Select Page

Luis Villeda’s eyes get watery as he recounts what has happened to his family in the past two months. His daughter was arrested twice in less than two years; he, his wife, and his granddaughter had to leave their home for fear of arbitrary arrests. “Gangs no longer force me out of my home, it’s the authorities now,” says the 51-year-old man.

The Villeda family left their home in a populous neighborhood of Cuscatancingo, in San Salvador. They were afraid to stay there after Wendy Villeda, 26, was arrested for the second time on February 15, 2024. They suspect that the young woman, who had already been arrested in July 2022, was rearrested based on an anonymous complaint made by a neighbor.

The Villedas are not the only ones who have left their homes for fear of arbitrary arrests. Between January and December of last year, 2,099 people left their homes because they felt unsafe due to the state of exception implemented by the government of Nayib Bukele, according to the latest report from the Human Rights Observatory (OUDH) of the Institute of Human Rights of the UCA (IDHUCA), published on April 17, 2024.

Wendy is four months pregnant and, according to the little information her father has obtained after insisting with public defenders, prosecutors, and police, she is in the Izalco prison in Sonsonate. Her seven-year-old daughter, who is in first grade, had to change schools.

The most affected by this type of forced displacement are women, children, and adolescents. Cristosal, another organization that records human rights violations, has documented that 45.2% of forced displacements during the state of exception were caused by police and soldiers.

“We have gone from having 80% of forced displacements perpetrated by gangs to now having 70% caused by the police. There were some years when they didn’t even have 1% of displacements caused by state agents,” explains Rina Monti, director of human rights research at Cristosal.

Luis has followed his daughter’s trail from the Apanteos prison in Santa Ana, where she remained after her first arrest, to the Izalco prison where he believes she is currently.

“I’ve had to spend what I don’t have, even borrowing. It was $150 for rent and $150 for the deposit for the new house. I had to sell a jigsaw, a belt sander, two drills, and I only needed a table saw and a table planer to set up my little workshop,” laments Luis.

According to his account, it was a few minutes before eight in the morning on February 15, 2024, when three police officers came to the Villeda’s house and asked for their identification documents. Wendy showed her DUI, her police record, and the release letter she was given in December 2022. The police left after verifying the identities but returned 45 minutes later to ask Wendy for her documents for the second time. She was arrested under false pretenses, according to her father.

“She’ll accompany us to the police station,” a policeman told Luis.

“Are you arresting her?” the father asked.

“No, her documentation backs her up,” answered the policeman, according to the father.

Wendy was held all morning at the Cuscatancingo police station, while her father waited outside. Then they called him, informed him of her detention, and handed over her belongings: documents, a pair of headphones, and $20. That same day, the young woman was granted permission to make a phone call and told her mother, according to Luis, that the police had tried to force her to sign a document stating that she was a gang collaborator, but she refused.

Cristosal points out that security forces have become the new victimizers. The organization has received complaints of extortion committed by police officers in communities: “They charge extortion fees to not arrest a family’s child, for example, or they intimidate them. There are even some cases of sexual harassment or abuse by state security agents against women in these families; and what the families do in this case is leave,” Monti says.

The state of exception, which began in March 2022, has a rating of 8.13, according to a recent survey, despite multiple reports of human rights violations. The population attributes the historical reduction in homicides in the country to this measure.

Chased Twice

In February 2023, when Wendy told this magazine about her first arrest, she said she longed for a job that would make her forget the six months she spent at the Izalco prison. During that arrest, she began to forget her daughter’s face. In the report on mothers affected by the state of exception, Wendy asked to be identified as Maria to avoid being stigmatized at her new job at a taco restaurant. She was excited about her new job and attended an evangelical church. For this article, her father asked that her true identity be revealed “because she is not a criminal and we are a decent family with nothing to hide.”

After pursuing prosecutors and public defenders, Luis found out that his daughter is accused of illicit associations; even though in December 2022 she was released for the same crime, according to a letter issued by a specialized court in San Salvador that this magazine accessed. That legal process remains open, and Wendy was to sign in at a court every 15 days. She did, her father says, five days before her second arrest.

The prosecutor’s office was contacted for an update on the legal case against Wendy, but no response was obtained. The police station where Wendy was arrested was also called. An officer took a message about the information request and said he would investigate and that the journalist should call back later, but he did not answer the call again.

Doubts torment Luis. He wonders: Why was his daughter arrested for the second time for the same crime? Why did a police patrol come to search his house four days before the arrest? Who made the anonymous complaint? What worries him most is the health of his pregnant daughter: “We managed to bring her a few things to Izalco, we put some vitamin C and prenatal vitamins in the package. I hope they give them to her… it hurts me a lot, but with God’s help, I have to see her get out again, especially with so many women and children dying at the Izalco farm, it worries me a lot,” he says.

Ingrid Escobar, director of Socorro Jurídico, argues that the only arbitrarily detained people with hopes of being released are those with private lawyers, as the public defense system is overwhelmed. “Public defenders, even if they wanted to and had the will, do not have the ability to defend 300 cases each,” says the lawyer.

Wendy does not have a private lawyer. Luis says that his $450 salary as a municipal security officer is not enough to pay for the new house, his family’s food, and a private attorney, who could charge up to $4,000. “I have to see her get out again,” he repeats incessantly to nourish his hope.

Revista Factum:

“Ya no me sacan de mi casa las pandillas, sino las autoridades”

A Luis Villeda se le ponen los ojos vidriosos cuando narra lo que ha pasado con su familia en los últimos dos meses. Su hija fue capturada dos veces en menos de dos años; y él, su esposa y su nieta tuvieron que abandonar su casa por miedo a capturas arbitrarias. “Ya no me sacan de mi casa  las pandillas, sino las autoridades”, dice el hombre de 51 años.

La familia Villeda abandonó su casa en una populosa colonia de Cuscatancingo, en San Salvador. Les dio miedo estar allí después del nuevo arresto de Wendy Villeda, de 26 años, el pasado 15 de febrero de 2024. Sospechan que la joven, que ya había sido detenida en julio de 2022, fue recapturada por una denuncia anónima hecha por una vecina. 

Los Villeda no son los únicos que han abandonado sus casas por temor a capturas arbitrarias. Entre enero y diciembre del año pasado, 2,099 personas dejaron sus casas porque se sintieron inseguras por el régimen de excepción instaurado por el Gobierno de Nayib Bukele, según el último informe del Observatorio de Derechos Humanos (OUDH) del Instituto de Derechos Humanos de la UCA (IDHUCA), publicado el 17 de abril de 2024. 

Wendy tiene cuatro meses de embarazo y, según la poca información que tiene su padre tras insistir con defensores públicos, fiscales y policías, está en el penal de Izalco, en Sonsonate. Su hija de siete años, quien cursa primer grado, tuvo que cambiarse de escuela. 

Los más afectados por este tipo de desplazamiento forzado son mujeres, niños, niñas y adolescentes. Cristosal, otra organización que registra violaciones a derechos humanos, ha documentado que el 45.2 % de los desplazamientos forzados durante el régimen fue provocado por policías y soldados. 

“Hemos pasado de tener 80% de los desplazamientos forzados perpetrados por pandillas a tener ahora el 70% causado por la Policía. Hubo algunos años en que no tenían ni el 1% de desplazamientos causados por agentes del Estado”, explica la directora de Investigación en Derechos Humanos de Cristosal, Rina Monti. 

Luis ha seguido el rastro de su hija desde el penal de Apanteos, en Santa Ana, donde ella permaneció tras la primera captura, hasta el penal de Izalco, donde cree que está en la actualidad.  

“He tenido que gastar lo que no tengo, hasta prestar. Fueron $150 de alquiler y $150 de depósito para la nueva casa. Me tocó vender una caladora, una cepilladora de banda, dos taladros, y solamente me faltaba una sierra de mesa y una cepilladora de mesa para poner mi tallercito”, lamenta Luis.

Según su relato, faltaban pocos minutos para las ocho de la mañana del 15 de febrero de 2024 cuando tres policías llegaron a la casa de los Villeda para pedirles sus documentos de identidad. Wendy mostró su DUI, su constancia de antecedentes policiales y la carta de libertad que le dieron en diciembre de 2022. Los policías se fueron después de verificar las identidades, pero regresaron 45 minutos después para pedirle los documentos a Wendy por segunda vez. Fue detenida con engaños, según su padre. 

— “Ella nos va a acompañar a la delegación”, le dijo un policía a Luis. 

— “¿La lleva detenida?”, preguntó el padre. 

— “No, está documentación la respalda”, respondió el policía, según el padre. 

Wendy fue retenida toda la mañana en la delegación de Cuscatancingo, mientras su padre la esperaba afuera. Luego lo llamaron, le informaron de la detención y le entregaron sus pertenencias: documentos, un par de audífonos y $20. Ese mismo día la joven tuvo permiso de hacer una llamada y le contó a su madre, según narra Luis, que los policías la quisieron obligar a firmar un acta que decía que era colaboradora de pandillas, pero que no accedió. 

Cristosal señala que los cuerpos de seguridad se han convertido en los nuevos victimarios. La organización ha recibido denuncias de extorsión cometida por policías en las comunidades:  “Les cobran una extorsión para no detener a un hijo de la familia, por ejemplo, o se les intimida. Incluso hay algunos casos que hemos tenido de acoso sexual o abuso por parte de agentes de seguridad del Estado hacia mujeres de las familias; y lo que hacen las familias, en este caso, es irse”, afirma Monti.

El régimen de excepción, que inició en marzo de 2022, tiene una calificación de 8.13, según una encuesta reciente, pese a las múltiples denuncias de violaciones a derechos humanos. La población le atribuye a esta medida la reducción histórica de homicidios en el país.

Dos veces perseguida

En febrero de 2023, cuando Wendy le narró a esta revista su primera detención, dijo que añoraba tener un trabajo que la hiciera olvidar los seis meses que estuvo en el penal de Izalco. Durante ese arresto comenzó a olvidar el rostro de su hija. En ese reportaje sobre las madres afectadas por el régimen, Wendy pidió ser identificada como María para evitar que la estigmatizaran en su nuevo empleo en una taquería. Estaba entusiasmada con su nuevo trabajo y asistía a una iglesia evangélica. Para esta nota, su padre pidió que se pusiera la verdadera identidad de la joven “porque ella no es ninguna delincuente y somos una familia decente que no tienen nada que esconder”. 

Después de perseguir a fiscales y defensores públicos, Luis supo que su hija está acusada de agrupaciones ilícitas; a pesar de que en diciembre de 2022 fue liberada por el mismo delito, según una carta emitida por un juzgado especializado de San Salvador a la que esta revista tuvo acceso. Ese proceso judicial sigue abierto y Wendy iba a firmar a un juzgado cada 15 días. Lo hizo, según su padre, cinco días antes de su segundo arresto.

Se buscó a la Fiscalía para conocer una actualización del proceso judicial en contra de Wendy, pero no se obtuvo respuesta. También se llamó a la delegación en la que Wendy fue arrestada. Un oficial tomó el recado sobre la solicitud de información y dijo que investigaría, que la periodista llamara después, pero no volvió a contestar la llamada.  

Las dudas atormentan a Luis. Se pregunta: ¿Por qué su hija fue capturada por segunda vez por el mismo delito?, ¿Por qué una patrulla policial llegó a revisar su casa cuatro días antes del arresto?¿Quién hizo la denuncia anónima? Lo que más le preocupa es la condición de salud de su hija embarazada: “Con esfuerzo le llevamos poquitas cosas a Izalco, les pusimos unas vitaminas C y prenatales en el paquete. Ojalá que se las den…me duele bastante, pero primero Dios tengo que verla salir de nuevo más con tanto muerto de mujeres y de niños que está saliendo en la granja de Izalco, me preocupa bastante”, dice.

Ingrid Escobar, directora de Socorro Jurídico, sostiene que las únicas personas detenidas arbitrariamente que tienen esperanzas de salir son las que tienen abogados privados, pues el sistema de defensa pública está colapsado. “Los defensores públicos aunque quisieran y tuvieran voluntad no tienen capacidad para defender 300 casos cada uno”, dice la abogada. 

Wendy no tiene un abogado privado. Luis dice que su salario de $450 como agente de seguridad municipal no le alcanza para pagar la nueva casa, la comida de su familia, y un defensor privado, que podría cobrar hasta $4,000. “Tengo que verla salir de nuevo”, se repite sin cesar para alimentar su esperanza.

Revista Factum: