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In summary

  • Deputies approved temporary reforms for the judicial system to prosecute all persons detained during the state of exception in mass hearings.
  • Defendants will be tried collectively and not individually, so defense lawyers fear that “just and sinful” individuals will pay the price.
  • Human rights organizations point out that authorities arbitrarily detained people due to police arrest quotas or anonymous complaints.

Minister of Justice and Security, Gustavo Villatoro, announced at the beginning of April that authorities are about to present in organized crime courts accusations against 230 clicas, or territorial units of the Mara Salvatrucha (MS-13), that operated in the country, a statement that has raised concerns among defense attorneys as there could be violations of due process for innocent people.

Villatoro said that the complaints will include cases of homicides, drug possession, illegal possession of firearms, and the use of minors to commit crimes in different regions of the country between 2012 and 2022.

“There are 230 clicas that in the coming days will begin to appear in the different organized crime courts; this is to begin to address this phenomenon,” he said in the interview Frente a Frente on April 2.

During the same intervention on the television show, the official stated that in “some cases,” these proceedings could exceed 2,000 defendants in a single case because the units of this structure have numerous members.

Attorneys defending victims of arbitrary arrests without gang ties, as well as human rights organizations, fear that these processes will prolong detentions for several years and that thousands of innocent people will be convicted alongside gang members, despite not having connections.

“(The authorities) boast that there are 79,184 (detainees) and how many of them are innocent? Why don’t they release them? Let them keep all the gang members, all the criminals they want to have, what we want is for the good people to return home,” said attorney Jayme Magaña of the legal team at Socorro Jurídico Humanitario (SJH) during the presentation of their 2-year report on the state of exception.

The SJH pointed out that some people have been detained for two years and, with the current regulations, another two years will be added while the investigation is carried out by the Attorney General’s Office (FGR). Their detention may be extended if, in a preliminary hearing, a judge decides to keep the defendant in pretrial detention, meaning they could spend up to 6 years in prison without a conviction.

On July 26, 2023, the Legislative Assembly approved Decree 803, referring to special temporary provisions to order the prosecution of defendants detained under the state of exception, declared as of March 27, 2022.

“The Attorney General’s Office is authorized to carry out a transitional procedure with the purpose of grouping defendants by structure in processes under investigation in different courts when it is considered that the detainees belong to the same criminal structure, in order to determine the judicial venue that will hear their case,” states Article 2 of the decree.

According to the experts, with the application of Decree 803, the scheduled instruction and sentencing trials for this year will not take place until mid-2026, 2027, or even 2028.

“Right now, the investigation is suspended, that is the analysis made by the courts and attorneys, it is in suspense, why? Because they are working on the territorialization issue. If your family member is from Altavista, where there is control of a specific gang, it turns out that (the innocent person) will be placed with one of the clicas there,” said Ingrid Escobar, director of the SJH.

“Decree 803 is criminal,” she added.

In August 2023, attorney Roxana Cardona Ortiz filed a claim of unconstitutionality against Decree 803 before the Constitutional Chamber of the Supreme Court of Justice, requesting that it not be applied as a precautionary measure due to violations of fundamental and constitutional rights.

“The public prosecutor’s office has requested an interruption of the investigation period to order it in a single process, requesting two years to order it, until 2025 and then requesting another two years for the investigation stage, where the judges are granting said period,” she denounced in the document.

“The innocent pay for the guilty”

The Legislative Assembly, controlled by Nayib Bukele’s ruling party, approved Decree 803 to conduct massive criminal proceedings without the need to individualize the responsibilities of those involved, a decision that has been criticized by human rights organizations because it opens the door to convictions of innocent people.

“For the submission of defendants to a single case by virtue of their membership in the organization, any of the following criteria shall be taken into account: structure, denomination, operation, territory, or others that may be applicable at the discretion of the prosecutor and according to the evidentiary elements available for this purpose,” states the aforementioned decree.

During the two years of the state of emergency, which suspends some constitutional guarantees, soldiers and police have arrested 79,184 people, most of them on charges of illicit associations.

Civil organizations estimate that of the total detainees, about 26,000 are innocent.

The director of the Central American University’s Institute of Human Rights (IHDUCA), Gabriela Santos, pointed out that at the beginning of the state of exception, arrest quotas were established for soldiers and police, or they were the result of anonymous reports, and that the State does not have the real capacity to process all these people following principles.

“The generality of the provisions (…) opens the possibility, and this is one of the most serious aspects, of replacing individual responsibility, which is basic in criminal law, meaning when a person is detained in criminal matters, the participation they have had in the commission of the crime must be individualized and this is replaced by collective responsibility, that is, people being accused, and even potentially convicted, based on a generic attribution,” she expressed during her assessment of two years of the state of emergency.

In addition, she stated that this regulation reduces the standards of quality of evidence in the processes because it does not establish with certainty the evidentiary elements.

“We are going to be with this number of innocent people, who have no criminal record, who are going to be in prison, a measure that should be the last to be applied, and we are going to have people detained for four years, if we are considering those who were detained at the beginning of the state of exception,” Santos said.


Especialistas temen condenas de inocentes junto a pandilleros durante juicios masivos

En resumen

  • Diputados aprobaron reformas transitorias para que el sistema judicial procese penalmente a todas las personas detenidas durante el régimen de excepción en audiencias masivas.
  • Los imputados serán juzgados de forma colectiva y no individual, por lo que abogados defensores temen que paguen “justos por pecadores”.
  • Organizaciones de DDHH señalan que autoridades detuvieron personas de forma arbitraria, por cuotas de capturas impuestas a la Policía o denuncias anónimas.

El ministro de Justicia y Seguridad, Gustavo Villatoro, anunció a inicios de abril que las autoridades están por presentar en los tribunales de crimen organizado acusaciones contra 230 clicas, o unidades territoriales de la Mara Salvatrucha (MS-13), que operaban en el país, una declaración que ha levantado las alertas de abogadas defensoras ya que podría haber vulneraciones al debido proceso a personas inocentes.

Villatoro dijo que en las denuncias van a incluir casos de homicidios, posesión de droga, portación ilegal de armas de fuego y la utilización de menores de edad para cometer delitos en diferentes regiones del país entre 2012 y 2022.

“Son 230 clicas que en los próximos días estarán empezando a presentarse en los diferentes juzgados de crimen organizado; esto es para empezar a hacerle frente a este fenómeno”, señaló en la entrevista Frente a Frente el día 2 de abril. 

Durante la misma intervención en el espacio televisivo, el funcionario expresó que en “algunos casos”, estos procesos podrían superar los 2.000 imputados en una misma causa porque las unidades de esta estructura están integradas por numerosos miembros.

Abogadas que defienden a víctimas de capturas arbitrarias y sin vínculos con pandillas, así como organizaciones de derechos humanos, temen que estos procesos prolonguen las detenciones por varios años y que luego miles de personas inocentes sean condenadas junto con miembros de pandillas, pese a no tener vínculos.

“(Las autoridades) se jactan que son 79,184 (detenidos) ¿y de todos esos cuántos son inocentes? ¿por qué no los liberan? Que se queden con todos los mareros, con todos los criminales que ellos quieran tenerlos, lo que nosotros queremos que la gente buena vuelva a casa”, dijo la abogada Jayme Magaña del equipo legal del Socorro Jurídico Humanitario (SJH) durante la presentación de su informe de 2 años de régimen de excepción.

El SJH señaló que algunas personas llevan dos años detenidos y, que con la normativa vigente, se le sumarán otros dos años mientras dure la investigación de parte de la Fiscalía General de la República (FGR). Su detención puede extenderse si en una audiencia preliminar, un juez decide mantener en prisión preventiva al procesado, con esto podrían pasar hasta 6 años en la cárcel sin tener una condena.

El 26 de julio de 2023, la Asamblea Legislativa aprobó el decreto 803, referido a disposiciones transitorias especiales para ordenar el procesamiento de imputados detenidos en el marco del régimen de excepción, decretado a partir del 27 de marzo de 2022.

“Se faculta a la Fiscalía General de la República para que lleve a cabo un procedimiento transicional con el objeto de agrupar por estructura a imputados en procesos en instrucción en diferentes tribunales, cuando se considere que los detenidos pertenecen a una misma estructura criminal, a efecto de determinar la sede judicial que conocerá de su proceso”, señala el artículo 2 del decreto.

Para las expertas, con la aplicación del decreto 803 lo que va a suceder es que los juicios de instrucción y de sentencia programados para este año se van a realizar hasta mediados de 2026, 2027, o incluso hasta 2028.

“Ahorita está suspendida la investigación, ese es el análisis que hacen los tribunales y los abogados, está como en suspenso ¿por qué? Porque están trabajando el tema de la territorialización. Si su familiar es de Altavista, donde hay control de una pandilla específica, resulta que (al inocente) lo van a meter con una de las clicas de allí”, dijo Ingrid Escobar, directora del SJH.

“El decreto 803 es criminal”, agregó.

En agosto de 2023, la abogada Roxana Cardona Ortiz presentó ante la Sala de lo Constitucional de la  Corte Suprema de Justicia una demanda de inconstitucionalidad contra el decreto 803, solicitando como medida cautelar la no aplicación del mismo por violación a derechos fundamentales y constitucionales.

“El ministerio público ha solicitado una interrupción del plazo de instrucción para ordenar en un solo proceso, solicitando dos años para ordenarlo, siendo hasta el 2025 y luego pedir otros dos años para la etapa de instrucción, donde los señores jueces están concediendo dicho plazo”, denunció en el escrito.


La Asamblea Legislativa, controlada por el oficialismo de Nayib Bukele, aprobó el decreto 803 para realizar procesos penales masivos sin que fuera necesario individualizar las responsabilidades de las personas involucradas, una decisión que ha sido criticada por organismos de derechos humanos porque abre las puertas a condenas a personas inocentes.

“Para el sometimiento de imputados a una sola causa en virtud de su pertenencia a la organización, se tendrán en cuenta cualquiera de los siguientes criterios: estructura, denominación, funcionamiento, territorio u otros que resulten aplicables a criterio del fiscal y de acuerdo con los elementos indiciarios con que se cuente para ello”, señala el referido decreto.

Durante dos años de vigencia del estado de emergencia, que suspende algunas garantías constitucionales, soldados y policías han detenido a 79,184 personas, la mayoría bajo cargos de agrupaciones ilícitas.

Organizaciones civiles estiman que del total de detenidos, unas 26.000 son inocentes.

La Directora del Instituto de Derechos Humanos de la Universidad Centroamericana (IHDUCA), Gabriela Santos, señaló que al principio del régimen de excepción se establecieron cuotas de capturas para soldados y policías o que son producto de denuncias anónimas y que el Estado no tiene la capacidad real para procesar toda esa cantidad de personas siguiendo los principios. 

“La generalidad de las disposiciones (…) abre la posibilidad, y esto de los aspectos más graves, de sustituir la responsabilidad individual, que es básico en el derecho penal, es decir, cuando una persona es detenida en materia penal debe ser individualizada la participación que ha tenido en el cometimiento del delito y esto se sustituye por una responsabilidad colectiva, es decir que las personas sean acusadas, e incluso, potencialmente condenadas por una atribución genérica”, expresó durante su balance de dos años del estado de emergencia.

Además, señaló que esta normativa reduce los estándares de calidad de pruebas en los procesos porque no se establece con certeza los elementos probatorios.

“Vamos a estar con esta cantidad de personas inocentes, que no tienen ningún tipo de antecedente penal que van a estar guardando prisión, una medida que debe ser la última en ser aplicada y vamos a tener a las personas detenidas por cuatro años, si estamos considerando a las personas que fueron detenidas al inicio del régimen de excepción”, sostuvo Santos.