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Today Nayib Bukele has been anointed a dictator. And for this reason, I feel the need to write to Salvadoran women and men. You are plunging into a dark tunnel. I am just coming out of it. And it has cost us so much! The fracture that split Chile in two, fifty years later, still hasn’t closed. Neither have the wounds. In that crack, there are not only dead and disappeared people. You know about this after a civil war (1980-1992) that left about 100,000 dead. It is much more: plundering, lies, irreparable losses, looting, breaks that also split our souls. There, fears, hatred, and scars nest. Also, shame for so many unacknowledged cowardice. A cluster that has embedded and been passed on to children and grandchildren.

It is impossible not to think about the traits that identify men who seek total power. And one of them is betrayal and transvestism.

Let’s see, the dictator of Chile, General Augusto Pinochet, even the day before the coup (September 11, 1973), paid homage to President Salvador Allende and swore loyalty to him. To the extent that, on the day of the coup, he sent his family to take refuge in a regiment commanded by a Marxist colonel, like Allende. Days after the coup’s success, Pinochet ordered the killing of Colonel Cantuarias. Soon after, he would order the assassination of one by one of the men who witnessed his obsequiousness: former Army commander-in-chief Carlos Prats; Allende’s former foreign minister and defense minister Orlando Letelier; former Interior Minister José Tohá… The list goes on.

Nayib Bukele began his political career in 2012 under the wing of the Farabundo Martí National Liberation Front. For more than a decade, Bukele’s father’s advertising companies conducted FMLN’s political campaigns. And one of the president’s first jobs in that field was the 2004 presidential campaign of Schafik Hándal, one of the most important guerrilla fighters in Latin America. Today, his political niche is with the global far-right. And his reference: former President of the United States, Donald Trump.

The reason for his silence these months about the genocide in Gaza may lie in his identification with Trump. And this, despite the fact that the president of El Salvador is of Palestinian origin. In fact, his father, Armando Bukele Kattán, was a leader in the Arab community in El Salvador and left his mark on the construction of the first mosques.

The revealing secret tapes

I don’t know if you know this, but the loss of democracy in Chile in September 1973 had a historic milestone at the beginning. The nationalization of copper mines carried out by President Salvador Allende in 1971, exploited by two powerful American multinationals: Kennecott and Anaconda. The loss of the substantial profits they obtained in Chile and the fear that this action would be imitated by other rulers in the world led these multinationals to urge then-US President Richard Nixon and his National Security Advisor, Henry Kissinger, to overthrow the first Marxist president elected by popular vote.

The details of how and why the coup d’etat was orchestrated in the Oval Office of the White House, in Washington, was a fortuitous discovery. In 1973, during the dramatic hearings in the United States Congress investigating the so-called Watergate Case, a White House advisor revealed the existence of a secret recording system in President Nixon’s office, who refused to hand over the tapes. A sharp legal debate ensued. And finally, the Supreme Court ruled.

Thus, a congressional commission obtained the 3,700 hours of conversations between President Nixon, Kissinger, and their most private staff. And they discovered that Nixon had lied in trying to hide his primary role in the “assault” and theft of documents at the headquarters of the Democratic Party’s National Committee, in the Watergate building (Washington) in July 1972. There were also undeclared funds for Nixon’s re-election campaign. And a Nixon order for the FBI, CIA, and even the IRS (Internal Revenue Service) to harass influential political leaders and journalists who could expose the conspiracy.

When the plot surfaced, with significant participation from two Washington Post journalists (Carl Bernstein and Bob Woodward), no one could stop the institutional crisis. To prevent his removal, Nixon resigned as president on August 9, 1974.

What does this have to do with the coup d’etat in Chile? A lot. Because Nixon’s recordings covered a period between February 1971 and mid-July 1973. And there, the fury caused by Nixon and Kissinger’s decision by Allende’s government to nationalize US companies that had dominated the Chilean economy for decades was also recorded. You can hear the officials discussing how to overthrow the government of a small Latin American country that challenged the political and economic hegemony of the US. Even if it provokes a bloodbath. It is the unprecedented capture of the unvarnished voices of Nixon and Kissinger demanding the “removal” of “son of a bitch” Salvador Allende and discussing the best way to “kick his butt.”

Fifty years have passed. As of today, we are notified that the model for assembling how the coup d’etat in Chile was designed and executed has been surpassed by another. No longer is it necessary to bomb a presidential palace or deploy tanks and soldiers to occupy cities in order to seize total power. This is demonstrated by the model designed and executed by Bukele to intervene in the Legislative and Judicial powers, and the democratic institutions of El Salvador.

It’s highly likely that one day we will find out—as with the plots of Nixon’s conspiracy in the Watergate Case and his intervention for the coup in Chile—at what point and with whom he decided that his strategy to seize total power would be security. And what he had to give up in return at each stage to achieve it.

An example of this origin: legislative elections of March 2018. Bukele called for casting null votes: “In the next election, Nuevas Ideas will not be on the ballot. Vote null! And if you’re too lazy, stay home and watch TV.” 180,000 of you did so, breaking records. With that figure, he started collecting signatures to register his Nuevas Ideas party.

The next milestone was Sunday, February 9, 2020. The images of the president, surrounded by soldiers, storming the Legislative Assembly headquarters, were shocking. A show of force intended to force certain lawmakers to approve a $109 million loan to finance his trophy: a security plan. Some had withheld their votes, demanding transparency in the design and use of the funds. Bukele’s response was brutal. He first summoned his supporters to besiege the Legislative Assembly. Then, he called the police and military. And finally, he entered the palace surrounded by armed soldiers.

The design of that Sunday had an electrifying final scene. Bukele sat in the Assembly president’s seat and proclaimed, “I think it’s quite clear who’s in control of the situation.” Soldiers brandishing their rifles were the backdrop to what was coming.

A new milestone took place on May 1, 2021. Bukele’s parliamentary majority in the Legislative Assembly committed its first act, violating regulations: it stripped the justices of the Constitutional Chamber and the attorney general of their positions. The country was left institutionally crippled. From Europe and the United States, Bukele’s coup was denounced. But the plan continued swiftly.

Just four months later, the new coup came: the new members of the Constitutional Chamber (appointed by the Legislative Assembly unconstitutionally) violated articles of the current 1983 Constitution (which prohibit the immediate re-election of rulers) and enabled Nayib Bukele if he ran in 2024. For the sake of small history, the U.S. Embassy in El Salvador published on September 5, 2021: “We condemn the Salvadoran Court’s decision to enable immediate presidential re-election despite the Constitution prohibiting it. We call on President Bukele to demonstrate his commitment to democracy and the rule of law.”

Nothing stopped the president. A new milestone occurred on March 26, 2022, when there was a sudden, lethal regression: El Salvador recorded 62 homicides. With Congress’s approval, Bukele decreed a state of exception. One of the authoritarian power’s favorite tools was already in motion. Two years later, it remains in effect. And although Bukele proclaims that almost 80,000 gang members have been arrested, international human rights organizations continue to receive complaints of disappearances and unjustified arrests. There is no respite.

This year, on the day of his re-election, Bukele boasted of an achievement that he would repeat time and time again: “Thank God, El Salvador has gone from being the most insecure country to the safest on the Western continents.” And it is here where we must examine a shocking revelation by El Faro. This newspaper obtained documents, photographs, and testimonies proving that Bukele’s administration negotiated with the leaders of the country’s three main gangs: Mara Salvatrucha 13 and the two factions of Barrio 18 – Sureños and Revolucionarios. And that Bukele’s government offered them the cessation of massive police and military operations, financing of micro-enterprises, and relaxation of protocols in maximum-security prisons, among several other concessions, in exchange for them ceasing to kill.

What we know in Latin America is that gangs and organized crime will not go away with dehumanized prisons and repression. And that corruption, as in all regimes of total power, threatens to extend its power and exacerbate arbitrariness in justice, arrests, prisons, and the economy. The lack of transparency in all areas of administration is already a hallmark, which also resembles Bukele’s government with other dictatorships. According to data from the Central Bank obtained by EFE, state debt with private pension funds rose by almost $1.1 billion between April and December 2023. If we add to this the weak economic growth, 2.2% in 2023, the lowest in Central America – IMF figure – what is to come is more poverty. And discontent.

If Salvadoran Archbishop Óscar Romero were alive, he would be denouncing violence and repression from the pulpit. Just as he did during the civil war that shook El Salvador. And made him an enemy of total power that ordered his assassination. Like the persecution that Pinochet unleashed in Chile against Cardinal Raúl Silva Henríquez for the same reasons.

But Nayib Bukele is not interested in remembering Óscar Romero. The “teenager with power, incapable of maintaining a conversation about the most important issues without constantly looking at his phone,” as Bertha Deleón, who was his trusted lawyer until 2019, described him, searches on social networks for how and what to feed his popularity and increase his power. Until the bubble bursts.

El Faro:

Carta desde Chile: se sumergen en un túnel oscuro

Hoy Nayib Bukele ha sido ungido dictador. Y por ello siento la necesidad de escribirles a las salvadoreñas y salvadoreños. Ustedes se sumergen en un túnel oscuro. Yo, vengo saliendo de allí. ¡Y cómo nos ha costado! La fractura que partió Chile en dos, cincuenta años más tarde todavía no cierra. Tampoco las heridas. En esa grieta no hay solo muertos y desaparecidos. De eso ustedes saben después de una guerra civil (1980-1992) que dejó unos 100 mil muertos. Es mucho más: despojos, mentiras, pérdidas irreparables, saqueos, quiebres que nos partieron también el alma. Allí se anidan miedos, odios, cicatrices. También vergüenzas por tantas cobardías nunca asumidas. Un cúmulo que se incrustó y se ha ido traspasando a hijos y nietos.

Imposible no pensar en los rasgos que identifican a los hombres que buscan el poder total. Y uno de ellos es la traición y el travestismo. 

Veamos, el dictador de Chile, general Augusto Pinochet, hasta un día antes del Golpe de Estado (11 de septiembre de 1973), le rindió pleitesía al presidente Salvador Allende y le juró lealtad. Al punto que el día del Golpe envió a su familia a refugiarse en un regimiento comandado por un coronel marxista, como Allende. Días más tarde del triunfo de los golpistas, Pinochet ordenó matar al coronel Cantuarias. Poco después ordenaría asesinar uno a uno a los hombres que fueron testigos de su obsecuencia: el excomandante en jefe del Ejército, Carlos Prats; el excanciller y exministro de Defensa de Allende, Orlando Letelier; el exministro del Interior, José Tohá… La lista sigue.

Nayib Bukele comenzó su carrera política en 2012 al alero del Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional. Durante más de una década las campañas políticas del FMLN fueron hechas por las empresas de publicidad del padre de Bukele. Y uno de los primeros trabajos del presidente en ese rubro fue la campaña presidencial de 2004 de Schafik Hándal, uno de los guerrilleros más importantes de América Latina. Hoy su nicho político está en la ultraderecha mundial. Y su referente: el expresidente de Estados Unidos, Donald Trump. 

Puede que en esa identificación con Trump esté la razón de su silencio de estos meses sobre el genocidio en Gaza. Y ello, a pesar de que el presidente de El Salvador tiene origen palestino. De hecho, su padre, Armando Bukele Kattán, fue líder de la comunidad árabe en El Salvador y dejó su sello en la construcción de las primeras mezquitas. 

Las reveladoras cintas secretas

No sé si ustedes lo saben, pero la pérdida de la democracia en Chile en septiembre de 1973 tuvo un hito histórico al inicio. La nacionalización de las minas de cobre que llevó a cabo el presidente Salvador Allende en 1971, explotadas por dos poderosas multinacionales estadounidenses: Kennecott y Anaconda. La pérdida de las cuantiosas utilidades que ellas obtenían en Chile y el terror de que esa acción fuera imitada por otros gobernantes en el mundo, hizo que esas multinacionales instaran al entonces presidente de Estados Unidos, Richard Nixon y a su secretario de Seguridad Nacional, Henry Kissinger, a derrocar al primer presidente marxista elegido por voto popular.  

El detalle de cómo y por qué se gestó ese Golpe de Estado en el Salón Oval de la Casa Blanca, en Washington, fue un descubrimiento fortuito. En 1973, en el desarrollo de las dramáticas audiencias en el Congreso de Estados Unidos en la investigación del llamado Caso Watergate, un asesor de la Casa Blanca reveló la existencia de un sistema de grabación secreto en el despacho del presidente Nixon, quien se negó a entregar las cintas. Se entabló un acerado debate jurídico. Y, finalmente, la Corte Suprema dictaminó.  

Así fue como una comisión del Congreso se hizo de las 3,700 horas de conversaciones del presidente Nixon con Kissinger y su staff más privado. Y descubrieron que Nixon había mentido al intentar ocultar su rol principal en el “asalto” y robo de documentos en la sede del Comité Nacional del Partido Demócrata, en el edificio Watergate (Washington) en julio de 1972. Había también dineros no declarados para la campaña de reelección de Nixon. Y una orden de Nixon para que el FBI, la CIA e incluso el IRS (Impuestos Internos) ejercieran acoso sobre dirigentes políticos y periodistas influyentes que pudieran develar la conspiración. 

Cuando la trama emergió, con gran participación de dos periodistas del The Washington Post (Carl Bernstein y Bob Woodward), nadie pudo detener la crisis institucional. Para impedir su destitución, Nixon renunció a la presidencia el 9 de agosto de 1974. 

¿Qué tiene que ver esto con el Golpe de Estado en Chile? Mucho. Pues las grabaciones de Nixon abarcaron un periodo entre febrero de 1971 y mediados de julio de 1973. Y allí también quedó registrada la furia que provocó en Nixon y Kissinger la decisión del gobierno Allende de nacionalizar empresas estadounidenses que por décadas dominaron la economía chilena. Se escucha a los funcionarios discutir cómo derrocar el gobierno de un pequeño país de América Latina que desafiaba la hegemonía política y económica de EE.UU. Aunque se provoque un baño de sangre. Es la captura inédita de las voces sin maquillaje de Nixon y Kissinger exigiendo que se “remueva” al “hijo de puta” de Salvador Allende y discutiendo la mejor forma de “patear su trasero”.

Han transcurrido 50 años. A partir de hoy estamos notificados de que el modelo para armar de cómo se diseñó y se ejecutó el Golpe de Estado en Chile fue superado por otro. Ya no se necesita ni bombardear un palacio presidencial ni sacar tanques y soldados a ocupar las ciudades para tomar el poder total. Lo demuestra el modelo que diseñó y ejecutó Bukele para intervenir el Poder Legislativo y Judicial; las instituciones del sistema democrático de El Salvador. 

Es muy probable que algún día sepamos -al igual como las tramas de la conspiración de Nixon en el Caso Watergate y la de su intervención para el Golpe en Chile- en qué momento y con quiénes decidió que su estrategia para hacerse del poder total sería la seguridad. Y qué debió ir entregando a cambio en cada etapa para lograrlo.  

Un hito de origen: elecciones legislativas de marzo de 2018. Bukele llamó a votar nulo: ‘En la próxima elección no va a haber Nuevas Ideas en la papeleta. ¡Voten nulo! Y si le da pereza, quédese en su casa viendo televisión’. 180 mil de ustedes lo hicieron, rompiendo los récords. Con esa cifra, partió a recoger firmas para inscribir su partido Nuevas Ideas. 

El siguiente hito fue el domingo 9 de febrero de 2020. Las imágenes del presidente, rodeado de militares, irrumpiendo en la sede de la Asamblea Legislativa, impactaron. Una acción de fuerza destinada a obligar a ciertos diputados a aprobar un préstamo de US$109 millones para financiar su trofeo: un plan de seguridad. Algunos habían negado su voto exigiendo transparencia en el diseño y uso de los dineros. La respuesta de Bukele fue brutal. Primero citó a sus partidarios a sitiar la Asamblea Legislativa. Después, convocó a policías y militares. Y luego, ingresó al palacio rodeado de soldados armados. 

El diseño de ese domingo tuvo una escena final electrizante. Bukele se sentó en el sitial del presidente de la Asamblea y proclamó: “Creo que está muy claro quién tiene el control de la situación’. Soldados enarbolando sus rifles, fue el telón de fondo de lo que venía.

Un nuevo hito tuvo lugar el 1º de mayo de 2021. La mayoría parlamentaria con la que llegó Bukele a la Asamblea Legislativa hizo su primer acto violando la normativa: despojó de sus cargos a los magistrados de la Sala de lo Constitucional y al fiscal general. El país quedó institucionalmente cojo. Desde Europa y Estados Unidos acusaron Golpe de Estado de Bukele. Pero el plan siguió raudo.

Solo cuatro meses más tarde vino el nuevo golpe: instalados los nuevos miembros de la Sala de lo Constitucional (nombrados por la Asamblea Legislativa inconstitucionalmente) violaron artículos de la Constitución vigente de 1983 (prohíben reelección inmediata de mandatarios) y habilitaron a Nayib Bukele si se presentaba en 2024. Para la pequeña historia quedó la publicación de la Embajada de EE.UU en El Salvador el 5 de septiembre de 2021: “Condenamos la decisión de la Corte salvadoreña que habilita reelección presidencial inmediata a pesar de que la Constitución la prohíbe. Llamamos al Presidente Bukele a que demuestre su compromiso con la democracia y el Estado de Derecho”.

Nada detuvo al presidente. Un nuevo hito se produjo el 26 de marzo de 2022, día en que abruptamente hubo una regresión letal: El Salvador registró 62 homicidios. Con el aval del Congreso, Bukele decretó Estado de Excepción. Una de las herramientas favoritas del poder autoritario ya estaba en marcha. Dos años después sigue vigente. Y, si bien Bukele proclama que casi 80 mil pandilleros han sido detenidos, organismos de Derechos Humanos internacionales no paran de recibir denuncias por desapariciones y detenciones injustificadas. No hay tregua.

Este año, el día de su reelección, Bukele se vanaglorió de un logro que repetirá una y mil veces: “Gracias a Dios, El Salvador pasó de ser el país más inseguro al más seguro del continente occidental”. Y es allí donde es necesario examinar una impactante revelación de El Faro.  Este diario obtuvo documentos, fotografías y testimonios que prueban que la administración de Bukele negoció con los líderes de las tres principales pandillas del país: Mara Salvatrucha 13 y las dos facciones del Barrio 18 -Sureños y Revolucionarios-. Y que el Gobierno de Bukele les ofreció el cese de operativos masivos de la Policía y el Ejército, financiamiento de microempresas y relajamiento de protocolos en penales de máxima seguridad, entre varias concesiones más, a cambio de que dejaran de matar. 

Lo que sabemos en América Latina es que las pandillas y el crimen organizado no desaparecerán con cárceles deshumanizadas y represión. Y que la corrupción, como en todos los regímenes de poder total, amenaza con extender su poder y agudizar la arbitrariedad en la justicia, las detenciones, en penales y la economía. Que la falta de transparencia en todos los ámbitos de la administración ya es un sello, lo que también asemeja al Gobierno de Bukele con otras dictaduras.  Según datos del Banco Central, obtenidos por Agencia EFE, la deuda estatal con los fondos privados de pensiones, se elevó casi US$1.100 millones entre abril y diciembre de 2023. Si a ello sumo el débil crecimiento de la economía, 2,2% en 2023, el menor de Centroamérica -cifra FMI-, lo que se viene es más pobreza. Y descontento.

Si estuviera vivo el arzobispo salvadoreño Óscar Romero, estaría desde el pulpito denunciando la violencia y la represión. Tal como lo hizo durante la guerra civil que estremeció El Salvador. Y lo convirtió en enemigo del poder total que ordenó su asesinato. Como la persecución que desató Pinochet en Chile contra el cardenal Raúl Silva Henríquez por los mismos motivos. 

Pero a Nayib Bukele no le interesa recordar a Óscar Romero. El “adolescente con poder, incapaz de mantener una conversación sobre los temas más importantes sin mirar permanentemente su teléfono”, como lo describió Bertha Deleón, quien fuera su abogada de confianza hasta 2019, busca en las redes cómo y con qué alimentar su popularidad y aumentar su poder. Hasta que la burbuja estalle.

El Faro: