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Presidential Commissioner for Human Rights and Freedom of Expression, Andrés Guzmán Caballero, made four misleading statements about the state of exception in just 63 seconds. These statements were recorded in a video that captures part of his participation in the virtual session of the European Parliament Delegation, which took place in September 2023. The commissioner’s assertions attempt to clean up the international image of Nayib Bukele’s government, which has indefinitely imposed a state of exception for the past two years through its Legislative Assembly to dismantle gangs, but has also been characterized and criticized for trampling on the human rights of innocent people.

The official’s four misleading phrases contradict the reality of the data, testimonies, and numerous cases that have been documented by journalism and civil society organizations regarding cruel treatment committed by the armed branches of the State, arbitrary police actions, judicial proceedings without evidence, and even deaths in prisons that leave corpses with signs of torture.

Despite the evidence and documented cases, Commissioner Guzmán Caballero insists to the international community that there is no torture or serious human rights violations in El Salvador.

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Guzmán Caballero, a Colombian lawyer linked to right-wing sectors and a cyber-specialist, was appointed by Bukele as the presidential commissioner for Human Rights and Freedom of Expression in May 2023. Since taking office, he has tried to justify the government’s security policy in El Salvador.

These are four of the misleading statements he left recorded to try to justify the state of exception.

The 63-second video begins with Guzmán asserting that the state of exception was designed by the government only to target gang members and has nothing to do with “good people.” However, this statement can be refuted by the President of the Republic himself, Nayib Bukele, who admitted on his X account that innocent people have been arrested. The president tried to downplay his statement by saying that these arrests are a small “margin of error” that is reduced to “1%.” This error percentage, according to the Socorro Jurídico Humanitario organization, is questionable and is actually a much higher percentage.

The vice president of the Republic, Félix Ulloa, also admitted that there are innocent people among those arrested, but justified it by saying that in a war, collateral victims are most obvious: “In a war, there will always be innocent victims and collateral damage that must be corrected.”

Even the statements of the Minister of Justice and Public Security, Gustavo Villatoro, who in August 2023 assured in a television interview that by then more than 7,000 people had been released who had been arrested without conclusive evidence, can be refuted. However, he also tried to downplay the National Civil Police (PNC) by saying that “no police force in the world arrests only innocent people.”

#Nacionales El titular de seguridad, Gustavo Villatoro, confirmó en Diálogo 21 que a la fecha han liberado a más de 7 mil salvadoreños, de los 72 mil que han sido capturados en el marco del régimen de excepción y que eran inocentes.

Posted by Noticiero TVM El Salvador on Tuesday, August 22, 2023

In addition, data from various human rights organizations such as Cristosal, the Servicio Social Pasionista (SSPAS), the Fundación de Estudios para la Aplicación del Derecho (Fespad), and the Instituto de Derechos Humanos de la UCA (Idhuca) show that 94.77% of the victims they serve have reported arbitrary arrests, meaning arrests without prior investigation and in which the only “evidence” is the incidence of crime in the area or the place where the person was arrested, according to Cristosal.

Faced with these arbitrary actions, Verónica Reyna, Director of Human Rights at SSPAS, points out that there is a historical stigmatization by the security forces in certain areas of the country and with young people: “We have clearly seen that the police tend to exercise violence, especially with young people who are not linked to gangs, and this is even more evident when there are agreements between the government and these structures. The police direct their use of violence not towards the gang members, but towards young people living in those areas,” says Reyna.

In addition to the more than five thousand innocent people arbitrarily detained, according to data from organizations such as Socorro Jurídico, their families are also considered collateral victims, who embark on an exhausting and failed search for information to learn about the status of their loved ones.

The head of Rule of Law and Security at Cristosal, Zaira Navas, emphasizes that “this search is extremely costly in economic terms, time, and impact on the family group, particularly because it is usually the mothers, grandmothers, aunts, sisters, or life partners who search, and this entails leaving the children in the care of third parties or taking them along.” Navas also comments that many of these people have had to sleep outside prisons to obtain information about their arrested family member.

In the opinion of human rights defenders, a state of exception designed only for gang members, as described by Commissioner Guzmán, should not have “collateral damage” that translates into innocent people arrested and families separated without answers from the State.

The numerous cases of torture and cruel treatment documented by journalism and civil organizations disprove the commissioner. GatoEncerrado alone has documented more than twenty of these cases. One of them was published under the headline Welcome to the Hell Called Mariona.

“The real ordeal began when they opened the doors of Mariona. With batons, they beat our backs, heads, hands, and feet. Due to hypertension, I couldn’t bend down, so I took more blows,” is part of the testimony collected in that publication.

As with this case, there are many more, although giving an exact figure is difficult due to the lack of official information that should be provided by the authorities. Therefore, the task of accounting for these cases has fallen on various national and international organizations. One of them is Amnesty International, which in its report published in December 2023, “Behind the Veil of Popularity: Repression and Regression in Human Rights in El Salvador,” collects 83 testimonies and documents 62 cases of human rights violations during the state of exception.

Cristosal has also worked on systematizing these cases. In its report on the first year of the state of exception, the organization presented more than 10 cases that confirm the mistreatment received by detainees during their stay in a prison. Beatings and the use of electric shocks as punishment are the two most repeated actions, according to the testimonies, although there are also other events such as limited food rations, overcrowding in cells, humiliations, the use of pepper spray, and death threats.

According to Cristosal’s records of deaths inside prisons, the Institute of Legal Medicine (IML) reports mechanical asphyxia as one of the most recurrent causes of death, a type of torture that was used during the armed conflict in the country.

To say that torture or cruel treatment does not exist in the country’s prisons is a statement by Andrés Guzmán that is unsustainable and only serves to show international organizations a side of the state of exception that does not actually exist.

Guzmán also took the liberty of trying to debunk information that is itself false. Neither the official provided evidence that this information was raised, nor are there any records of any citizen organization, media outlet, or politician having said that homicides inside prisons have increased eightfold since the implementation of the state of exception. Therefore, it is an unsubstantiated and unsupported statement.

However, this does not mean that there are no deaths in prisons. Although this information, which should be public, has been declared confidential by the government itself, the Socorro Jurídico Humanitario organization has an unofficial record that allows for the number of deaths in prisons recorded since the beginning of the state of exception.

As of February 29 of this year, Socorro Jurídico Humanitario had recorded 236 fatal victims in summary executions perpetrated by state officials in different prisons in the country, with Izalco Prison being the one with the most reported cases. Of these victims, 50% died from torture, 30% from lack of medical treatment for some ailment, and the cause of the remaining 20% is unknown. In addition, the organization documented the death of a girl and a boy.

Socorro Jurídico Humanitario also maintains that 94% of the deceased were not profiled as gang members, meaning they were innocent people. The coordinator of this organization, Ingrid Escobar, mentioned in a television interview in February that all the fatal victims were in the investigation phase and none had the right to the preliminary hearing that corresponds to them by law.

In the final part of the video published on his social networks, Guzmán asserts that up to 90% of the Salvadoran population was “kidnapped” by gangs and that this percentage of people should be asked how they live now thanks to the state of exception. It is likely that the commissioner used the term “kidnapping” rhetorically because that type of crime is not something gangs frequently committed.

On the first point, it is undeniable that in the last 20 years, violence has been positioned as the main problem in the country. In fact, up to 57.5% of the population considered insecurity or crime as the main problem facing El Salvador in 2018, according to that year’s evaluation survey conducted by the Instituto Universitario de Opinión Pública de la UCA (IUDOP).

However, that same percentage is already an indication that the figure provided by Commissioner Guzmán is “inflated” and not an exact reflection of reality. The only year in which the IUDOP recorded a percentage close to 90% was in 2015 when 80.5% of the population stated that violence was the main problem in the country. There is a reason for this. That year ended with 6,656 homicides throughout the national territory, the highest figure for murders since the signing of the Peace Accords.

In the same 2018 IUDOP survey, more than half of the respondents (51.1%) said they felt safe in their area of residence, and only 16.5% were direct victims of a criminal act. Additionally, between 2011 and 2020, 59% of the population lived in municipalities with rates of 40 homicides per 10,000 inhabitants, according to an investigation published by La Prensa Gráfica. This does not deny the fact that violence was latent and affected a considerable part of the population, but it shows that these percentages are far from the figure provided by Andrés Guzmán. The commissioner exaggerates the data to justify the state of exception.

Regarding asking Salvadorans how they live now with the state of exception, the 90% mentioned by Guzmán is closer to reality. When this “extraordinary” measure completed its first year of validity in March 2023, the IUDOP published the results of its survey “The Salvadoran population evaluates the first year of the state of exception,” in which 82.4% of the citizens were satisfied with this measure and 75.9% felt benefited.

Despite these high percentages, 43 out of 100 people mentioned the arrest of innocent people as the main failure of the state of exception since its implementation, according to the same IUDOP survey.

The four statements made by Andrés Guzmán in the video that barely exceeds a minute in duration are misleading and reinforce the narrative surrounding Bukele’s government’s flagship measure during its two years of validity.

Gato Encerrado:

Cuatro afirmaciones engañosas del comisionado de Derechos Humanos para justificar el régimen de excepción

El comisionado presidencial de Derechos Humanos y Libertad de Expresión, Andrés Guzmán Caballero, hizo cuatro afirmaciones engañosas sobre el régimen de excepción en tan solo 63 segundos. Estas declaraciones quedaron grabadas en un video que registra parte de su participación en la sesión virtual de la Delegación del Parlamento Europeo, que se realizó en septiembre de 2023. Las aseveraciones del comisionado intentan limpiar la imagen internacional del Gobierno de Nayib Bukele que impuso de forma indefinida desde hace dos años, a través de su Asamblea Legislativa, un régimen de excepción para desarticular a las pandillas, pero que también ha sido caracterizado y criticado por atropellar los derechos humanos de personas inocentes.

Las cuatro frases engañosas del funcionario se contradicen con la realidad de los datos, testimonios y abundantes casos que han sido documentados por el periodismo y organizaciones de sociedad civil sobre tratos crueles cometidos por los brazos armados del Estado, arbitrariedades policiales, procedimientos judiciales sin pruebas y hasta muertes en centros penales que dejan cadáveres con señales de tortura. 

A pesar de la evidencia y los casos documentados, el comisionado Guzmán Caballero insiste ante la comunidad internacional que en El Salvador no existen torturas ni graves violaciones a los derechos humanos.

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Guzmán Caballero, un abogado colombiano vinculado a sectores de derecha y ciberespecialista, fue nombrado por Bukele como el comisionado presidencial para los Derechos Humanos y Libertad de Expresión, en mayo de 2023. Desde que asumió el cargo, ha intentado justificar la política de seguridad del gobierno de El Salvador. 

Estas son cuatro de las afirmaciones engañosas que dejó grabadas para intentar justificar el régimen de excepción.

El video de 63 segundos inicia con Guzmán asegurando que el régimen de excepción fue diseñado por el gobierno solo para perseguir a los pandilleros y nada tiene que ver con las “personas de bien”. Pero esa afirmación puede ser desmentida por el mismo presidente de la República, Nayib Bukele, quien admitió en su cuenta de X que personas inocentes han sido capturadas. El mandatario intentó suavizar su afirmación diciendo que esas capturas son un pequeño “margen de error” que se reduce al “1 %”. Ese porcentaje de error, según la organización Socorro Jurídico Humanitario, es cuestionable y en realidad se trata de un porcentaje mucho más alto.

El vicepresidente de la República, Félix Ulloa, también admitió que entre los capturados hay inocentes, pero lo justificó diciendo que en una guerra lo más obvio es que hay víctimas colaterales: “Siempre en una guerra habrá víctimas inocentes y daños colaterales que habrá que corregir”. 

Incluso, puede ser desmentida por las declaraciones del ministro de Justicia y Seguridad Pública, Gustavo Villatoro, quien en agosto de 2023 aseguró en una entrevista de televisión que para ese entonces ya se había liberado a más de 7 mil personas que fueron capturadas sin pruebas fehacientes. Pero también intentó suavizar la actuación de la Policía Nacional Civil (PNC) diciendo que “ninguna Policía del mundo captura solo inocentes”.

#Nacionales El titular de seguridad, Gustavo Villatoro, confirmó en Diálogo 21 que a la fecha han liberado a más de 7 mil salvadoreños, de los 72 mil que han sido capturados en el marco del régimen de excepción y que eran inocentes.

Posted by Noticiero TVM El Salvador on Tuesday, August 22, 2023

Además, los datos de distintas organizaciones defensoras de los derechos humanos como Cristosal, el Servicio Social Pasionista (SSPAS), la Fundación de Estudios para la Aplicación del Derecho (Fespad) y el Instituto de Derechos Humanos de la UCA (Idhuca) muestran que un 94.77 % de las víctimas que atienden han denunciado detenciones arbitrarias, es decir, sin investigación previa y en las que solo utilizan como “elemento probatorio la incidencia delincuencial en la zona o el lugar en el que se capturó a la persona”, indica Cristosal.

Antes estas arbitrariedades, Verónica Reyna, directora de derechos humanos del SSPAS, aclara que hay una estigmatización histórica de parte de los cuerpos de seguridad en ciertas zonas del país y con los jóvenes: “Hemos visto de manera clara que la policía tiende a ejercer violencia, sobre todo, con jóvenes que no están vinculados con las pandillas y esto se observa aún más cuando hay pactos entre el gobierno y estas estructuras. La policía orienta su ejercicio de violencia, no hacia los pandilleros, sino hacia jóvenes que viven en esas zonas”, señala Reyna.

A las más de cinco mil personas inocentes detenidas de forma arbitraria, según datos de organizaciones como Socorro Jurídico, se suman como víctimas colaterales sus familias, quienes se embarcan en una agotadora y fracasada búsqueda de información para conocer el estado en el que estas se encuentran. 

La jefa de Estado de Derecho y Seguridad de Cristosal, Zaira Navas, recalca que “esta búsqueda es sumamente costosa en términos económicos, de tiempo y de afectación al grupo familiar, particularmente porque suelen ser las madres, abuelas, tías, hermanas o compañeras de vida las que buscan, y esto implica dejar a los niños y niñas al cuidado de terceras personas o andarlos llevando”. Navas también comenta que muchas de estas personas han tenido que dormir fuera de los centros penales para poder obtener información de su familiar capturado.

En la opinión de defensores de derechos humanos, un régimen de excepción diseñado solo para pandilleros, tal como lo describe el comisionado Guzmán, no deberían existir “daños colaterales” que se traducen en personas inocentes detenidas y familias separadas sin respuestas del Estado.

Los numerosos casos de torturas y tratos crueles documentados por el periodismo y organizaciones civiles desmienten al comisionado. Solamente GatoEncerrado ha documentado más de una veintena de esos casos. Uno de esos es el que se publicó bajo el titular Bienvenido al infierno llamado Mariona.

“El verdadero calvario comenzó cuando abrieron las puertas de Mariona. Con las macanas nos golpearon la espalda, cabeza, manos y pies. Debido a la hipertensión no podía agacharme, así que me llevé más golpes”, es parte del testimonio recogido en esa publicación.

Como este caso hay muchos más, aunque dar una cifra exacta es difícil por la falta de información oficial que debería ser proporcionada por las autoridades. Así que la tarea de contabilizar estos casos ha recaído en distintas organizaciones nacionales e internacionales. Una de ellas es Amnistía Internacional, que en su informe publicado en diciembre de 2023, “Detrás del Velo de la Popularidad: Represión y Regresión en Materia de Derechos Humanos en El Salvador”, recoge 83 testimonios y documenta 62 casos de violaciones a derechos humanos durante el régimen de excepción. 

Cristosal también ha hecho la labor de sistematizar estos casos. En su informe sobre el primer año de vigencia del régimen de excepción, la organización presentó más de 10 casos que confirman los malos tratos que reciben los detenidos durante su estancia en un centro penal. Golpizas y el uso de choques eléctricos como forma de castigo son las dos acciones que más se repiten, según los testimonios, aunque también hay otros hechos como las limitadas raciones de comida, el hacinamiento en las celdas, humillaciones, el uso de gas pimienta y amenazas de muerte. 

Según los registros de Cristosal respecto a las muertes al interior de los centros penitenciarios, el Instituto de Medicina Legal (IML) reporta como una de las causas de muertes más recurrentes la asfixia mecánica, un tipo de tortura que fue utilizado durante el conflicto armado en el país. 

Decir que no existe la tortura o los tratos crueles en las cárceles del país es una afirmación de Andrés Guzmán que no se sostiene, y solo sirve para que la Comisión Nacional de Derechos Humanos y Libertad de Expresión muestre a organismos internacionales una cara del régimen de excepción que en realidad no existe.

Guzmán también se tomó la libertad de intentar desmentir una información que es en sí misma falsa. Ni el funcionario aportó la prueba de que esa información fue planteada ni se encuentran registros de que alguna organización ciudadana, medio de comunicación o algún político haya dicho que los homicidios en el interior de las cárceles aumentaron ocho veces desde la implementación del régimen de excepción. Por tanto, es una declaración sin fundamento ni respaldo.

Esto, sin embargo, no quiere decir que no existan muertes en los centros penitenciarios. Aunque esa información, que debería ser de carácter público, ha sido declarada bajo reserva por el mismo gobierno, la organización Socorro Jurídico Humanitario tiene un registro extraoficial que permite conocer la cantidad de muertes en los centros penales registradas desde el inicio del régimen de excepción. 

Hasta el 29 de febrero de este año, el Socorro Jurídico Humanitario registraba 236 víctimas mortales en ejecuciones sumarias perpetradas por funcionarios del Estado en diferentes centros penales del país, siendo el Penal de Izalco en el que más casos se reportan. De esas víctimas, el 50 % murió por torturas, 30 % por falta de tratamiento médico de algún padecimiento y del 20 % restante se desconoce la causa. Además, la organización documentó la muerte de una niña y un niño. 

El Socorro Jurídico Humanitario también sostiene que el 94 % de las personas fallecidas no estaban perfiladas como pandilleros, es decir, eran personas inocentes. La coordinadora de esta organización, Ingrid Escobar, mencionó en una entrevista televisiva del mes de febrero que todos las víctimas mortales estaban en fase de investigación y ninguna tuvo derecho a la audiencia preliminar que le corresponde por ley.

En la parte final del video publicado en sus redes sociales, Guzmán afirma que hasta un 90 % de la población salvadoreña estuvo “secuestrada” por las pandillas y que a ese porcentaje de personas se les debe preguntar cómo viven ahora gracias al régimen de excepción. Es probable que el comisionado haya utilizado el término “secuestro” de forma retórica, porque ese tipo de delito no es algo que las pandillas cometieron con frecuencia.

Sobre lo primero, es innegable que en los últimos 20 años la violencia se posicionó como la principal problemática en el país. De hecho, hasta un 57.5 % de la población consideró la inseguridad o delincuencia como el principal problema que enfrentaba El Salvador en 2018, según la encuesta de evaluación de ese año realizada por el Instituto Universitario de Opinión Pública de la UCA (IUDOP). 

Sin embargo, ese mismo porcentaje ya es una muestra de que la cifra que brindó el comisionado Guzmán está “inflada” y no es reflejo exacto de la realidad. El único año en el que el IUDOP registró un porcentaje cercano al 90 % fue en 2015, cuando un 80.5 % de la población manifestó que la violencia era el principal problema en el país. Esto tiene una razón de ser. Ese año cerró con 6,656 homicidios en todo el territorio nacional, la cifra más alta de asesinatos desde la firma de los Acuerdos de Paz.

En la misma encuesta de 2018 del IUDOP, más de la mitad de las personas (51.1 %) dijeron sentirse seguras en su zona de residencia y tan solo el 16.5 % fue víctima directa de un hecho delincuencial. A eso se debe agregar que entre los años 2011 y 2020 era el 59 % de la población la que vivía en municipios con tasas de 40 homicidios por cada 10 mil habitantes, según una investigación publicada por La Prensa Gráfica. Esto no desmiente el hecho de que la violencia era latente y afectaba a parte considerable de la población, pero demuestra que estos porcentajes están alejados de la cifra que brindó Andrés Guzmán. El comisionado sobredimensiona los datos para justificar el régimen.

Sobre preguntarle a los salvadoreños cómo viven ahora con el régimen de excepción, el 90 % comentado por Guzmán se acerca más a la realidad. Cuando esta medida que era “extraordinaria” cumplió un año de vigencia en marzo de 2023, el IUDOP publicó los resultados de su encuesta “La población salvadoreña evalúa el primer año del régimen de excepción”, en donde el 82.4 % de la ciudadanía se mostró satisfecha con esta medida y un 75.9 % se sintió beneficiada.

A pesar de esos altos porcentajes, 43 de cada 100 personas mencionaron la detención de personas inocentes como el principal fracaso del régimen de excepción desde su implementación, según la misma encuesta del IUDOP.

Las cuatro afirmaciones hechas por Andrés Guzmán en el video que sobrepasa por poco el minuto de duración son engañosas y refuerzan la narrativa que rodea a la medida estrella del Gobierno de Bukele en estos dos años de vigencia.

Gato Encerrado: