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Key points

  • Documents and receipts in the possession of the Tecoluca City Hall reveal previously unknown information about the mega-prison, the most emblematic project of Nayib Bukele’s administration. In addition to the budgeted amount, the municipality granted the construction permit on August 11, 2022; by then, work had been underway for months.
  • The owners of Inversiones OMNI S.A. de C.V. and DISA S.A. de C.V., separately and in partnership, and other companies they own, secured 14 of the 30 contracts published by the Ministry of Finance on its website. Direct contracts, thanks in part to approved decrees that favor these practices. The story repeats itself with the same protagonists in other projects.
  • Despite being the most publicized and well-known project inside and outside El Salvador, the Government hides public information related to the hiring, financing sources, and other aspects of 2022 and 2023. The special law created to build the mega-prison requires the publication of contracts and other information on the Comprasal website, but the Ministry of Public Works and Transportation (MOPT) failed to comply.

At just 23 kilometers from Tecoluca, in San Vicente, where the Terrorism Confinement Center (Cecot) is located, lies the district of Santiago Nonualco, in the neighboring department of La Paz. In the local Office of Planning and Territory Management (Oplagest), the document “Notification of payment for construction rights” of the mega-prison was probably the first official document made public about the project.

The document reveals that the Government budgeted $135,349,546.50 to build the so-called “Bukele prison” on an area of almost 232,000 square meters (23.2 hectares). This area represents a fifth of the purchased land, according to the document addressed to the mayor and the municipal council of Tecoluca dated July 18, 2022.

The Ministry of Public Works and Transportation (MOPT), in charge of the Cecot, estimated to invest that amount in its construction and equipment, but it is not necessarily the final value. Generally, projects of this size tend to cost more than initially budgeted. In this administration, there are many examples: the San Miguel bypass, the new building of the Rosales hospital, the Nejapa hospital, the Prosecutor’s Office building, to name a few.

This media outlet requested information on the contracts and award resolutions of the project from the MOPT on April 10, but the request was denied due to being classified since May 2022. Among other reasons, they cited national defense and public security.

In any case, the classification applies, as can be read in the “Documents or files” section, to documentation that is “in the possession of any management, direction, unit, or commission of this Ministry.” The documents in this publication about the mega-prison and the hired companies come from writings of the Vicentina commune.

At the inauguration on January 31, 2023, the Director of Penitentiaries, Osiris Luna, described it as “a key piece in winning the war against gangs”. Built in record time, in less than a year, considering that in April 2022, the lawmakers approved the special law for that purpose; the Cecot is one of the few major projects started and completed in this administration.

With prison and no money

On July 25, the Tecoluca council approved a change in the ordinance regulating fees for municipal services. The decision was made shortly after Oplagest issued a favorable opinion for the prison project and notified payment of construction rights.

The reform was not to everyone’s liking. A person present at the meeting said that there were discussions between government and city hall officials about the amount the municipality should receive for the construction permit.

“When they saw that the 4% generated millions due to the investment, they took as a reference point that a reform should be made, and only a maximum amount of $150,000 should be paid to all those investments in the municipality that had a social benefit to the population,” an employee mentioned.

In short, the municipality would have received $5.4 million, more than its annual budget, which was $4.4 million in 2023.

Article 5 of the ordinance referred to a 4% charge on the total amount of a project or investment without distinction. With the reform, the mentioned ceiling was included for works with a public purpose, such as education, security, and public health.

In the end, the municipality received that money plus a 5% of the same amount for patron saint festivities, totaling $157,500. The amount was paid on August 11, 2022, according to the receipt accessed by this media outlet.

Construction without a license

The Tecoluca municipality authorized the execution of the Cecot works on August 11, 2022, as stated in the document “License for the construction project,” signed by Mayor Nicolás Antonio García. “Therefore, this City Hall grants the present ‘License to the High-Security Penitentiary Center of Tecoluca Project,’ which constitutes authorization to the legal representative and the responsible professional to initiate the execution of construction works from this date (sic)”, reads the municipality’s resolution.

By then, the project had been underway for about three months. On June 20, radio YSUCA reported that the new prison was under construction. In a video published that day, a group of workers is seen placing the metal structure of a several meters high wall.

The following day, President Bukele confirmed that the prison was underway and provided details about it.

This type of irregularity has occurred in other projects. Work on the Chivo Pet veterinary center began before the Ministry of Environment and Natural Resources (MARN) conducted an environmental impact assessment, as reported by La Prensa Gráfica in April 2022.

Both projects also have in common the company that built them, Inversiones OMNI S.A. de C.V., and the lack of transparency in the hiring processes and financing sources. In the case of the pet center, it was funded with loans and not bitcoin earnings, as La Prensa Gráfica clarified in a mid-2022 publication.

Violating its own law

There are no signs in official records and documents of the administration’s most emblematic and advertised project. Public investment reports, budgets, budget execution, and spending tracking, to name a few prepared by the Ministry of Finance in 2022 and 2023 when the prison was built, do not even mention it. As if it did not exist.

The report “Transparency in Public Infrastructure Projects,” published by the organization Acción Ciudadana in September 2023, measures compliance with transparency standards in 23 of the most important projects. The Cecot and National Library are the only projects in execution or completed for which there is zero official information in the institutions’ portals and sites such as Comprasal, the state electronic procurement portal. To some extent, the second project can be understood as it is a donation from the People’s Republic of China, built with companies and employees from that country.

“The only available information is that recorded in the publications of the government institutions’ social media accounts and the President of the Republic. Also, the press conference videos where the completion of the work was presented,” the investigation notes on page 30 about the mega-prison.

The Legislative Assembly approved the Special Law for the Construction of Penitentiaries in El Salvador, which stipulates that the MOPT is responsible for planning and building the new prisons. In force since April 19, 2022, Article 9 indicates that acquisitions and contracts will be governed by guidelines established by the Ministry of Finance. In its article 6, that regulation states the following: “Every process and its result will be published in Comprasal.”

Lawyer Graciela Ayala coordinated the report and participated in the investigation. “The main thing that has not been complied with is the publication of contracts … the legislators said they had to be published in Comprasal, and they have not done so… perhaps it was published for a couple of minutes, and then nothing was ever known about the amounts, the types of contracts,” she pointed out a violation of the law created for the construction of the mega-prison.

For Ruth López, Head of the Anti-Corruption Unit at Cristosal, the special law opens the door for direct hiring. In its Article 4, it empowers the MOPT to associate and sign agreements with private companies or establish partnerships, which, for the lawyer, “flexibilizes public contracting without further requirements.” This is compounded by the guidelines of the National Directorate of Purchases (Dinac) that endorse the selection of contractors without competition. “This implies that different bidders are not encouraged to participate in public procurement, which can raise prices and favor certain companies,” she explained.

The organization Cristosal filed an unconstitutionality lawsuit against the law in January 2023 for reasons including, “the law departs from the constitutionality established concerning bidding and public competition as a contracting mechanism.”

“It is typical when control institutions do not really control but are at the service of power, which is what happens with the imposed Constitutional Chamber,” she said, referring to the Constitutional Chamber’s decision not to admit the lawsuit.

A professional contracted to carry out a series of designs for this project confirmed that companies were selected without competitive processes.

A cake for three

The Ministry of Finance’s document “Construction project of penitentiaries, Legislative Decree 357” indicates the existence of 30 contracts related to the work of the mega-prison of Tecoluca, distributed among 14 companies. One more is related to the prison of Zacatecoluca, and four appear repeated.

Inversiones OMNI S.A. de C.V. and Constructora Díaz Sánchez (DISA) S.A. de C.V. and other companies in the same business group received 14 of the contracts, practically half.

Luis René Dada Jaar is the director-president, and José Roberto Dada Jaar is the legal representative of OMNI, a construction company that won five contracts. Additionally, Luis Dada is the legal representative of Inversiones Lujo S.A. de C.V., a company that received two more. According to the Record of Commerce, it is dedicated to the rental of construction machinery and civil engineering equipment. On its website, its main activity is the installation of modular systems for partitions and gypsum false ceilings.

On the other hand, DISA S.A. de C.V. obtained four contracts in the mega-prison project. Its board of directors is the same as that of Construcciones y Proyectos Diversos, S.A. de C.V., which was awarded one more. The following members appear in the Record of Commerce: Otto Iván Rivera García, Alba Regina Herrera de Abullarade, Jaime Salvador Ochoa Martínez, Ricardo Antonio Villeda Martínez, and Mayra Evelyn Sánchez de Díaz.

Project Management de Centro América, S.A. de C.V., dedicated to advertising, also received a contract. Its sole owner administrator is Ricardo Antonio Villeda Martínez, who is the third alternate at DISA and second alternate at Construcciones y Proyectos Diversos.

Finally, OMNI and DISA also participated together as part of UDP Consorcio ODIS. They registered as a Union of People (UDP) in the Ministry of Finance and received the project’s first identified contract as DL 357-001/2022, dated May 12, 2022. As a consortium, both companies also participated in other essential works such as the construction of the San Miguel bypass.

The companies enjoyed conditions not seen in other projects. The special law, in Chapter III, exempted them from any tax – income, VAT, customs and stamp duty, real estate tax – related to work on the mega-prison. The advance payment, the maximum amount in advance for the work, was 50% and, under extraordinary circumstances, could be up to 70% of the contractual amount, according to the law’s guidelines.

Voz Pública had access to the draft contract awarded to ODIS for the “Design and Construction of the High-Security Penitentiary Center package 1. Contracting C-01/2022”. That name was initially proposed by the Government and also appears in the Tecoluca City Hall papers.

The document states that Luis René Dada is the common representative of the UDP Consorcio ODIS and that the MOPT would pay the contractor just over $30.7 million for package 1, tax-free according to Decree 357. The payment method was “lump sum,” meaning that the contract prices are fixed. It establishes a period of 45 days for diagnosis and design, and another 150 days for construction.

The contract was made before the notary César Rolando García Herrera. “The UDP (union of people) was constituted for that purpose, but the project was larger than package 1, at that time it was delimited as package 1,” confirmed the lawyer. He added that he works for Inversiones OMNI and has been a legal advisor to Casalco for about five years. At the García & Rivas firm, of which he is a founding partner since 1998, he is listed as “pro bono legal advisor to the board of directors” of the construction guild.

García Herrera was convicted on August 26, 2022, by the Second Sentence Court of San Salvador to three years in prison, replaced with community service, after being found guilty of the crime of simple fraud. García was the lawyer for the construction company CPK, linked to corruption cases in several public hospital rehabilitation projects damaged by the 2001 earthquakes.

Mexican company

The third construction company to join the mega-prison project in Tecoluca was Contratista General de América Latina, S.A. de C.V., El Salvador branch. This company was awarded contract DL 357-004/2022, dated June 15, 2022.

The Mexican company is part of Grupo Tradeco, which had landed in the country seven months earlier with a specific destination: to build two bridges over the Torola River for $23.9 million, part of the 3 de Febrero Hydroelectric Power Station project managed by the Río Lempa Hydroelectric Executive Commission (CEL). It had registered in the Record of Commerce a little earlier, on September 27, and two weeks later, on October 14, it was invited to participate along with two more companies. In December, the project was awarded to it, under the urgency declaration made by the board of directors since 2020.

That same month of June, CEL gave it a second project, this time without competition, for $13 million to carry out social works in three municipalities in northern San Miguel affected by the reservoir.

When CEL suspended its relationship with the company at the beginning of 2023, the bridges were half-finished, and the social works were even more delayed. Currently, as verified by this media outlet, the works are still unfinished.

Grupo Tradeco celebrated its 31st anniversary on the X network, posting an image of the Tecoluca prison. If the company left the works unfinished in San Miguel, in the Vicentino municipality, the Mexican firm accumulated debts of around $1.2 million to subcontracted transportation, food, hardware, and other companies. To date, the payment is still pending, as confirmed.

Inmobiliaria Rancho Sierra and Innovaciones Técnicas de Cimentación, S.A. de C.V. (Itecsa) also belong to the same business group, according to its website. Both were hired to build a maximum-security prison in Guatemala for $87.9 million for 3,000 inmates. Unlike the opacity of the Salvadoran process, the information on bidding processes is available on the Guatecompras portal, similar to the Salvadoran Comprasal.

Sergio Vela, director of Penitentiaries of Guatemala, attended to Voz Pública and confirmed that construction is scheduled to begin in June this year.

In the darkness

Until a few months ago, Luis René Dada was the president of the Salvadoran Chamber of Construction Industry (Casalco). During that time, Inversiones OMNI received million-dollar public works contracts without any known bidding or competition processes. The construction of the mega-prison is the most evident example but not the only one.

The MOPT awarded part of the mega-vaccination center project built in front of Hospital El Salvador by direct contracting. Contract 215/2020 from November 2020 was for $10.7 million. The work consisted of designing and building the civil work, air conditioning system, and electrical installations of the three-story building.

This company built the Chivo Pets veterinary hospital, located in Antiguo Cuscatlán, between the end of 2021 and the beginning of 2022. The contracting, carried out by Chivo S.A. de C.V., was done directly. The project cost $4.9 million.

Another of the projects it received by direct contracting, this time from the MOPT, was the “Adaptation of a building for the operation of the Animal Welfare Institute”, for almost $600,000.

As with the mega-prison, Investments OMNI and Construcciones DISA coincided in the project “Improvement of UES facilities for housing athletes during the Central American and Caribbean Games 2023”. Managed by the MOPT, it had a budget of nearly $38 million. Legislative Decree 610 empowers, in Article 1, to “expeditiously carry out the contracting processes required …”. In other words, choose companies at their discretion without competition due to the limited time available for carrying out the works.

Of the nine contracts available on the Finance website, Construcciones DISA was awarded two; Inversiones OMNI one and its “sister” company Inversiones Lujo, the fourth. Practically, half of them.

DISA also won contracts with the National Directorate of Municipal Works (DOM). In the first quarter of 2022, it received two contracts for $10.2 million for road maintenance on the country’s road network. In this case, the competitive process followed is unknown.

In the Record of Commerce, the income from contracts for the two companies most benefited by the current administration with direct contracting and without competition in most projects was obtained.

OMNI is also building a new building for the Prosecutor’s Office, one of the projects with the highest investment at present. The selection process had little transparency. The first bidding process was declared void because no offers were submitted, and in the second, in addition to the mentioned one, CAABSA Constructora S.A. de C.V. participated, according to the response of the Central American Bank for Economic Integration (BCIE), the agency financing the project, to an information request.

The amount awarded to the construction company amounts to almost $60.8 million, financed with two loans from the aforementioned bank for an amount above $70 million. In addition, in the dozen companies hired is Inversiones Lujo S.A. de C.V., owned by Luis Dada.

CAABSA, of Mexican origin, does not have a good track record in the country. It was awarded the expansion of the passenger terminal at El Salvador International Airport in 2018 for almost $38 million and a 15-month deadline. Finally, the work cost $56 million and was inaugurated in February 2022, 21 months later, according to President Nayib Bukele’s inauguration speech. The Court of Auditors, in an audit of the Autonomous Port Executive Commission (CEPA), responsible for the project, made 15 observations for the years 2018 and 2019.

A construction union also denounced the company to the General Directorate of the Ministry of Labor for salary reductions during the pandemic, dismissals, and non-payment of overtime, among others.

With these credentials, the construction company won a tender with the Ministry of Health in 2021, before the airport inauguration, for just over $11 million. It was the only participant. The contract was for one year and consisted of the transfer of the National Laboratory, attached to the Rosales hospital, opposite the Cuscatlán park, to other facilities. Work began on October 14, 2021, and, to this day, three years and seven months later, it still continues. A source confirmed that work on the National Institute of Health, where the laboratory will be moved, will not be completed before October.

With little competition, José Roberto Dada signed the contract for the building’s construction on June 27, 2023.

For Ruth López, the opacity in this administration represents a risk of corruption. “To the extent that there are no transparent contracting processes, to the same extent, the possibilities of corruption increase because they are carried out through direct contracting, and this means that in that favoritism there may also be benefits to those who grant the contracts. What was the criterion for awarding a contract to one company and not another? And one amount and not another?” the lawyer questioned.

Voz Pública contacted by phone the companies mentioned in this report on Wednesday, May 22, between 1 and 5 p.m. An unsuccessful contact number was sought with the Mexican company Contratista General. In any case, an email was sent to them on Thursday, May 23, in the morning. All of them were contacted to learn about the administrative processes and conditions in their contracts for the Cecot project but, in general, they excused themselves from making statements.

The person who answered the call from Inversiones OMNI did confirm that Inversiones Lujo belongs to the same owners. The same occurred with Construcciones DISA and the company Construcciones y Proyectos Diversos.

The MOPT’s communications area was consulted yesterday and today for a reaction on the same issue. They said they had no response from the authorities.

This table shows the companies consulted and the response they gave to Voz Pública.

Voz Pública:

Gobierno destinó $135 millones para construir el Cecot

Puntos clave

  • Escritos y recibos en poder de la Alcaldía de Tecoluca contienen información desconocida hasta ahora sobre el megapenal, la obra más emblemática de la gestión de Nayib Bukele. Además del monto presupuestado, la municipalidad otorgó el permiso de construcción el 11 de agosto de 2022; para entonces, los trabajos habían comenzado hace meses.
  • Los dueños de Inversiones OMNI S.A. de C.V. y DISA S.A. de C.V., por separado y en asocio, y otras empresas suyas, se agenciaron 14 de los 30 contratos publicados por el Ministerio de Hacienda en su web. Contrataciones directas, gracias, en parte, a decretos aprobados que favorecen estas prácticas. La historia se repite con los mismos protagonistas en otros proyectos.
  • Pese a ser la obra más publicitada y conocida dentro y fuera de El Salvador, el Gobierno oculta la información pública relacionada con las contrataciones, fuente de financiamiento y otros de 2022 y 2023. La ley especial creada para construir el megapenal obliga a la publicación de los contratos y demás información en la web de Comprasal, pero el MOPT la incumplió.

A escasos 23 kilómetros de Tecoluca, en San Vicente, donde se ubica el Centro de Confinamiento del Terrorismo (Cecot), está el distrito de Santiago Nonualco, en el departamento vecino de La Paz. En la Oficina de Planificación y Gestión del Territorio (Oplagest) de la localidad se elaboró el escrito “Notificación de pago por los derechos de construcción” del megapenal, probablemente, el primer documento oficial que se hace público sobre el proyecto.

La página revela que el Gobierno presupuestó $135,349,546.50 para construir el conocido como “penal de Bukele” en una superficie de casi 232,000 metros cuadrados (23.2 hectáreas). Este área representa una quinta parte de la adquirida, según se lee en el escrito dirigido al alcalde y al concejo municipal de Tecoluca con fecha 18 de julio de 2022.

El Ministerio de Obras Públicas y Transporte (MOPT), a cargo del Cecot, estimó invertir ese monto en su construcción y equipamiento, pero no es necesariamente el valor final. Por lo general, obras de este tamaño tienden a costar más que lo presupuestado inicialmente. En esta administración, hay ejemplos de sobra: el baipás de San Miguel, el nuevo edificio del hospital Rosales, el hospital de Nejapa, el edificio de la Fiscalía, por citar algunos.

Este medio solicitó al MOPT información de los contratos y resoluciones de adjudicación de la obra el 10 de abril, pero la solicitud fue denegada por estar en reserva desde mayo de 2022. Se aducen, entre otros, motivos de defensa nacional y seguridad pública.

En cualquier caso, la reserva aplica, como se puede leer en el apartado de «Documentos o expedientes» a la documentación que esté «en posesión de cualquier gerencia, dirección, unidad o comisión de este Ministerio». Los documentos de esta publicación acerca del megapenal y las empresas contratadas proceden de escritos de la comuna vicentina.

En la inauguración, el 31 de enero de 2023, el director de Centros Penales, Osiris Luna, lo calificó como “una pieza clave para ganar la guerra contra las pandillas”. Construido en tiempo récord, en menos de un año si se toma en cuenta que, en abril de 2022, los diputados aprobaron la ley especial para ese fin, el Cecot es uno de los escasos grandes proyectos iniciados y terminados en esta gestión.

Con penal y sin dinero

El 25 de julio, el concejo tecolunquense aprobó un cambio en la ordenanza que regula las tasas por servicios municipales. La decisión se tomó poco después de que Oplagest emitiera el dictamen favorable para el proyecto del penal y le notificara el pago de derechos de construcción.

La reforma no fue del agrado de todos. Una de las personas que estuvo presente dijo que hubo discusiones entre funcionarios del gobierno y de la alcaldía en torno al monto que debía recibir la municipalidad por el permiso de construcción.

“Al ver que el 4% generaba millones por la inversión, tomaron como punto de referencia que se hiciera una reforma y que solamente se cancelara un monto máximo de $150,000 a todas aquellas inversiones en el municipio que tuvieran el carácter de beneficio social a la población”, mencionó un empleado. 

En concreto, la comuna hubiera recibido $5.4 millones, más que su presupuesto anual, que fue $4.4 millones en 2023.

El artículo 5 de la ordenanza hacía referencia al cobro del 4% sobre el monto total de un proyecto o inversión sin distinción. Con la reforma se incluyó el techo mencionado para las obras con un fin público como educación, seguridad y salud pública.

Al final, la comuna recibió ese dinero más un 5% del mismo en concepto de fiestas patronales, $157,500 en total. La cantidad fue cancelada el 11 de agosto de 2022, según el recibo al que tuvo acceso este medio.

Construcción sin licencia

La municipalidad de Tecoluca autorizó la ejecución de las obras del Cecot el 11 de agosto de 2022, según consta en el documento “Licencia para proyecto de construcción”, firmado por el alcalde Nicolás Antonio García. “Por tanto, esta Alcaldía otorga la presente ´Licencia al proyecto Centro Penitenciario de Máxima Seguridad de Tecoluca´, que constituye la autorización al representante legal y al profesional responsable para iniciar la ejecución de obras de construcción a partir de esta fecha (sic)”, se lee en la resolución de la municipalidad.

Para entonces, el proyecto llevaba unos tres meses en ejecución. El 20 de junio, la radio YSUCA dio a conocer que la nueva cárcel estaba en construcción. En un video publicado ese día se observa a un grupo de trabajadores que coloca la estructura metálica de un muro de varios metros de altura.

Al día siguiente, el presidente Bukele confirmó que la cárcel estaba en marcha y brindó detalles de la misma.

Este tipo de irregularidades han sucedido en otros proyectos. Los trabajos en el centro veterinario Chivo Pet comenzaron antes de que el Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales (MARN) hiciese la evaluación de impacto ambiental, según informó La Prensa Gráfica en abril de 2022. 

Ambos proyectos también tienen en común la empresa que los construyó, Inversiones OMNI S.A. de C.V., y la falta de transparencia en los procesos de contratación y las fuentes de financiamiento. En el caso del centro de mascotas, se financió con préstamos y no ganancias del bitcóin, como aclaró La Prensa Gráfica en una publicación de mediados de 2022. 

Violando su propia ley

Del proyecto más emblemático y publicitado de la gestión actual no hay señales en los registros y documentos oficiales. Los informes de inversión pública, presupuestos, ejecución presupuestaria y seguimiento al gasto, por citar algunos elaborados por el Ministerio de Hacienda en 2022 y 2023, cuando se construyó el penal, no lo mencionan siquiera. Como si no existiese.

El informe “Transparencia en proyectos de infraestructura pública”, publicado por la organización Acción Ciudadana en septiembre de 2023, mide el cumplimiento de estándares de transparencia en 23 de los proyectos más importantes. El Cecot y la Biblioteca Nacional son los únicos en ejecución o terminados de los que hay cero información oficiosa en los portales de las instituciones y en sitios como Comprasal, el portal electrónico de compras del Estado. Del segundo proyecto puede entenderse hasta cierto punto al ser una donación de República Popular China, construido con empresas y empleados de ese país.

“La única información disponible es la consignada en las publicaciones de las cuentas de redes sociales de las instituciones de gobierno y el presidente de la república. Se suman los videos de la conferencia de prensa donde se presentó la finalización de la obra”, apunta la investigación en su página 30 sobre el megapenal.

La Asamblea Legislativa aprobó la Ley Especial para la Construcción de Centros Penitenciarios en El Salvador que establece que el MOPT es el encargado de la planificación y construcción de las nuevas cárceles. En vigor desde el 19 de abril de 2022, el artículo 9 indica que las adquisiciones y contrataciones se regirán por unos lineamientos establecidos por el Ministerio de Hacienda. Esa normativa, en su artículo 6, dice lo siguiente: “Todo proceso y su resultado será publicado en (,,,) Comprasal”.

La abogada Graciela Ayala coordinó el informe y fue parte de la investigación. “Lo principal que no se ha cumplido es la publicación de los contratos,… el legislador cian dijo que tenían que publicarse en Comprasal y no lo han hecho…quizás se publicó en un par de minutos y luego ya nunca se supo los montos, los tipos de contratación”, apuntó sobre una violación a la ley creada para la construcción del megapenal. 

Para Ruth López, jefa de la Unidad de Anticorrupción de Cristosal, la ley especial abre las puertas a la contratación directa. En su artículo 4, faculta al MOPT para asociarse y celebrar convenios con privados o constituir sociedades algo que, para la abogada, “flexibiliza la contratación pública sin mayores requerimientos”. A eso se suman los lineamientos de la Dirección Nacional de Compras (Dinac) que avalan la selección de contratistas sin competencia. “Esto implica que no se promueva que diferentes oferentes participen en la contratación pública, lo que puede elevar los precios y que existan intenciones de favorecen a uno determinado”, explicó.

La organización Cristosal presentó una demanda de inconstitucionalidad en contra de la ley en enero de 2023 entre otras razones porque “la ley se aleja de la constitucionalidad establecida en cuanto a la licitación y el concurso público como mecanismo de contratación”. 

“Es típico de cuando las instituciones de control no controlan realmente, sino que están al servicio del poder, que es lo que ocurre con la Sala de lo Constitucional impuesta”, aseguró sobre la decisión de la Sala de lo Constitucional de no admitir la demanda.

Un profesional que fue contratado para realizar una serie de diseños en este proyecto confirmó que las empresas fueron seleccionadas sin procesos de competencia.

Un pastel para tres

El documento del Ministerio de Hacienda “Proyecto de construcción de centros penitenciarios, Decreto Legislativo 357” indica la existencia de 30 contratos relacionados con la obra del megapenal de Tecoluca repartidos en 14 empresas. Uno más tiene que ver con el penal de Zacatecoluca y cuatro aparecen repetidos.

Inversiones OMNI S.A. de C.V. y Constructora Díaz Sánchez (DISA) S.A. de C.V. y otras del mismo grupo empresarial recibieron 14 de los contratos, prácticamente la mitad. 

Luis René Dada Jaar es el director presidente y José Roberto Dada Jaar es el representante legal de OMNI, constructora que logró cinco contratos. Además, Luis Dada es el representante legal de Inversiones Lujo S.A. de C.V., empresa que recibió otros dos más. Según el Registro de Comercio, se dedica al alquiler de maquinaria y equipo de construcción e ingeniería civil. En cambio, en su web, su actividad principal es la instalación de sistemas modulares de divisiones y cielos falsos de tabla yeso. 

Por su parte, DISA S.A. de C.V. obtuvo cuatro contratos en proyecto del megapenal. Su junta directiva es la misma que la de Construcciones y Proyectos Diversos, S.A. de C.V., a la que otorgaron otro más. En el Registro de Comercio aparecen los siguientes miembros: Otto Iván Rivera García, Alba Regina Herrera de Abullarade, Jaime Salvador Ochoa Martínez, Ricardo Antonio Villeda Martínez y Mayra Evelyn Sánchez de Díaz. 

Project Management de Centro América, S.A. de C.V., dedicada al rubro de la publicidad, también recibió un contrato. Su administrador único propietario es Ricardo Antonio Villeda Martínez, quien es tercer suplente en DISA y segundo suplente en Construcciones y Proyectos Diversos. 

Finalmente, OMNI y DISA también participaron conjuntamente como parte de UDP Consorcio ODIS. Con la figura Unión de Personas (UDP) se inscribieron en el Ministerio de Hacienda y recibieron el primer contrato identificado del proyecto como DL 357-001/2022 con fecha 12 de mayo de 2022. Como consorcio, ambas empresas también participaron en otras obras importantes como la construcción del baipás de San Miguel.

Las empresas gozaron de condiciones no vistas en otros proyectos. La ley especial, en el capítulo III, las liberó de cualquier impuesto -renta, IVA, aduanas y alcabala, impuesto a bienes raíces- relacionado con el trabajo en el megapenal. El anticipo, el monto máximo en concepto de adelanto para la obra, era del 50% y, en circunstancias extraordinarias podía ser de hasta el 70% del monto contractual, según los lineamientos de la ley.

Voz Pública tuvo acceso al borrador del contrato otorgado a ODIS para el “Diseño y Construcción de Centro Penitenciario de Máxima Seguridad, paquete 1. Contratación C-01/2022”. Ese nombre era el propuesto inicialmente por el Gobierno y aparece también en los papeles de la Alcaldía de Tecoluca. 

En el documento se indica que Luis René Dada es el representante común de la UDP Consorcio ODIS y que el MOPT pagaría al contratista un poco más de $30.7 millones por el paquete 1, libre de impuestos de acuerdo con el decreto 357. La forma de pago era bajo la modalidad de “suma alzada”, es decir, que los precios del contrato son fijos. Establece un periodo de 45 días para el diagnóstico y el diseño, y otros 150 días para la construcción.

El contrato se realizó ante los oficios del notario César Rolando García Herrera. “La UDP (unión de personas) se constituyó para ese propósito, pero el proyecto era más grande que el paquete 1, a ese momento se delimitaba como paquete 1”, confirmó el abogado. Añadió que trabaja para Inversiones OMNI y que es asesor legal de Casalco desde hace unos cinco años. En la firma García & Rivas, de la que es socio fundador desde 1998, se indica que es “asesor legal pro bono de la junta directiva” de la gremial de la construcción.

García Herrera fue condenado el 26 de agosto de 2022 por el Tribunal Segundo de Sentencia de San Salvador a tres años de prisión, reemplazados con trabajos de utilidad pública, al ser encontrado culpable por el delito de estafa simple. García fue abogado de la constructora CPK, vinculada a casos de corrupción en varios proyectos de rehabilitación de hospitales públicos  dañados por los terremotos de 2001.

Empresa mexicana

La tercera constructora en sumarse al megapenal de Tecoluca fue Contratista General de América Latina, S.A. de C.V., sucursal El Salvador. A esta empresa se le adjudicó el contrato DL 357-004/2022 con fecha del 15 de junio de 2022.

La mexicana es parte del Grupo Tradeco y había aterrizado en el país siete meses antes con un destino concreto: construir dos puentes sobre el río Torola por $23.9 millones, parte del proyecto de la Central Hidroeléctrica 3 de Febrero que administra la Comisión Ejecutiva Hidroeléctrica del Río Lempa (CEL). En el Registro de Comercio se había inscrito un poco antes, el 27 de septiembre, y dos semanas después, el 14 de octubre, era invitada a participar junto a dos empresas más. En diciembre le adjudicaron el proyecto, bajo la declaración de urgencia declarada por el consejo directivo desde 2020. 

Ese mismo mes de junio, la CEL le dio un segundo proyecto, esta vez a dedo, sin mediar competencia alguna, por $13 millones para ejecutar obras sociales en tres municipios del norte de San Miguel afectados por el embalse. 

Cuando la CEL suspendió la relación con la empresa, a inicios de 2023, los puentes iban a la mitad y las obras sociales aún más atrasadas. En la actualidad, como comprobó este medio, los trabajos siguen sin terminarse.

El Grupo Tradeco celebró su 31 aniversario en la red X colocando una imagen del penal de Tecoluca. Si en San Miguel dejó las obras sin concluir, en el municipio vicentino, la firma mexicana acumuló deudas en torno a $1.2 millones a empresas subcontratadas de transporte, alimentación, ferreterías, entre otras. A la fecha, sigue sin ser canceladas, según se corroboró.

A ese mismo grupo empresarial pertenecen Innovaciones Técnicas de Cimentación, S.A. de C.V. (Itecsa) e Inmobiliaria Rancho Sierra, según su sitio web. Ambas fueron contratadas para la construcción de un penal de máxima seguridad en Guatemala por $87.9 millones para 3,000 internos. A diferencia de la opacidad del proceso salvadoreño, la información de los procesos de licitación está disponible en el portal Guatecompras, similar al salvadoreño Comprasal.

Sergio Vela, director de Centros Penales de Guatemala, atendió a Voz Pública y confirmó que la construcción está prevista que inicie en junio de este año.

En la oscuridad

Hasta hace unos meses, Luis René Dada era el presidente de la Cámara Salvadoreña de la Industria de la Construcción (Casalco). En ese tiempo, Inversiones OMNI recibió contratos millonarios de obras públicas sin que se conociesen procesos de licitación u competencia alguna. La construcción del megapenal es el ejemplo más evidente, pero no el único.

El MOPT otorgó una parte del proyecto del megacentro de vacunación que se construyó frente al Hospital El Salvador por contratación directa. El contrato 215/2020 de noviembre de 2020 era por una suma de $10.7 millones. Los trabajos consistieron en diseñar y construir la obra civil, el sistema de climatización y las instalaciones eléctricas del edificio de tres niveles. 

Esta empresa construyó el Hospital veterinario Chivo Pets, ubicado en Antiguo Cuscatlán entre finales de 2021 e inicios de 2022. La contratación, a cargo de la empresa Chivo S.A. de C.V., se hizo de manera directa. La obra tuvo un costo de $4.9 millones.

Otro de los proyectos que recibió por contratación directa, en esta ocasión del MOPT, fue la “Adecuación de edificio para funcionamiento del Instituto de Bienestar Animal”, por casi $600,000.

Como en el megapenal, Inversiones OMNI y Construcciones DISA coincidieron en el proyecto “Mejoramiento de instalaciones de la UES para alojamiento de atletas durante los Juegos Centroamericanos y del Caribe 2023”. A cargo del MOPT, contó con un presupuesto de casi $38 millones. El Decreto Legislativo 610 faculta en el artículo 1 a “realizar de forma expedita los procesos de contratación que requiera…”. En otras palabras, escoger empresas a dedo, sin competencia con el argumento del escaso tiempo disponible para realizar las obras.

De los nueve contratos disponibles en la web de Hacienda, a Construcciones DISA le adjudicaron dos; a Inversiones OMNI otro y a su empresa “hermana” Inversiones Lujo, el cuarto. Prácticamente, la mitad.

DISA también ganó trabajos con la Dirección Nacional de Obras Municipales (DOM). En el primer trimestre del 2022, recibió dos contratos por $10.2 millones para el mantenimiento vial de la red de carreteras del país. En este caso, se desconoce el proceso competitivo seguido.

En el Registro de Comercio se obtuvieron los ingresos por contratos de las dos empresas más beneficiadas por la administración actual con contrataciones sin competencia en la mayoría de los proyectos. 

OMNI también construye un nuevo edificio para la Fiscalía, uno de los proyectos de más inversión en la actualidad. El proceso de selección tuvo escasa transparencia. La primera licitación se declaró desierta porque no se presentaron ofertas y, en la segunda, además de la mencionada, participó CAABSA Constructora S.A. de C.V., según la respuesta del Banco Centroamericano de Integración Económica (BCIE), organismo que financia el proyecto, a una solicitud de información.

El monto adjudicado a la constructora asciende a casi $60.8 millones, financiados con dos préstamos del banco mencionado por un monto arriba de los $70 millones. Además, en la docena de empresas contratadas está también Inversiones Lujo S.A. de C.V., propiedad de Luis Dada.

CAABSA, de origen mexicano, no goza de un buen historial en el país. A ella le adjudicaron la ampliación de la terminal de pasajeros del Aeropuerto Internacional de El Salvador en 2018 por casi $38 millones y un plazo de 15 meses. Finalmente, la obra costó $56 millones y se inauguró en febrero de 2022, 21 meses más tarde, según el discurso de inauguración del presidente Nayib Bukele. La Corte de Cuentas, en una auditoría a la Comisión Ejecutiva Portuaria Autónoma (CEPA), responsable del proyecto, hizo 15 observaciones a los años 2018 y 2019.

A la empresa también la denunció un sindicato de la construcción ante la Dirección General del Ministerio de Trabajo por la reducción de salarios en pandemia, despidos e impago de horas extras, entre otros. 

Con esas credenciales, la constructora ganó una licitación con el Ministerio de Salud en 2021, antes de inaugurarse el aeropuerto, por poco más de $11 millones. Fue la única participante. El contrato era para un año y consistía en el traslado del Laboratorio Nacional, adosado al hospital Rosales, frente al parque Cuscatlán, a otras instalaciones. Los trabajos comenzaron el 14 de octubre de 2021 y, en la actualidad, tres años y siete meses después, aún continúan. Una fuente confirmó que las obras en el Instituto Nacional de Salud, adonde será trasladado el laboratorio, no terminarán antes de octubre.

Con escasa competencia, José Roberto Dada firmó el contrato para la construcción del edificio el 27 de junio de 2023.

Para Ruth López, la opacidad en esta gestión representa un riesgo de corrupción. “En la medida que no hay procesos de contratación transparentes, en esa misma medida, las posibilidades de la corrupción aumentan porque se realizan a través de contrataciones directas y esto significa que en ese dedazo puede haber también beneficios de aquellas personas que otorgan los contratos. ¿Cuál fue el criterio para adjudicar a una empresa y no a otra? ¿Y un monto y no otro?”, planteó la abogada. 

Voz Pública contactó por teléfono a las empresas mencionadas en este reportaje el miércoles 22 de mayo entre la 1 y las 5 de la tarde. Con la mexicana Contratista General se buscó sin éxito un número de contacto. En cualquier caso, se les mandó un email el jueves 23 en la mañana. A todas ellas se les buscó para conocer sobre los procesos administrativos y condiciones en sus contratos en el proyecto del Cecot, pero, en general, se excusaron de dar declaraciones. 

La persona que atendió la llamada de Inversiones OMNI sí confirmó que Inversiones Lujo pertenece a los mismos dueños. Lo mismo ocurrió con Construcciones DISA y la empresa Construcciones y Proyectos Diversos.

Al área de comunicaciones del MOPT se le consultó ayer y hoy para tener una reacción por el mismo asunto. Dijeron que no tenían una respuesta de las autoridades.

En este cuadro queda registrado las empresas consultadas y la respuesta que dieron a Voz Pública.

Voz Pública: