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In early May, the Attorney General’s Office (FGR) and the Superintendency of the Financial System (SIF) of El Salvador publicly announced that an investigation led them to discover that, since 2015, directors and employees of the Savings and Credit Cooperative Santa Victoria de Responsabilidad Limitada (Cosavi de R.L.) allegedly committed fraudulent operations, money laundering, defrauding the public economy, and diverted funds to personal accounts amounting to over $35 million. Part of that money was deposited in bank accounts in other countries, such as the United States and Germany. Following the investigation, authorities have limited themselves to reporting superficial aspects of the case, even though it has been a public scandal and there are concerns that partners and clients may lose their life savings.

The only thing authorities have revealed is that 15 of the 32 alleged individuals involved were initially arrested, but they have not said anything about why some important people in the company’s organization chart remain free. They also explained that the Superintendency has intervened the bank to try to return the money to clients who had minimum amounts of dollars saved, while clients with more savings will likely have to wait until authorities recover the millions from the embezzlement.

Authorities have also not addressed how this million-dollar fraud affects Nayib Bukele’s political party, Nuevas Ideas. Although, in reality, this is not surprising, as Attorney General Rodolfo Delgado was imposed by the same party and has shown loyalty to the ruling party. The party also refused to create a commission in the Legislative Assembly to investigate the case, despite maintaining a narrative — better said: an advertising campaign — of being at war to fight corruption.

Cosavi, in addition to being a banking entity, was well known in Salvadoran society for sponsoring concerts, various cultural events, patron saint festivities, and Christmas festivities. The investment in these parties and events gave the appearance of being a financially solvent institution.

These are some keys to understanding the Cosavi case:

How does it affect the Nuevas Ideas party?

A report by the organization Acción Ciudadana on the financing of political parties indicates that Nuevas Ideas, Bukele’s party, was financed by Cosavi in 2020 when it transferred $60,000 as a donation. That year is part of the period during which the million-dollar fraud occurred.

Cosavi’s donation represented 13% of nearly half a million dollars ($457,217.98) that legal persons (companies or entities) donated to Nuevas Ideas in 2020. With this amount of money, Cosavi became the second legal person with the largest contributions to the ruling party in that period, according to the Acción Ciudadana report. Saint Germain S.A. de C.V. appears in the first place, having donated $317,232.00, and during Bukele’s government, it has benefited from contracts in the Ministry of Environment. Other donors include Corporación Mercantil Salvadoreña S.A. de C.V., with $20,000 and Droguería Farmavida S.A. de C.V., with $25,000.

According to data provided by the party to the Ministry of Finance, Nuevas Ideas had private income of $898,655.40 in 2020; of which, $457,217.98 were donated by six companies, while the rest ($441,437.42) by 288 individuals.

The executive director of Acción Ciudadana, Eduardo Escobar, told GatoEncerrado that he doesn’t know if Cosavi continued donating money to Nuevas Ideas in subsequent years, as the party has refused to reveal its financing sources and has violated the Political Parties Law that requires them to be transparent about their funds and sources of income.

Escobar added that authorities should investigate if the funds donated to the party have an illicit origin, especially since the Cosavi case is in itself an indication to start an investigation.

“In the case of Cosavi, if it is determined that there is money laundering, this would imply investigating whether, in the first place, this cooperative continued donating to the political party. But, even if it is not known whether it donated after 2020, there is already a donation in 2020, and it should be investigated if that donation came from money laundering,” said Escobar.

Regarding the case, Escobar also questioned the role of the Financial Investigation Unit (UIF) of the Attorney General’s Office (FGR). He pointed out that this unit has remained silent about the financing of the Nuevas Ideas party, even though its duty is to monitor and supervise the origin of private funds received by political parties.

“The question is: Did the Nuevas Ideas party report its income to the corresponding entity, which is the UIF, as established by the Law Against Money Laundering and Other Assets? If it did report, what action did the UIF take regarding a donation from an entity that was being investigated? That’s the question that both the party authorities and the Prosecutor’s Office should answer,” Escobar pointed out.

The Political Parties Law in article 22-C also requires parties to make available to the Court of Accounts of the Republic (CCR) information about public financing. Likewise, it requires them to provide information on their public and private financing to the Supreme Electoral Tribunal and the Ministry of Finance.

Although there is all this legislation to make political party financing transparent, the role of the institutions responsible for enforcing this legislation is mediocre.

“In practice, the electoral authority (Supreme Electoral Tribunal) limits itself to receiving and reviewing the financial documentation submitted by political parties without inquiring into the authenticity of the information contained in the financial statements,” says the Acción Ciudadana report.

Beyond the lack of transparency about the origin of the funds and the institutional controls that should have worked, Escobar points out that if money laundering is proven in the Cosavi case, this would have repercussions for the Nuevas Ideas party and the officials who came to power through campaigns and a political institute financed with illicit funds.

“The Political Parties Law does not expressly indicate a cause for party cancellation for a matter of this nature, what it does have, and that would have to be seen if it fits, is the issue that it could be determined that by receiving illegal or illicit financing, this means an undue advantage of the party that could constitute a fraudulent action, obtaining undue advantage, and for that reason, there is cancellation of the party (Nuevas Ideas), but we know that they will not apply it in that way,” regrets Escobar, noting that Nayib Bukele dismantled the independence of the branches of the State and controls them.

“What could happen if there was a separation of powers is an investigation. And if it is determined that a candidate used funds that were part of money laundering, they could be participating in a crime and, therefore, could be subject to a pre-trial proceeding before the Legislative Assembly and thus remove the person from office if they were linked,” Escobar maintains.

What happens to the victims and those affected by the Cosavi case?

Following the case’s revelation, Cosavi partners and clients appeared at the bank’s six branches to withdraw their savings. But the first problem they faced was that they found them closed. Authorities ordered the closure of all branches distributed throughout the country and only left the Escalón branch in San Salvador open.

The Superintendent of the Financial System, Evelyn Gracias, announced that the investigation’s objective is also to recover the money that was diverted to personal accounts of directors and personnel involved. The Superintendency also announced that it has begun to attend, on a staggered basis, to Cosavi’s partners and clients to return their savings. So far, people with savings of up to one, two, and three thousand dollars have been called upon.

Who are the detainees?

According to the information revealed by the Attorney General’s Office, the 15 people arrested are:

Manuel Alonso Gómez Raymundo, Saúl Orlando Méndez Manzano, Luís Luciano Orellana, René Alexander González Melgar, Juan Carlos Hernández Panameño, Elsa Estela Escobar Urquilla, Óscar Armando Munguía Vásquez, Carlos Alberto Cuellar, Rolando Alexander Henríquez, Jacqueline Jazmín Jorge de Hernández, María Isabel Jiménez Hernández, Manuel Alberto Coto Franco (president), Cerbelia Fidencia Barrientos de Coto, and Edson Valdomiro Coreas Ávalos. The accused had 46 properties immobilized, including luxury apartments. They also seized 27 vehicles and assets exceeding $14 million. The crimes they will face in court are illegal associations, defrauding the public economy, and money laundering and assets.

Despite the arrests, some of the main perpetrators may have fled to other countries months ago.

Who were not arrested?

After the operation that resulted in 15 arrests in the Cosavi case, social media users were surprised that some of the main directors and people close to the board were not among the detainees. One of them is the general manager, Manuel Alberto Coto, who was linked to the cooperative since its founding in March 2012 and served in previous periods as president and treasurer of the Board of Directors. According to the Prosecutor’s Office, Coto is one of the main people involved in the million-dollar embezzlement, and his arrest was not possible because he is outside the country. His parents, Manuel Alberto Coto Franco and Cerbelia Fidencia Barrientos de Coto, were arrested.

The former television presenter and lawyer Sergio Méndez Solano explained in an interview for El Diario de Hoy that although he provided notary services to Cosavi, he doesn’t understand why people on social networks are publicly accusing him of being involved in the million-dollar fraud. He assured that as a notary, he was hired externally and did not make decisions but only helped in various notarial procedures for loans, mortgages, contracts, and others. The fact is that there are recent documents in which he appears as Cosavi’s legal representative.

After El Diario de Hoy published that he currently lives in Texas, United States, where he recently purchased a home for $269,000, he claimed that he didn’t leave the country fleeing the case and that his new house was acquired with his own funds, not with money received from Cosavi.

His wife, Norma Patricia Romero de Méndez, was also employed by Cosavi as president of the cooperative’s Oversight Board. But the former presenter assured that this link is no proof that she is involved in the fraud: “The Oversight Board has no decision-making capacity. It receives information, evaluates it, and passes it on to the Board of Directors,” he explained in the interview, although he did not detail whether his spouse ever detected the irregularities that the Prosecutor’s Office found.

Is it true that municipalities had outstanding debts in Cosavi?

Yes. The Ministry of Finance’s municipal indebtedness report states that by the end of 2023, municipalities owed $21.7 million to Cosavi.

Some of these debtor municipalities were administered in the previous municipal period by the ruling party Nuevas Ideas. One of them was Santa Tecla, led by Henry Flores. The mayor, in fact, boasted of having Cosavi as a “strategic ally” and published photos with the cooperative’s president, Manuel Alberto Coto. When the case became public, the mayor removed from his social networks the publications and photographs in which he was celebrating agreements with Coto.

What are the economic consequences of the Cosavi case and cooperatives?

For economist and feminist Julia Evelyn Martínez, the Cosavi scandal could trigger a cascade effect that eventually directly affects savers. The expert explained to La Prensa Gráfica that if clients and partners of other cooperatives and banks in El Salvador’s financial system begin to worry about losing their life savings and try to withdraw them from banking institutions, this could cause a liquidity crisis.

Martinez exemplified that if a collective hysteria occurred and savers requested their money, the available cash would not be enough for everyone to receive it.

“The latest available data (from the Central Reserve Bank) tells us that the total deposits and savings that all commercial banks have amounts to $18,706 million. And what they have on average, in liquid money, cash, for people to start taking from ATMs or bank tellers, is $2,338.9 million,” Martinez detailed in the interview. In simple words: There is not enough cash for banks and cooperatives to deliver savings to all their clients at the same time.

Is Cosavi the only cooperative investigated for fraud?

No. The Prosecutor’s Office reported that it also investigated the directors and employees of the Acotemic de R.L. and Acomatic de R.L. cooperatives and obtained convictions for having committed the crimes of money laundering and assets, defrauding the public economy, and illegal associations.

According to the Prosecutor’s Office, the convicted persons mobilized “more than 49 million dollars in the financial system” through fictitious savings accounts, false term deposit certificates, and Christmas savings. Those involved in this case were: Hilda Lorena Martínez Hernández, Héctor Manuel de Jesús Jiménez Ayala, Pablo Alexander Jiménez Benavides, Flor de María Saravia de Bonilla, Alba Lilian Martínez de Aquino, and Pedro Antonio Bonilla Alcántar.

Gato Encerrado:

Esto es lo que sabemos del caso Cosavi y cómo salpica al partido Nuevas Ideas

A inicios de mayo, la Fiscalía General de la República (FGR) y la Superintendencia del Sistema Financiero (SIF) de El Salvador anunciaron públicamente que una investigación los llevó a descubrir que, desde 2015, directivos y empleados de la Cooperativa de Ahorro y Crédito Santa Victoria de Responsabilidad Limitada (Cosavi de R.L.) supuestamente cometieron operaciones fraudulentas, lavado de dinero, defraudación a la economía pública y desviaron fondos a cuentas personales por más de 35 millones de dólares. Parte de ese dinero fue depositado en cuentas bancarias de otros países, como Estados Unidos y Alemania. Tras la investigación, las autoridades se han limitado a informar lo superficial del caso, a pesar de que ha sido un escándalo público y hay preocupación de que los socios y clientes pierdan los ahorros de sus vidas.

Lo único que las autoridades han revelado es que 15 de los 32 supuestos involucrados fueron capturados inicialmente, pero no han dicho nada sobre por qué siguen libres algunas personas importantes en el organigrama de la empresa. También explicaron que la Superintendencia ha intervenido la entidad bancaria para intentar devolver el dinero a los clientes que tenían cantidades mínimas de dólares ahorrados, mientras que los clientes con más ahorros probablemente tendrán que esperar hasta que las autoridades recuperen los millones del desfalco. 

Las autoridades tampoco se han referido a cómo este millonario fraude salpica al partido político de Nayib Bukele, Nuevas Ideas. Aunque, en realidad, eso no sorprende, ya que el fiscal general Rodolfo Delgado fue impuesto en el cargo por el mismo partido y ha mostrado su lealtad al oficialismo. El partido también se negó a crear una comisión en la Asamblea Legislativa para investigar el caso, a pesar de que mantiene una narrativa —mejor dicho: una campaña publicitaria— de estar en guerra para combatir la corrupción.

Cosavi, además de ser una entidad bancaria, era muy conocida en la sociedad salvadoreña por patrocinar conciertos, diferentes eventos culturales, fiestas patronales y festividades navideñas. La inversión en esas fiestas y eventos daba la apariencia de que era una institución solvente en sus finanzas. 

Estas son algunas claves para entender el caso Cosavi:

¿Cómo salpica al partido Nuevas Ideas?

Un informe de la organización Acción Ciudadana sobre el financiamiento de los partidos políticos señala que Nuevas Ideas, el partido de Bukele, fue financiado por Cosavi en 2020, cuando le transfirió 60 mil dólares en concepto de donación. Ese año es parte del periodo en el que ocurrió el fraude millonario.

La donación de Cosavi representó el 13 % de casi medio millón de dólares ( $457,217.98) que las personas jurídicas (empresas o entidades) donaron a Nuevas Ideas en 2020. Con esa cantidad de dinero, Cosavi se convirtió en la segunda persona jurídica con mayores aportaciones al partido oficialista en ese periodo de tiempo, según el informe de Acción Ciudadana. En primer lugar aparece la empresa Saint Germain S.A de C.V. , que donó $317,232.00 y que durante el Gobierno de Bukele ha sido beneficiada con contratos en el Ministerio de Medio Ambiente. También aparecen como donantes la Corporación Mercantil Salvadoreña S.A de C.V., con $20 mil y la Droguería Farmavida S.A de C.V., con $25 mil. 

Según datos que entregó el partido al Ministerio de Hacienda, Nuevas Ideas tuvo ingresos privados por $898,655.40 en el año 2020; de los cuales, $457,217,98 fueron donados por seis empresas, mientras que el resto ($441,437.42) por 288 personas naturales.

El director ejecutivo de Acción Ciudadana, Eduardo Escobar, dijo a GatoEncerrado que desconoce si Cosavi continuó donando dinero a Nuevas Ideas en los años siguientes, ya que el partido se ha negado a revelar sus fuentes de financiamiento y ha violado la Ley de Partidos Políticos que lo obliga a transparentar sus fondos y fuentes de ingreso. 

Escobar agregó que las autoridades deberían de investigar si los fondos donados al partido tienen origen ilícito, sobre todo porque el caso Cosavi es en sí mismo un indicio para comenzar a indagar. 

“En el caso de Cosavi, si se determina que hay lavado de dinero, eso implicaría investigar si en primer lugar esta cooperativa siguió donando al partido político.  Pero, igual, aunque ya no se sepa si donó después de 2020, ya hay una donación en 2020 y tendría que investigarse si ese recurso de donación provenía de lavado de activos”, dijo Escobar.

A propósito del caso, Escobar también cuestionó el papel de la Unidad de Investigación Financiera (UIF) de la Fiscalía General de la República (FGR). Señaló que esta unidad ha guardado silencio sobre el financiamiento del partido Nuevas Ideas, a pesar de que su deber es vigilar y supervisar el origen de los fondos privados que reciben los partidos políticos.

“La pregunta es: ¿El partido Nuevas Ideas reportó sus ingresos ante la entidad correspondiente, que es la UIF, según establece la Ley Contra el Lavado de Dinero y Otros Activos? Si lo reportó: ¿Qué acción tomó la UIF ante un donativo de una entidad que estaba siendo investigada? Esa es la pregunta que deberían de contestar tanto las autoridades del partido como la Fiscalía”, indicó Escobar.

La Ley de Partidos Políticos en el artículo 22-C también obliga a los partidos a que pongan a disposición de la Corte de Cuentas de la República (CCR) la información sobre el financiamiento público. De igual forma, los obliga a entregar información de su financiamiento público y privado al Tribunal Supremo Electoral y al Ministerio de Hacienda. 

A pesar de que existe toda esta legislación para transparentar el financiamiento de los partidos políticos, el papel de las instituciones encargadas de hacer cumplir esta legislación es mediocre. 

“En la práctica, la autoridad electoral (Tribunal Supremo Electoral) se limita a recibir y revisar la documentación financiera que presentan los partidos políticos sin indagar la autenticidad de la información contenida en los estados financieros”, sostiene el informe de Acción Ciudadana.

Más allá de la falta de transparencia sobre el origen de los fondos y de los controles institucionales que debieron haber funcionado, Escobar señala que si se llega a comprobar que hubo lavado de dinero en el caso Cosavi, esto tendría repercusiones para el partido Nuevas Ideas y los funcionarios que llegaron al poder a través de campañas y un instituto político financiado con fondos ilícitos.

“En la Ley de Partidos no está expresamente señalado una causal de cancelación de partido por un tema de esta índole, lo que sí tiene y allí habría que ver si encaja, es el tema de que se podría determinar que al recibir financiamiento ilegal o ilícito, eso significa una ventaja indebida del partido que podría constituirse en una acción fraudulenta, sacar ventaja indebida, y por esa causal sí hay una cancelación del partido (Nuevas Ideas), pero sabemos que no lo aplicarán de esa manera”, lamenta Escobar al traer a cuenta que Nayib Bukele deshizo la independencia de los poderes del Estado y los controla.

“Lo que podría pasar si hubiera separación de poderes es una investigación. Y si se determina que un candidato usó fondos que fueron parte del lavado de dinero podría estar participando de un delito y, por lo tanto, podría ser sujeto de un antejuicio ante la Asamblea Legislativa y así se separa del cargo a la persona si estuviera vinculado”, afirma Escobar.

¿Qué pasa con las víctimas y afectados del caso Cosavi?

Ante la revelación del caso, los socios y clientes de Cosavi se presentaron en las seis sedes de la entidad bancaria para retirar sus ahorros. Pero el primer problema que enfrentaron fue que las encontraron cerradas. Las autoridades ordenaron el cierre de todas las sedes distribuidas en diferentes puntos del país y solo dejaron abierta la sede de la colonia Escalón, en San Salvador.

La Superintendenta del Sistema Financiero, Evelyn Gracias, anunció que el objetivo de la investigación también es recuperar el dinero que fue desviado a cuentas personales de los directivos y del personal involucrado. La Superintendencia también anunció que ha comenzado a atender, de forma escalonada, a los socios y clientes de Cosavi para devolver sus ahorros. De momento, han sido convocadas las personas que tenían ahorros que ascendían hasta mil, dos mil y tres mil dólares.

¿Quiénes son los detenidos?

De acuerdo con la información revelada por la Fiscalía, las 15 personas detenidas son: 

Manuel Alonso Gómez Raymundo, Saúl Orlando Méndez Manzano, Luís Luciano Orellana, René Alexander González Melgar, Juan Carlos Hernández Panameño, Elsa Estela Escobar Urquilla, Óscar Armando Munguía Vásquez, Carlos Alberto Cuellar, Rolando Alexander Henríquez, Jacqueline Jazmín Jorge de Hernández, María Isabel Jiménez Hernández, Manuel Alberto Coto Franco (presidente), Cerbelia Fidencia Barrientos de Coto y Edson Valdomiro Coreas Ávalos. A los acusados se les inmovilizó 46 inmuebles, entre estos, apartamentos de lujo. También se les incautó 27 vehículos y activos que superan los $14 millones. Los delitos que enfrentarán en los tribunales son agrupaciones ilícitas, defraudación a la economía pública y lavado de dinero y activos.

A pesar de las capturas, algunas de las principales cabezas podrían haber huido desde hace meses a otros países.

¿Quiénes quedaron fuera de las capturas?

Tras el operativo que dejó 15 capturas en el caso Cosavi, llamó la atención de usuarios de redes sociales que algunos de los principales directivos y personas cercanas a la directiva no estaban entre los detenidos. Uno de esos es el gerente general Manuel Alberto Coto, quien estuvo vinculado a la cooperativa desde que fue fundada en marzo de 2012 y fungió en periodos anteriores como presidente y tesorero de la Junta Directiva. Según la Fiscalía, Coto es uno de los principales involucrados en el desfalco millonario y su captura no fue posible porque está fuera del país. Quienes sí fueron arrestados son sus padres: Manuel Alberto Coto Franco y Cerbelia Fidencia Barrientos de Coto.

El expresentador de televisión y abogado Sergio Méndez Solano explicó, en una entrevista para El Diario de Hoy, que si bien es cierto que prestó sus servicios notariales a Cosavi, no entiende por qué en las redes sociales se le está acusando públicamente de estar involucrado en el fraude millonario. Aseguró que como notario era contratado de forma externa y que no tomaba decisiones, solo ayudaba en diferentes trámites notariales de préstamos, hipotecas, contratos y otros similares. El hecho es que hay documentos recientes en los que aparece como apoderado legal de Cosavi.

Luego de que El Diario de Hoy publicó que actualmente vive en Texas, Estados Unidos, donde compró recientemente una vivienda por $269 mil, afirmó que no se fue del país huyendo del caso y que su nueva casa la adquirió con fondos propios y no con dinero que recibió de Cosavi.

Su esposa, Norma Patricia Romero de Méndez, también estuvo vinculada laboralmente a Cosavi como presidenta de la Junta de Vigilancia de esa cooperativa. Pero el expresentador aseguró que ese vínculo no es ninguna prueba de que ella está involucrada en el fraude: “La Junta de Vigilancia no tiene ninguna capacidad de decisión. Recibe información, la evalúa y la pasa a la Junta Directiva”, explicó en la entrevista, aunque no detalló si su cónyuge alguna vez detectó las irregularidades que la Fiscalía encontró.

¿Es cierto que las alcaldías tenían deudas pendientes en Cosavi?

Sí. El informe de endeudamiento municipal del Ministerio de Hacienda señala que al final del año 2023, las alcaldías debían $21.7 millones a Cosavi.

Algunas de esas alcaldías deudoras fueron administradas en el periodo municipal anterior por el partido oficialista Nuevas Ideas. Una de esas fue la de Santa Tecla, que estuvo a cargo de Henry Flores. El edil, de hecho, se jactaba de tener a Cosavi como un “aliado estratégico” y publicaba fotos con el presidente de la cooperativa, Manuel Alberto Coto. Cuando el caso se dio a conocer públicamente, el alcalde eliminó de sus redes sociales las publicaciones y fotografías en las que salía celebrando acuerdos con Coto.

¿Cuáles son las consecuencias económicas del caso Cosavi y las cooperativas?

Para la economista y feminista Julia Evelyn Martínez, el escándalo de Cosavi puede provocar una efecto en cascada que finalmente llegue a afectar de forma directa a los ahorrantes. La experta explicó a La Prensa Gráfica que si los clientes y socios de las demás cooperativas y bancos del sistema financiero de El Salvador comienzan a preocuparse por perder los ahorros de sus vidas e intentan sacarlos de las entidades bancarias, esto podría generar una crisis de liquidez.

Martínez ejemplificó que si llegara a existir una histeria colectiva y los ahorrantes solicitan su dinero, lo que podría ocurrir es que el dinero en efectivo no alcanzaría para que todos pudieran recibirlo. 

“El último dato disponible (del Banco Central de Reserva) nos dice que el total de depósitos y ahorros que tienen todos los bancos comerciales asciende a $18,706 millones. Y lo que tienen en promedio, en dinero líquido, cash, para que la gente comience a sacar de los cajeros automáticos o cajas de los bancos, es $2,338.9 millones”, detalló Martínez en la entrevista. En palabras simples: No hay suficiente dinero en efectivo para que los bancos y cooperativas entreguen los ahorros a todos sus clientes al mismo tiempo.

¿Cosavi es la única cooperativa investigada por fraude?

No. La Fiscalía informó que también investigó a los directivos y empleados de las cooperativas Acotemic de R.L. y Acomatic de R.L. y que consiguió condenas por haber cometido los delitos de lavado de dinero y activos, defraudación a la economía pública y agrupaciones ilícitas.

Según la Fiscalía, los condenados movilizaron “más de 49 millones de dólares en el sistema financiero”, a través de cuentas ficticias de ahorro, certificados falsos de depósitos a plazo y ahorros navideños. Los involucrados en ese caso eran: Hilda Lorena Martínez Hernández, Héctor Manuel de Jesús Jiménez Ayala, Pablo Alexander Jiménez Benavides, Flor de María Saravia de Bonilla, Alba Lilian Martínez de Aquino y Pedro Antonio Bonilla Alcántar.

Gato Encerrado: