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The worst tragedy in Salvadoran soccer history, which left nine dead and dozens injured on the night of May 20 at the Cuscatlán stadium, occurred due to gross negligence by the local team, Alianza, and the absence of the National Civil Police. The stampede that led to the deaths at the south entrance of Sol General, where around 600 people gathered to get in, started after the crowd forced a gate that should never have been closed and had scarce police protection.

Police documents, official Salvadoran professional soccer competition regulations, survivor testimonials, and the reconstruction of meetings prior to the match allow us to draw a scenario that clarifies responsibility for the tragedy: Alianza, in coordination with the Police, was responsible for the safety of the 13,000 fans who bought tickets to watch the game that night.

Salvadoran soccer regulations and the reconstruction of a meeting prior to the game, where the teams involved, along with the Police and Salvadoran soccer authorities, planned the security of the event – a document that is in the possession of the Prosecutor’s Office – point to Alianza and the PNC.

The Competition Rules of the First Division of Professional Football Season 2022-2023 state that the responsibility for organization and security of the matches falls on the clubs acting as local teams, together with the Police.

Four police commanders, including Deputy Commissioner Walter Guillén Moreno, head of the Public Order Maintenance Unit (UMO), participated in that meeting where the security plan for the quarterfinal matches was discussed, specifically focusing on the Alianza-FAS series. The strategy had two main points: security for the players and preventing the teams’ fans from attacking each other.

However, on May 20 there was little police presence at the south entrance of Sol General, between three and five officers, as seen in multiple videos and as also confirmed by survivor testimonies. This absence caused fans to accumulate at the gate and in the tunnel connecting to the stands.

The scant police presence contrasts with other security measures that the PNC has prepared for similar matches between Alianza and FAS in the past. An official police security plan, designed for the final match between Alianza and FAS on May 30, 2021, states that the south entrance of Sol General was guarded by 35 police officers on that occasion. The document, leaked through Guacamaya Leaks, shows that on the night of the tragedy there were 30 fewer police officers than the PNC usually deploys for matches of this nature, which involve the teams with the largest fan bases in El Salvador.

On the night of May 20, 2023, only one entrance, the south gate, was enabled to enter the most popular area of the Cuscatlán Stadium, Sol General – or Vietnam, as fans know it – the favorite spot for Alianza’s fans. The ticket office for that match, a document consulted by Factum and also in the hands of the Prosecutor’s Office, indicates that 6,667 fans had bought tickets to enter Sol General.

The closure of the south gate for eight minutes past 7:30 p.m., when the match had just begun, exacerbated the desperation of the fans who pushed the gates. When the UMO platoon arrived in the area on the left side of the entrance, they only observed that the crowd of fans had knocked down the gate.

The ticket sales report for that match details that that night 13,449 tickets were sold for all the areas of a stadium that has a capacity for over 35,000 fans. It is unknown whether the figure includes electronic tickets sold through the company Smart Ticket. Ticket sales that day totaled $97,466.95. Testimonies gathered by this magazine and images from videos shared on the internet show that several sectors of the largest stadium in El Salvador were empty.

An estimate by Factum, which used digital tools and was based on the areas of the stadium involved in the tragedy, cross-referenced with testimonies and an analysis of dozens of videos, allows us to calculate that there were approximately 4,800 people inside Sol General before the stampede. Outside the south gate of Sol General, behind the closed gate, there were between 680 and 850 people, approximately.

Five days after the tragedy, the General Prosecutor’s Office stated that it had managed to identify the responsible parties. Alianza President Pedro Hernández; Alianza manager Edwin Abarca; the team’s financial manager, Zoila Córdova; the manager of the company owning Cuscatlán, Estadios Deportivos de El Salvador SA de CV (Edessa), Reynaldo Avelar Contreras; and the person in charge of the stadium keys, Samuel García, were arrested on the morning of May 25, 2023. They were charged with manslaughter, injuries, and public damage.

The Prosecutor’s Office claims that the doors provided were not sufficient for the number of fans, that they were not opened far enough in advance, and the organizers sold tickets issued for previous matches. Although the ticket office shows that the number of tickets sold did not even cover half of the Cuscatlán stadium’s capacity, the entity points out that the overselling of tickets was what caused the human avalanche.

Factum Magazine contacted Luis Servellón, defense attorney for Alianza manager Edwin Abarca, and he confirmed the statements he gave to La Prensa Gráfica newspaper. According to him, Abarca had requested the support of UMO agents at the south gate of Sol General, but his request had no effect.

Servellón said that the Alianza manager had requested police support at 7:05 p.m., and the riot police did not arrive. The lawyer also told the newspaper that they were charged for nine victims. This is because, according to the lawyer, only nine forensic recognitions were carried out.

Hours before his arrest, Factum Magazine called Alianza President Pedro Hernández and manager Edwin Abarca to ask why they had only opened one door at Sol General on the night of the tragedy. Neither of the two leaders wanted to answer, saying they did not want to hinder the investigations and had already testified before the Prosecutor’s Office. They also did not say who gave the order to close the door to the fans and with whom, within the Police, they were in contact minutes before the stampede.

Alianza is owned by businessman Adolfo Salume, who runs companies specializing in the sale of flour and fast food, among others, and was included in the Engel List in July 2021, a scheme that sanctions individuals considered corrupt by the US government. The list is full of current officials from Salvadoran President Nayib Bukele’s administration.

Attempts were made to contact Álvaro Díaz, chief inspector of the deputy headquarters delegation Centro, and UMO head Walter Guillén, to ask for an explanation of the security device set up in the Cuscatlán stadium on the day of the tragedy, but they did not answer their cell phones.

In addition to the arrests, Alianza was sanctioned by Fesfut after the incident. The team will not be allowed to play in front of its home crowd for one year, and will have to pay a fine of $30,000.

However, no institution has ultimately taken responsibility for verifying that security plans in Salvadoran stadiums, under the charge of local teams and the National Civil Police, actually work.

When questioned about who is responsible for ensuring compliance with the Competition Rules of the First Division clubs and the agreements established in the Fesfut Security Commission meeting, the president of the Fesfut regularizing commission, Humberto Sáenz, told this magazine that the responsibility lies with the clubs that drafted the rules and reached agreements.

“The competition rules do not contain a specific statute on security measures. The minutes of the Security Commission also do not contain a specific guideline on security matters, but simply look at major issues (in meetings) and then leave the club with the National Civil Police to determine what specific measures will be adopted,” said Sáenz, unwilling to take any responsibility for what happened.

The police’s responsibility

The Sports Venue Security Commission of the Salvadoran Football Federation (Fesfut), appointed in January 2023, met at 2 p.m. on May 15, 2023. The main point was to address the security strategy for the first and second leg matches of the quarterfinals to be played by Alianza and FAS on Wednesday, May 17, at the Óscar Quiteño Stadium in Santa Ana, and on Saturday, May 20, at the Cuscatlán Stadium, San Salvador, respectively.

Since the brackets for that stage of the championship were set, this sporting duel was classified by the First Division as high-drawing matches.

The Security Commission, created by the authorities in charge of Fesfut, is made up of representatives from teams in the three professional soccer categories, a member of the regularizing commission, three police chiefs, and a delegate from Civil Protection. A report of that meeting, in the hands of the Prosecutor’s Office and consulted by Factum, details that five days before the tragedy, those attending the meeting were Alianza manager Edwin Abarca; the president of the commission and member of the Fesfut regularizing commission, Henry Orellana; the First Division manager, Roberto Shente; Firpo board member and representative of that team in the First Division, Fredy Vega; Felipe Ramos from the Second Division; and José Campos from the Third Division.

As one of the protagonists, FAS President Emerson Ávalos was also present. FAS is owned by the US company AGM Sports Inc.

Four police officers participated in the meeting: Álvaro Díaz, chief inspector of the deputy headquarters delegation Centro; Deputy Commissioner Walter Guillén Moreno, chief inspector of the Public Order Maintenance Unit (UMO); Sub-Inspector José Umaña Cuchilla of the San Salvador Centro delegation; and Corporal Elvis Hernández Carballo of the UMO.

Most of that meeting addressed the security of Alianza players at the Quiteño stadium for the game on the night of Wednesday, May 17. Regarding the game at the Cuscatlán Stadium on Saturday, May 20, the FAS President said he would coordinate with Alianza manager Edwin Abarca to learn about the logistics and coordinate with the Police the area where the Santa Ana team’s bus would be transported. The person in charge of the UMO, Walter Guillén, stated that they have tried to increase the number of agents of that unit due to the large number of fans attending and what concerned him was the “nature of the fans.”

Guillén also recommended that the FAS president seek support from the head of the Santa Ana delegation, as his role as a specialized unit only allowed him to provide “support” to ensure order and security; but the device was in charge of the delegation of each locality, according to Guillén in the document. He explained that as part of their commitment to security, during the current tournament, a total of 100 UMO agents attend the stadiums in high-drawing matches.

The chief inspector of the Centro delegation, Álvaro Díaz, asked the FAS president to notify the Santa Ana fan clubs that the fans’ buses would arrive at the EPA warehouse on Los Próceres Boulevard, and from there they would be escorted to the Cuscatlán Stadium. He told them that “as buses arrive, we will dispatch them” and did not want the fans to march or display banners to “keep them in complete silence”. The aim was to avoid confrontations between rival fans.

They agreed that the players of both teams would leave immediately after the game to avoid “pajariando,” a colloquial term for someone wasting time, as according to Guillén, taking care of the players would distract the UMO agents from monitoring the fans’ behavior.

Three days before the Saturday match, another smaller meeting was held to address operational aspects, according to Carlos Fuentes, Comandos de Salvamento spokesperson.

“In the case of Alianza Football Club, which are the ones who contract the services of Comandos (de Salvamento), in normal matches, a A-class ambulance and about 15 elements are taken,” Fuentes explained.

For the Alianza and FAS match, however, the request was for four ambulances and 40 rescuers, Fuentes added. “We had a meeting with the Police prior to the match, where security was like the finals of the Major League that have been covered: more ambulances, more personnel. At the time the problem occurred, we activated emergency protocols, requesting more support from our sectional offices, to the point of reaching 15 ambulances and 150 elements,” said Fuentes.

The logistics and coordination of specific security needs for each match, according to Fuentes, originate from the local team. In this case, Alianza.

The spokesman’s statement coincides with what is set out in three different documents related to sports events. The first, the Competition Rules of Major League Soccer, in effect for the 2022-2023 season, establishes, among articles 22, 24, and 28, the obligations, prohibitions, and parties involved in the security aspects of each match. It defines, for example, who is responsible for control and surveillance in stadiums.

“Local clubs are responsible for coordinating internal and external surveillance of the stadiums where the season’s games are held (…) In the role of local team, clubs will request the PNC to exercise security,” instructs article 22.

Article 23 equally assigns the responsibility of the local team and the PNC regarding the entry of prohibited objects – such as fireworks – or non-compliance with security rules, such as the entry of intoxicated individuals or those with violent behaviors.

“When the order is disrupted on the occasion of a match, the physical integrity of referees, players, coaches, or people in general is endangered or damaged, material damage or injuries are caused (…) the organizing club will be held responsible,” details part of article 23.

However, the document also mentions – several times – that organizing all aspects of security is a task that the organizing club carries out jointly with the PNC, in articles 24, 25, 26, and 27.

Factum Magazine had access to two other documents from the data leak carried out by the group of hacktivists Guacamaya, and shared with journalists by the organization DDOsecrets, related to security plans established by the PNC for soccer events.

These are the “General Plan for Security in sports events developed within the framework of opening and closing tournaments of the 1st, 2nd, and 3rd division of professional football at the national level,” dated February 22, 2022; and the specific security plan executed by the PNC for the football final held on May 30, 2021, between Alianza and FAS.

“Local clubs are responsible for coordinating internal and external surveillance of the stadiums where the season’s games are held (…) In the role of local team, clubs will request the PNC to exercise security,” instructs article 22.

Article 23 equally assigns the responsibility of the local team and the PNC regarding the entry of prohibited objects – such as fireworks – or non-compliance with security rules, such as the entry of intoxicated individuals or those with violent behaviors.

“When the order is disrupted on the occasion of a match, the physical integrity of referees, players, coaches, or people in general is endangered or damaged, material damage or injuries are caused (…) the organizing club will be held responsible,” details part of article 23.

However, the document also mentions – several times – that organizing all aspects of security is a task that the organizing club carries out jointly with the PNC, in articles 24, 25, 26, and 27.

Factum Magazine had access to two other documents from the data leak carried out by the group of hacktivists Guacamaya, and shared with journalists by the organization DDOsecrets, related to security plans established by the PNC for soccer events.

These are the “General Plan for Security in sports events developed within the framework of opening and closing tournaments of the 1st, 2nd, and 3rd division of professional football at the national level,” dated February 22, 2022; and the specific security plan executed by the PNC for the football final held on May 30, 2021, between Alianza and FAS.

That other document details how 148 members of the police, from different sub-delegations dependent on the San Salvador Delegation, were called upon to provide security. At the “Sol Sur” entrance, the same place where the tragedy occurred on May 20, 2023, the PNC deployed 35 police officers in 2021. They also designated a sub-inspector in charge for that gate alone. The rest of the gates also had sub-officials and officers in charge.

Some videos that circulated on social networks after the tragedy show that the number of police officers present at the gate where the stampede occurred was minimal: no more than five police officers, and none belonging to the UMO.

Carlos Fuentes, of Comandos de Salvamento, said that on the night of May 20, 2023, the south gate of Sol General was closed by the police and Edessa staff, the stadium owners, when there was still a considerable group of fans trying to enter.

And although the regulation of the General Directorate of Civil Protection establishes in its article 34 that they are obliged to activate the alert system in the face of any risk or unforeseen event for the population, Fuentes confirmed that no member of that institution took part in the meeting held three days before the match. Civil Protection, in fact, held a press conference after the Cuscatlán Stadium tragedy.

The Fesfut Disciplinary Code establishes in its article 58 that “The divisions of professional football and Departmental Associations that organize tournaments or matches will be subject to the following obligations: a) assess the risks involved in the encounters and indicate to the Federation bodies those that are particularly dangerous”.

Documents from Fesfut confirm that the match on May 20 was previously classified as “high-drawing”, but Factum Magazine could not find any public document or on sites related to Major League Soccer, Alianza, or the Directorate of Civil Protection that clearly establishes the parameters for this classification.

The only public document related to security aspects under Alianza’s responsibility was a statement they published on their official Twitter account on May 20, at 10:50 a.m., less than 12 hours before the match, in which they set out general security guidelines, such as the opening of gates from 5 p.m., the prohibition of fireworks and alcohol access. It also detailed the distribution of entrances and gates for each fan base.

The ban on the use of fireworks in various documents is not random. The other major tragedy experienced during a soccer match, also during an Alianza game, occurred with fireworks as the main protagonist. Despite this, on the night of the tragedy of May 20, fans of both teams burned fireworks in the stands minutes before the stampede.

This action made them liable for a fine, imposed by the Fesfut Disciplinary Commission, of $1,000 for Alianza, for the entry and burning of fireworks, and $4,000 for FAS, a higher amount for being a repeat offender.

A Tragedy Foretold

On March 7, 2004, the sixth date of the Clausura Tournament was played in San Salvador. The clubs playing on that occasion were Alianza and San Salvador F.C. The match took place at the national stadium Jorge Mágico González, also known as Flor Blanca.

Minutes before the start of the game, a fireworks explosion occurred in the northern sector of the stadium, where Alianza fans were designated. The blast caused the death of Juan Esteban Montano Durán, known as “Chino” Montano, a 24-year-old young man, and injured more than 40 people with shrapnel.

And although the use of fireworks in stadiums was banned after that event, little has changed in the past 19 years. Four years after Montano’s death, then Águila goalkeeper Benji Villalobos fainted due to a cloud of fireworks. In April 2013, another fireworks explosion injured eight people. The clubs competing once again were FAS and Alianza.

In 2016, the use of fireworks was also evident in a match between FAS and Águila; and recently, as of March 2023, the Alianza and FAS teams had already been fined for allowing fans to bring in fireworks.

According to Fesfut regulations, the Competition Rules for each tournament, as well as PNC’s internal plans, the organizing teams of each game are responsible for the conduct of their respective fan base. Despite arrests and fines, disturbances during football matches have been recurrent.

Media archives report arrests for disorder, fights, and riots between fan groups in November 2017 at a match at the Óscar Quiteño Stadium in Santa Ana, and more recently in May 2021, during a match at the Cuscatlán Stadium.

In spite of the numerous incidents of this type, the regulations consulted focus on disturbances, possible fights between fan groups, or inappropriate conduct on the part of fans. Although these regulations hold clubs responsible, they do not provide specific procedures to follow in the event of large crowds or stampedes of people.

Accidents and poor organization have also been questioned for other types of events, such as recent mass concerts held at the Cuscatlán stadium. Thus, there is evidence on social networks and private TikTok accounts, where attendees of concerts by Bad Bunny, Daddy Yankee, Romeo Santos, and Karol G, held in 2022, have posted videos questioning delays in access, the lack of space for attendees, shoving, stampedes, and even violent incursions into areas.

In 1996, the company Estadios Deportivos de El Salvador, S.A. de C.V. (Edessa) won a case before the Civil Chamber of the Supreme Court of Justice, which involved dismissing the loan that had been granted to the Association of Major League Clubs (Clima) for the administration of the Cuscatlán Stadium for nearly 30 years.

The reasons Edessa argued for the termination of the contract were the poor conditions in which Clima allegedly maintained the Cuscatlán stadium. That same logic, from almost 25 years ago, has not weighed on the multitude of concerts authorized to take place at the sports venue. In fact, the official Twitter account of the Stadium recently posted that they were giving the grass a “break” after so many concerts.

Soccer without a Champion

This 2023 semester Salvadoran soccer will have no champion. On Wednesday, May 24, 2022, the Salvadoran Football Federation and representatives of the First Division teams declared the Clausura tournament over, the national championship in progress that has been held since January 28 and was scheduled to crown the national champion on June 4, 2023.

In El Salvador, since 1998, the teams comprising the Major League play two short tournaments annually, named Apertura and Clausura.

In the Salvadoran league system, the champions of each tournament and the best-placed team in the accumulated points table represent the country in the CONCACAF Club Tournament. For its part, the team with the fewest accumulated points is relegated. The Fesfut and the First Division announced that, based on the results of the current tournament, they will ask CONCACAF for approval for FAS, Jocoro, and Águila to participate in the regional champions club tournament. Chalatenango is the relegated team in the national championship 2022 and 2023.

The suspension of the tournament, which was already in the quarterfinal stage, according to the statement issued by Fesfut and First Division, seeks to ensure that the Cuscatlán tragedy does not happen again and to respect the mourning of the victims’ families. “Our priority will be to ensure that security measures at football events are reinforced. With the support and international advice of FIFA and Concacaf, we will implement better protocols that provide guarantees for the peace of mind of fans and everyone involved in these events,” the statement reads.

First Division players issued a press release in which they regretted the decision to suspend the national championship, calling it a “hasty” measure that affects “a large number of people who depend economically on the development of soccer matches”. They asked for understanding from the fans and the leaders of the teams to reverse the decision.

Players feel in limbo, with job instability due to the suspension of the Clausura tournament, a situation that adds to what they have experienced in the last three years after they stopped working due to the Covid-19 pandemic lockdown in 2020, and the stoppage of federated soccer activities following the raid on Fesfut in July 2022, which led to the replacement of the executive committee and the appointment of the Regularizing Commission by FIFA.

“In general terms, it has meant a lot of months without being able to earn a salary to support our families; this is without counting that all these people receive salaries only when the tournament is active and in the months when there is no competition, we do not earn a salary,” the players wrote.

A FIFA delegation will arrive in the country in the coming days to diagnose the current situation of the stadiums, specifically evaluate what happened at the Cuscatlán stadium, and give advice on more efficient security measures, to guarantee, according to the institution, the protection of fans and everyone linked to soccer.

The highest authority in world soccer, in a letter published on May 24, 2022, reiterated its support for the Fesfut regularizing commission and its focus on improving good practices in stadiums in the short term.

Revista Factum: https://www.revistafactum.com/negligencias-alianza-pnc-cuscatlan/

Negligencias de Alianza y Policía provocaron la tragedia del estadio Cuscatlán

La peor tragedia registrada en el fútbol salvadoreño, que dejó nueve personas fallecidas y decenas de heridos la noche del 20 de mayo en el estadio Cuscatlán, ocurrió por una grave omisión del equipo local, Alianza, y por la ausencia de la Policía Nacional Civil. La estampida que provocó las muertes en el acceso sur de la localidad Sol General, donde un aproximado de 600 personas se agolparon para poder entrar, comenzó después de que la multitud forzó un portón que nunca debió ser cerrado y que tenía escasa protección policial.

Documentos policiales, reglamentos oficiales de competencia del fútbol profesional salvadoreño, testimonios de sobrevivientes y la reconstrucción de las reuniones previas al partido permiten dibujar un escenario que clarifica las responsabilidades sobre la tragedia: a Alianza, en coordinación con la Policía, le correspondía velar por la seguridad de los 13 mil aficionados que compraron una entrada para ver el partido de esa noche. 

La reglamentación del fútbol salvadoreño y la reconstrucción de una reunión previa al partido, donde los equipos involucrados junto con la Policía y las autoridades del fútbol salvadoreño planearon la seguridad del evento -un documento que está en propiedad de la Fiscalía-, permiten apuntar hacia Alianza y la PNC. 

Las Bases de Competencia de la Primera División de Fútbol Profesional Temporada 2022-2023 establecen que la responsabilidad de la organización y seguridad de los partidos recae en los clubes que actúen como locales junto con la Policía. 

Cuatro mandos de la Policía, incluido el subcomisionado Walter Guillén Moreno, jefe de la Unidad del Mantenimiento del Orden (UMO), participaron en esa reunión donde se abordó el dispositivo de seguridad para los partidos de cuartos de final, específicamente se concentraron en la serie Alianza- FAS. La estrategia tuvo dos puntos principales: la seguridad para los jugadores y evitar que las barras de los equipos se atacaran. 

Sin embargo, el 20 de mayo hubo poca presencia policial en la entrada sur de Sol General, entre tres y cinco agentes tal como se aprecia en múltiples videos y como también confirman los testimonios de sobrevivientes. Esa ausencia provocó que los aficionados se acumularan en el portón y en el túnel que conecta con los graderíos. 

La escasa presencia policial contrasta con otros dispositivos que la PNC ha preparado para partidos similares entre Alianza y FAS en el pasado. Un plan de seguridad oficial de la Policía, diseñado para la final disputada entre Alianza y FAS del 30 de mayo de 2021, establece que el acceso sur de Sol General fue resguardado por 35 policías en esa ocasión. El documento, filtrado a través de Guacamaya Leaks, demuestra que la noche de la tragedia había 30 policías menos de los que usualmente dispone la PNC para partidos de esta naturaleza, que enfrentan a los equipos con las aficiones más nutridas de El Salvador.

La noche del 20 de mayo de 2023, un solo acceso, el portón sur, fue habilitado para ingresar a la localidad más popular del estadio Cuscatlán, Sol General -o Vietnam, como lo conocen los aficionados-, el espacio favorito de las barras del Alianza. La taquilla de ese partido, un documento consultado por Factum y que también está en poder de la Fiscalía, señala que 6,667 aficionados habían comprado boletos para entrar a Sol General. 

El cierre del portón sur durante ocho minutos pasadas las 7:30 de la noche, cuando apenas iniciaba el partido, agudizó la desesperación de los aficionados que empujaron los portones. Cuando el pelotón de la UMO llegó a la zona por el costado izquierdo del acceso, únicamente observaron que la masa de aficionados había derribado el portón.

El reporte de la liquidación de la taquilla de ese partido detalla que esa noche 13,449 entradas fueron vendidas en todas las localidades de un estadio que tiene capacidad para más de 35,000 aficionados. Se desconoce si la cifra incluye los tiquetes vendidos en la modalidad electrónica a través de la empresa Smart Ticket.  La venta de boletos ese día sumó un total de $97,466.95.  Testimonios recabados por esta revista e imágenes de videos compartidos en internet muestran que varios sectores del estadio más grande de El Salvador estaban vacíos. 

Una estimación de Factum, que usó herramientas digitales y se basó en las áreas utilizadas del estadio involucradas en la tragedia, cotejadas con testimonios y el análisis de decenas de videos, permite calcular que dentro de Sol General, previo a la estampida, había un aproximado de 4,800 personas. Fuera del portón sur de Sol General, detrás del portón cerrado, hubo entre 680 a 850 personas, aproximadamente.

Cinco días después de la tragedia, la Fiscalía General de la República sostuvo que logró individualizar a los responsables. El presidente del Alianza, Pedro Hernández; el gerente de Alianza, Edwin Abarca; la gerente financiera del equipo, Zoila Córdova; el gerente de la empresa dueña del Cuscatlán, Estadios Deportivos de El Salvador SA de CV (Edessa), Reynaldo Avelar Contreras; y el encargado de las llaves del estadio, Samuel García, fueron detenidos la madrugada del 25 de mayo de 2023. Fueron acusados de los delitos de homicidio culposo, lesiones y estragos públicos. 

La Fiscalía asegura que las puertas habilitadas no eran suficientes para el número de aficionados, que no fueron abiertas con suficiente anticipación y los organizadores vendieron boletos emitidos para partidos anteriores. A pesar de que la taquilla muestra que el número de boletos no abarcaba ni la mitad de la capacidad del estadio Cuscatlán, la entidad señala que la sobreventa de entradas fue lo que provocó la avalancha humana. 

Revista Factum contactó a Luis Servellón, abogado defensor del gerente de Alianza Edwin Abarca, y este confirmó las declaraciones que dio al periódico La Prensa Gráfica. Según él, Abarca había solicitado el apoyo de agentes de la UMO en el portón sur de Sol General, pero su petición no surtió efecto. 

Servellón dijo que el gerente del Alianza había solicitado apoyo policial a las 7:05 de la noche y los agentes antidisturbios no llegaron. El abogado también dijo a ese periódico que fueron acusados por nueve víctimas. Eso se debe, según el abogado, a que solo fueron realizados nueve reconocimientos forenses. 

Horas antes de su arresto, Revista Factum llamó al presidente del Alianza, Pedro Hernández, y al gerente Edwin Abarca para preguntarles por qué abrieron solo una puerta en Sol General la noche de la tragedia. Ninguno de los dos dirigentes quiso responder, pues dijeron que no querían entorpecer las investigaciones y ya habían declarado ante la Fiscalía. Tampoco contestaron quién giró la orden de cerrarle la puerta a los aficionados y con quién, dentro de la Policía, estaban en contacto  minutos antes de la estampida. 

Alianza es propiedad del empresario Adolfo Salume, que dirige empresas dedicadas a la venta de harina y comida rápida, entre otros, y que fue incluido en julio de 2021 en la Lista Engel, un esquema que sanciona a individuos considerados corruptos por el gobierno de Estados Unidos. El listado está plagado de actuales funcionarios del gobierno del presidente salvadoreño Nayib Bukele. 

Se buscó a Álvaro Díaz, inspector jefe de la subjefatura delegación Centro, y al jefe de la UMO, Walter Guillén, para pedirles una explicación del dispositivo de seguridad montado en el estadio Cuscatlán el día de la tragedia, pero no respondieron sus teléfonos celulares. 

Además de las capturas, Alianza fue sancionado por la Fesfut después de lo ocurrido. El equipo no podrá jugar ante su público durante un año, además de que tendrá que pagar una multa de $30,000. 

Ninguna institución, sin embargo, se ha hecho responsable en última instancia de corroborar que los planes de seguridad en los estadios salvadoreños, a cargo de los equipos locales y de la Policía Nacional Civil, realmente funcionen. 

Cuestionado respecto a quién es el organismo o entidad que vela por el cumplimiento de las Bases de Competencia de los clubes de Primera División y de los acuerdos establecidos en la reunión de la Comisión de Seguridad de la Fesfut, el presidente de la comisión regularizadora de la Fesfut, Humberto Sáenz, dijo a esta revista que la responsabilidad recae en los clubes que elaboraron la normativa y llegaron a acuerdos. 

“Las bases de competencia no contienen un estatuto específico de medidas de seguridad. Las actas de la Comisión de Seguridad tampoco contienen una directriz específica en materia de seguridad, sino que simple y sencillamente se ven grandes temas (en las reuniones) y luego se queda el club con la Policía Nacional Civil determinando cuáles van a ser las medidas específicas que se van a adoptar”, dijo Sáenz para no asumir responsabilidad alguna en lo sucedido.

La responsabilidad de la PNC

La comisión de Seguridad de escenarios deportivos de la Federación Salvadoreña de Fútbol (Fesfut), nombrada en enero de 2023,  se reunió a las dos de la tarde del 15 de mayo de 2023. El punto principal era abordar la estrategia de seguridad para los partidos de ida y vuelta de los cuartos de final que disputarían  Alianza y FAS el miércoles 17 de mayo, en el estadio Óscar Quiteño de Santa Ana, y el sábado 20 de mayo en el estadio Cuscatlán, en San Salvador, respectivamente.

Desde que fueron definidas las llaves de esa fase del campeonato, este duelo deportivo fue clasificado por la Primera División como partidos de alta convocatoria. 

La comisión de Seguridad, creada por las autoridades que están al frente de la Fesfut, está integrada por representantes de equipos de las tres categorías del fútbol profesional, un integrante de la comisión regularizadora, tres jefaturas de la Policía y un delegado de Protección Civil.  Un reporte de esa reunión, en poder de la Fiscalía y que fue consultado por Factum, detalla que en la reunión que ocurrió cinco días antes de la tragedia participaron el gerente del Alianza, Edwin Abarca; el presidente de la comisión e integrante de la comisión regularizadora de la Fesfut, Henry Orellana; el gerente de la Primera División, Roberto Shente; el directivo de Firpo y representante de ese equipo ante la Primera División, Fredy Vega; Felipe Ramos de la Segunda División;  y José Campos de la Tercera División. 

Por ser uno de los protagonistas, el presidente del FAS, Emerson Ávalos, también estuvo presente. FAS es propiedad de la empresa estadounidense AGM Sports Inc.

Por la parte policial participaron cuatro personas: Álvaro Díaz, inspector jefe de la subjefatura delegación Centro; el subcomisionado Walter Guillén Moreno, inspector jefe de la Unidad del Mantenimiento del Orden (UMO); el subinspector José Umaña Cuchilla, de la delegación San Salvador Centro; y el cabo Elvis Hernández Carballo, de la UMO.

La mayor parte de esa reunión se abordó la seguridad de los jugadores de Alianza en el estadio santaneco para el juego de la noche del miércoles 17 de mayo. Respecto al partido en el estadio Cuscatlán, del sábado 20 de mayo, el presidente del FAS dijo que se pondría de acuerdo con el gerente de Alianza, Edwin Abarca, para conocer la logística y coordinar con la Policía la zona donde sería transportado el autobús del equipo santaneco. El responsable de la UMO, Walter Guillén, manifestó que han procurado incrementar la cantidad de agentes de esa unidad debido a la gran cantidad de aficionados que acuden y lo que le preocupaba era la “naturaleza misma de las barras”. 

Guillén también le recomendó al presidente del FAS que buscara apoyo con el jefe de la delegación de Santa Ana, pues su rol como unidad especializada solo le permitía servir de “apoyo” para garantizar el orden y la seguridad; pero el dispositivo estaba a cargo de la delegación de cada localidad, dijo Guillén, de acuerdo al documento. Explicó que como parte de su compromiso con la seguridad, en el torneo actual, un total de 100 agentes de la UMO acuden a los estadios en los partidos de gran convocatoria. 

El inspector jefe de la delegación Centro, Álvaro Díaz, le pidió al presidente del FAS que le notificara a las barras santanecas que los buses de los aficionados llegarían hasta el almacén EPA, en el bulevar de Los Próceres, y desde allí serían custodiados hasta el estadio Cuscatlán. Les dijo que “bus que vaya llegando lo vamos a ir despachando” y no querían que los aficionados marcharán ni extendieran pancartas para “llevarlos en completo silencio”. El objetivo era evitar confrontaciones entre aficionados rivales. 

Acordaron que los jugadores de los dos equipos saldrían inmediatamente terminado el partido para evitar que se quedarán “pajariando”, término coloquial para decir que alguien pierde el tiempo, pues ello, según dijo Guillén, provoca que los agentes de la UMO por cuidarlos se descuiden del comportamiento de los aficionados. 

Tres días antes del partido del sábado hubo otra reunión, más pequeña, para tratar aspectos operativos, según confirmó Carlos Fuentes, vocero de Comandos de Salvamento. 

“En el caso de Alianza Fútbol Club, que son ellos los que contratan los servicios de Comandos (de Salvamento), en los partidos normales se llevan una ambulancia clase A y unos 15 elementos”, explicó Fuentes. 

Pero para el encuentro de Alianza y FAS, la solicitud fue de cuatro ambulancias y 40 socorristas, añadió Fuentes. “Tuvimos la reunión junto con la Policía, previo al partido, donde la seguridad era como las finales de la Liga Mayor que se han cubierto: se llevan más ambulancias, más personal. A la hora que se da el problema, activamos protocolos de emergencia, solicitando más apoyo a nuestras seccionales, al colmo de llegar 15 ambulancias y 150 elementos”, dijo Fuentes. 

La logística y la coordinación de las necesidades específicas de seguridad para cada partido, dijo Fuentes, se originan en el equipo local. Para el caso, Alianza. 

El planteamiento del vocero coincide con lo plasmado en tres documentos diferentes relacionados a eventos deportivos. El primero de ellos, las Bases de Competencia de la Liga Mayor de Fútbol, vigentes para la temporada 2022-2023, establecen entre sus artículos 22, 24 y 28 las obligaciones, prohibiciones y los involucrados en los aspectos de seguridad en cada partido. Define, por ejemplo, a quién le corresponde el control y vigilancia en los estadios.

“Los clubes locales son los encargados de coordinar la vigilancia interna y externa de los estadios donde se realizan los juegos de la temporada (…) Los clubes, en condición de local, solicitarán a la PNC ejercer la seguridad”, instruye el artículo 22. 

El artículo 23 equipara a partes iguales la responsabilidad del equipo local y la PNC sobre el ingreso de objetos prohibidos – como pólvora -, o incumplimiento a las normas de seguridad, tales como el ingreso de personas intoxicadas o con conductas violentas. 

“Cuando con ocasión de un partido se altere el orden, se menoscabe o ponga en peligro la integridad física de los árbitros, jugadores, técnicos o personas en general, se causen daños materiales o lesiones (…) incurrirá en responsabilidad el club organizador del mismo”, detalla parte del artículo 23. 

Sin embargo, el documento también menciona – varias veces – que la organización de todos los aspectos de seguridad es una tarea que el club organizador realiza de manera conjunta con la PNC, en los artículos 24, 25, 26 y 27. 

Revista Factum ha tenido acceso a otros dos documentos procedentes de la filtración de datos realizados por el grupo de hacktivistas Guacamaya, y compartidos con periodistas por la organización DDOsecrets, que están relacionados a planes de seguridad establecidos por la PNC para eventos de fútbol. 

Se trata del “Plan General para la Seguridad en los encuentros deportivos que se desarrollan en el marco de los torneos aperturas y clausuras de la 1a, 2a y 3a división de fútbol profesional a nivel nacional”, fechado el 22 de febrero de 2022; y el plan de seguridad específico ejecutado por la PNC para el partido de la final de fútbol que se llevó a cabo el 30 de mayo de 2021, entre Alianza y FAS.

“Los clubes locales son los encargados de coordinar la vigilancia interna y externa de los estadios donde se realizan los juegos de la temporada (…) Los clubes, en condición de local, solicitarán a la PNC ejercer la seguridad”, instruye el artículo 22. 

El artículo 23 equipara a partes iguales la responsabilidad del equipo local y la PNC sobre el ingreso de objetos prohibidos – como pólvora -, o incumplimiento a las normas de seguridad, tales como el ingreso de personas intoxicadas o con conductas violentas. 

“Cuando con ocasión de un partido se altere el orden, se menoscabe o ponga en peligro la integridad física de los árbitros, jugadores, técnicos o personas en general, se causen daños materiales o lesiones (…) incurrirá en responsabilidad el club organizador del mismo”, detalla parte del artículo 23. 

Sin embargo, el documento también menciona – varias veces – que la organización de todos los aspectos de seguridad es una tarea que el club organizador realiza de manera conjunta con la PNC, en los artículos 24, 25, 26 y 27. 

Revista Factum ha tenido acceso a otros dos documentos procedentes de la filtración de datos realizados por el grupo de hacktivistas Guacamaya, y compartidos con periodistas por la organización DDOsecrets, que están relacionados a planes de seguridad establecidos por la PNC para eventos de fútbol. 

Se trata del “Plan General para la Seguridad en los encuentros deportivos que se desarrollan en el marco de los torneos aperturas y clausuras de la 1a, 2a y 3a división de fútbol profesional a nivel nacional”, fechado el 22 de febrero de 2022; y el plan de seguridad específico ejecutado por la PNC para el partido de la final de fútbol que se llevó a cabo el 30 de mayo de 2021, entre Alianza y FAS.

Ese otro documento detalla cómo 148 miembros de la policía, de distintas subdelegaciones dependientes de la Delegación de San Salvador, fueron convocados para brindar seguridad. En el acceso “Sol Sur”, el mismo donde ocurrió la tragedia del 20 de mayo de 2023, la PNC designó a 35 policías en 2021. También designó a un subinspector a cargo solo para ese portón. El resto de portones también tenían suboficiales y oficiales a cargo. 

Algunos videos que circularon en redes sociales después de la tragedia, muestran que la cantidad de policías presentes en el portón donde ocurrió la estampida fue mínima: no más de cinco agentes de la Policía, y ninguno perteneciente a la UMO.

Carlos Fuentes, de Comandos de Salvamento, dijo que la noche del 20 de mayo de 2023 el portón sur de Sol General fue cerrado por la policía y personal de Edessa, propietaria del estadio, cuando aún había un grupo considerable de aficionados intentando ingresar. 

Y aunque el reglamento de la Dirección General de Protección Civil establece en su artículo 34 que están obligados a activar el sistema de alertas ante cualquier riesgo e imprevisto para la población, Fuentes confirmó que ningún miembro de esa institución formó parte de la reunión sostenida tres días antes del partido. Protección Civil, de hecho, ofreció una conferencia de prensa posterior a la tragedia del Estadio Cuscatlán. 

El Código Disciplinario de la Fesfut establece en su artículo 58 que “Las Divisiones del fútbol profesional y Asociaciones Departamentales que organicen torneos o partidos estarán sujetas a las siguientes obligaciones: a) Evaluar los riesgos que entrañen los encuentros y señalar a los órganos de la Federación los que sean especialmente peligrosos”. 

Documentos de la Fesfut confirman que el partido del 20 de mayo fue previamente calificado como de “alta convocatoria”, pero Revista Factum no pudo encontrar ningún documento público o en sitios relacionados a la Liga Mayor de Fútbol, Alianza o de la Dirección de Protección Civil que establezca de manera clara los parámetros para dicha calificación. 

El único documento público relacionado con aspectos de seguridad bajo responsabilidad de Alianza fue un comunicado que publicaron en su cuenta oficial de Twitter el mismo 20 de mayo, a las 10:50 de la mañana, a menos de 12 horas del partido, en el que plantean lineamientos generales de seguridad, como que la apertura de portones se haría a partir de las 5 de la tarde, que se prohibía el acceso de pólvora y bebidas embriagantes. También detallaba la distribución de los ingresos y portones para cada afición. 

La prohibición del uso de la pólvora en distintos documentos no es casual. La otra gran tragedia vivida durante un encuentro futbolístico, y también durante un partido del Alianza, ocurrió con la pólvora como protagonista principal. A pesar de eso, la noche de la tragedia del 20 de mayo los aficionados de ambos equipos quemaron pirotécnicos en los graderíos minutos antes de la estampida. 

Esa acción los hizo acreedores a una multa, impuesta por la comisión Disciplinaria de la Fesfut, de $1,000 para Alianza, por el ingreso y quema de pólvora, y de $4,000 para FAS, una suma mayor por ser reincidente.

Una tragedia anunciada

El 7 de marzo de 2004 se jugó la sexta fecha del Torneo Clausura en San Salvador. Los clubes que jugarían en esa ocasión eran Alianza y San Salvador F.C. El partido tuvo su aforo en el estadio nacional Jorge Mágico González, conocido también como Flor Blanca. 

Minutos antes de iniciar el juego, una explosión de pólvora ocurrió en el sector norte del Estadio, donde estaban designados los aficionados del Alianza. El estallido provocó la muerte de Juan Esteban Montano Durán, conocido como el “Chino” Montano, un joven de 24 años, y lesionó con esquirlas a más de 40 personas. 

Y pese a que a partir de ese evento se prohibió el ingreso de pólvora a los estadios, poco ha cambiado en los últimos 19 años. Cuatro años después de la muerte de Montano, el entonces portero del Águila, Benji Villalobos, se desmayó a causa de una nube de pólvora.  En abril de 2013, otra explosión de pólvora causó ocho lesionados. Nuevamente, los clubes que se enfrentaron fueron el FAS y el Alianza.

En 2016 también fue evidente el uso de pólvora en un encuentro entre FAS y Águila; y recientemente, apenas en marzo de 2023, los equipos Alianza y FAS ya habían sido multados por el ingreso de pólvora de parte de los aficionados. 

Según la normativa de la Fesfut, las Bases de Competencia para cada torneo, así como los planes internos de la PNC, los equipos organizadores de cada uno de los juegos son responsables de la conducta de su respectiva afición. Pese a los arrestos y multas, los disturbios durante los encuentros futbolísticos han sido recurrentes. 

Archivo de medios de comunicación dan cuenta de capturas por desórdenes, peleas y disturbios entre barras en noviembre de 2017, en un partido en el estadio Óscar Quiteño de Santa Ana; y más recientemente en mayo de 2021, durante un partido en el estadio Cuscatlán.  

Pese a los múltiples incidentes de este tipo, la normativa consultada se enfoca en disturbios, posibles peleas entre barras, o conducta inapropiada de parte de la afición. Aunque dichos reglamentos responsabilizan a los clubes, no se prevé qué procedimiento específico a aplicar ante tumultos o estampidas de personas. 

Los ingresos accidentados y la mala organización han sido cuestionados para otro tipo de eventos, tales como recientes conciertos multitudinarios que se han llevado a cabo en el estadio Cuscatlán. Así, existe evidencia en redes sociales y cuentas particulares de Tik Tok, en donde asistentes a los conciertos de Bad Bunny, Daddy Yankee, Romeo Santos y Karol G, celebrados durante 2022, han publicado videos en los que se cuestionó la tardanza en los accesos, el poco espacio para la permanencia de los asistentes, empujones, estampidas y hasta incursiones a localidades de forma violenta. 

En 1996, la empresa Estadios Deportivos de El Salvador, S.A. de C.V. (Edessa) ganó un caso ante la Sala de lo Civil de la Corte Suprema de Justicia que implicó desechar el comodato que había entregado a la Asociación de Clubes de la Liga Mayor (Clima), la administración del estadio Cuscatlán desde cerca de 30 años atrás. 

Las razones que Edessa alegó para la terminación del contrato fueron las pobres condiciones en las que Clima supuestamente mantenía al estadio Cuscatlán. Esa misma lógica, de hace casi 25 años, no ha pesado en la multiplicidad de conciertos autorizados para llevarse a cabo en la sede deportiva. De hecho, la cuenta oficial de Twitter del Estadio publicó recientemente que estaba dándole un “respiro” al engramillado después de tantos conciertos. 

Un fútbol sin campeón

Este semestre de 2023 el fútbol salvadoreño no tendrá campeón. El pasado miércoles 24 de mayo de 2022, la Federación Salvadoreña de Fútbol y los representantes de los equipos de Primera División declararon por finalizado el torneo Clausura, el campeonato nacional en curso que se disputa desde el pasado 28 de enero y tenía calendarizado coronar al campeón nacional el próximo 4 de junio de 2023. 

En El Salvador, desde 1998, los equipos que conforman la Liga Mayor disputan dos torneos cortos en el año que fueron nombrados Apertura y Clausura. 

En el sistema de ligas salvadoreño, los campeones de cada torneo y el mejor ubicado en la tabla acumulada de puntos representa al país en el Torneo de Clubes de CONCACAF. Por su parte, el equipo con menos puntos acumulados desciende de categoría. La Fesfut y Primera División informaron que, con base a los resultados del torneo en curso, pedirán la aprobación de Concacaf para que FAS, Jocoro y Águila participen en el torneo de clubes de campeones de la región. En el campeonato nacional 2022 y 2023 el equipo descendido es Chalatenango. 

La suspensión del torneo que ya estaba en la fase de cuartos de final, según el comunicado emitido por la Fesfut y Primera División, busca que la tragedia del Cuscatlán no vuelva a repetirse y respetar el luto de las familias de las víctimas. “Nuestra prioridad será asegurarnos que se refuercen las medidas de seguridad en los eventos de fútbol. Con el apoyo y asesoría internacional de FIFA y Concacaf implementaremos mejores protocolos que brinden garantías para la tranquilidad de los aficionados y todos los involucrados en estos eventos”, señala el comunicado.  

Los jugadores de Primera División emitieron un comunicado de prensa en el que lamentaron la decisión de suspender el campeonato nacional, la calificaron como una medida “apresurada” que afecta “a una gran cantidad de personas que dependen económicamente del desarrollo de los partidos de fútbol”. Pidieron comprensión a la afición y a los dirigentes de los equipos que reviertan la decisión.

Los jugadores se sienten en el limbo, inestables laboralmente por la suspensión del torneo Clausura, una situación que se suma a lo que han vivido en los últimos tres años luego de que dejaron de trabajar por el confinamiento por la pandemia de la Covid-19 en 2020 y el paro de las actividades futbolísticas federadas después del allanamiento a la Fesfut en julio de 2022, que llevó a la sustitución del comité ejecutivo y nombramiento por parte de FIFA de la Comisión Regularizadora. 

“En términos generales nos ha significado una gran cantidad de meses sin poder devengar un salario para llevar el sustento a nuestras familias; esto sin contar que todas estas personas percibimos salarios únicamente en los tiempos en los que el torneo se encuentra activo y en los meses que no se está en competencia no devengamos un sueldo”, escribieron los jugadores. 

Una delegación de la FIFA llegará al país en los próximos días para hacer un diagnóstico de la situación actual de los estadios, evaluar específicamente lo que ocurrió en el estadio Cuscatlán y dar asesorías de medidas de seguridad más eficientes, para garantizar, según la institución, la protección de los aficionados y todos los vinculados al fútbol. 

La máxima autoridad del fútbol a escala mundial, en una carta difundida el pasado 24 de mayo de 2022, reiteró su respaldo a la comisión normalizadora de la Fesfut y que están enfocados en mejorar las buenas prácticas en los estadios a corto plazo.

Revista Factum: https://www.revistafactum.com/negligencias-alianza-pnc-cuscatlan/