población entre rejas con un alto nivel de hacinamiento, en torno al 300% si se excluye el CECOT. A finales de mayo pasado, los capturados bajo el régimen sumaban 80,200 personas.

La detención de manera arbitraria, sin investigación previa, está a la orden del día. También, organizaciones citadas en el estudio denuncian la muerte de al menos 244 al interior de los penales, algunas con signos de tortura. Datos más actualizados elevan la cifra a 301. 

Organizaciones informan de más de 6,000 casos de violaciones a derechos humanos, vinculadas a detenciones arbitrarias y torturas sobre todo.

Un país que no castiga la corrupción

La lucha contra la corrupción fue una de las principales promesas de campaña de Bukele en 2019. Con ese objetivo se creó la Comisión internacional contra la impunidad en El Salvador (Cicies), una institución que duró poco, hasta que empezó a investigar a sus propios ministros por acciones irregulares durante la pandemia.

El Departamento de Estado de los Estados Unidos se encargó de recordárselo después con la inclusión de funcionarios y personas de su confianza vinculadas a corrupción o señaladas de socavar la democracia. Ministros y exministros como Rolando Castro y Pablo Anliker, comisionada presidencial Carolina Recinos y el director de Centros Penales, Osiris Luna, son algunos de los nombres incluidos en la primera lista de julio de 2021.

A este último, además, el Departamento del Tesoro le aplicó la Ley Magnitsky, supuestamente por facilitar negociaciones entre el gobierno y las pandillas.

Voz Pública: