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It has been five years since the first works began on Cerro Afate, the last ecological gem connecting the Santa Ana volcano with Lake Coatepeque, in western El Salvador. At the foot of this hill, there was a natural stone fence that formed the home of the lake crab. There, too, were Mora trees – a species threatened with extinction, according to the Ministry of Environment – which were cut down to make way for a pedestrian walkway that Desarrollos Agua Caliente built on state land.

Thanks to the urbanization of Afate, the hot springs that sprout on the hill’s beach, baptizing the area as “hot waters,” are now scarce.

Today, MalaYerba completes a cycle of investigative follow-up on a series of environmental complaints generated with the beginning of the construction of Aguas Calientes Lake Villas residential project. This is due to the fact that on February 20, the Minister of Environment Fernando López signed the resolution that legalized the activities that the construction company began in 2019 without an environmental permit and on state land.

This new installment of Lake Coatepeque shows the face of environmental impunity prevailing in El Salvador, starting with the example of Cerro Afate. Where the company followed the pattern marked by the majority of recreational villas, restaurants, hotels, and other businesses surrounding the protected natural area in crisis: I prefer to ask for forgiveness than for permission.

The Route of Impunity

The timeline of Afate’s urbanization begins in 2008 when ARENA was in power. The Ministry of Environment and Natural Resources (MARN) was young and already inclined toward business protection rather than nature protection. The permit was granted by then-Minister Carlos Guerrero, another tough businessman who headed the Salvadoran Chamber of the Construction Industry (CASALCO) and the National Association of Private Enterprise (ANEP).

This environmental permit was valid for one year. But construction began 11 years later when the FMLN maintained a moratorium on construction in Lake Coatepeque from August 9, 2018, to March 31, 2019, in order to regulate the lake’s activities through the creation of environmental zoning guidelines that went into effect on March 18, 2019.

It was during the administration of former Minister Lina Pohl that MARN’s technical staff found an irregular construction on the slopes of Afate, on land that the institution later identified as State lands. At this time, Deputy Minister Ángel Ibarra, instead of imposing administrative penalties on the company, validated the expired permit with a bond payment of $31,012.93.

At the beginning of 2019, the Environmental Court of Santa Ana conducted two judicial proceedings in the Afate case: construction without authorization, felling of trees, and use of explosives without authorization. With the legal proceedings, local authorities from the National Civil Police and Santa Ana City Hall were activated. Actions that did not progress further, as the Environmental Court filed the cases after the weak reports that ended up benefiting the company.

In 2019, Fernando López’s administration entered the conflict of Cerro Afate, resolving the requirements of the Santa Ana Environmental Court and attending to the new application for permit modification by Desarrollos Agua Caliente.

On October 28 of that year, Minister López signed the resolution that rejected all activities that the company intended to build on the hill: a treatment plant, lot expansion with the incorporation of a building, changes to compensation, and the environmental management program. The main argument of the ministry was the Environmental Zoning of Lake Coatepeque, which prohibits everything as it is a place of maximum environmental protection.

The zoning also served for the Santa Ana City Hall to deny four times the parceling and building permits, which enable the company to start the works. The Santa Ana city hall was led by ARENA representative Milena de Escalón, who maintained her position of rejection of the permits until her departure from the municipality in 2021.

The company pressed to obtain these permits and sued the municipality for more than $12 million. This litigation in the Administrative Contentious courts and the new municipal administration of Gustavo Acevedo led the company to obtain permissions in exchange for dropping the lawsuits.

With the permits from the city hall, the company continued its work on Afate. Until the ministry came back in April 2022 to supervise the works. There, the technicians confirmed that the construction of the pedestrian walkway was being carried out on state land, as well as the underground cabling boxes that will serve to illuminate the walkway. All this without permission and on borders outside the company’s land, which correspond to the lake protection zone and now protected natural area. They also found the foundations for a treatment plant that had been rejected by MARN in 2019.

Due to the illegal construction and lack of administrative actions on MARN’s part, Environmental Judge of Santa Ana, Norma Lemus de Milla, sent the case to the San Salvador Environmental Chamber to open precautionary measures against Minister López. In 2023, the Chamber rejected the imposition of measures, stating that the ministry was working on incorporating the works into the company’s current permit.

This validation came on February 20, 2024. When finally, Minister López legalized the pedestrian walkway, the underground power boxes, and three floating docks, all on state land; with the commitment that Desarrollos Agua Caliente asks permission from the corresponding authority, that is, requests a concession from the Legislative Assembly.

Desarrollos Agua Caliente is a branch of Corporación Venecia, a company officially represented by Lornee Willian Quintanilla Monroy, but managed by Marco Antonio Zablah Safie. Initially, this luxury residential complex was marketed by President Nayib Bukele’s mother-in-law and Zablah Safie’s sister. Over time, the company expanded its marketing by working with other real estate agents.

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MalaYerba attended the recent MARN press conference, where Minister López announced the Environmental Emergency in Lake Coatepeque due to the massive death of algae that causes the water to turn brown and smell bad.

There, Minister López told this press that he has given “hundreds of permits” at the lake and does not know if the construction of the Afate pedestrian walkway is on state land, “you may file a request with OIR (Information and Response Office) if you like,” the official encouraged.

Minister López also clarified that constructions are not prohibited and took the opportunity to repeat a message that has characterized his management: “Development cannot be stopped, and we maintain that phrase, development cannot be stopped. What must be done is to regulate that development so that all developments comply with the laws, with the norms, with the water discharge issue, with the final disposal issue,” added the minister, whose resolutions have not been complied with by Desarrollos Agua Caliente in the construction of Afate.

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One of the people who have invested the most time in finding a solution to Lake Coatepeque’s problems is Rubén Sorto, a biologist settled in that ecosystem for more than 10 years. Sorto repeats the minister’s words, “we cannot stop development,” and asks, “Development for whom? Progress for the communities? Ecosystem development? To me, this is being cynical, to me, this is greenwashing and saying that you are taking care of the environment when you are giving permits to build,” he says sharply.

For César Artiga, of the Escazú Driving Team, what is happening in Cerro Afate is part of “the culture of privileges and impunity in environmental matters” embedded in the Salvadoran State.

“What I really see is a historical pattern of negligence that leads to impunity reigning. That is, it is private actors who decide where to urbanize, not the state ordering the territory to safeguard and protect natural common goods,” Artiga adds.

Julio Rodríguez, a Ph.D. candidate in social anthropology at the University of North Carolina and a specialist in economics and the environment, believes that “it is very difficult to stop a project once the damage is done. And this has been seen time and again with the real estate sector: it happened in Nuevo Cuscatlán with the La Florida project, it also happened with the Kuaukali project of IPSFA. And what that tells you is that entrepreneurs are willing to assume the cost of state intervention, that they are sued, that there is a judicial process,” he explains.

In 2023, the Environmental Chamber recorded that MARN had initiated 14 preventive measures in Lake Coatepeque, but no sanctions were imposed. Minister López said at the April 8 conference that they have sent notices to the Attorney General’s Office to intervene in several cases in the lake, without going into detail about how many cases or company names.

When analyzing the real estate industry and the risks they take in breaking the rules and entering these judicial processes, there is an aspect regarding land value that should not be overlooked, says Rodríguez. And that is, “by the time the company finishes the works, the soil in Lake Coatepeque will be so expensive that the (judicial) costs involved in the case will not represent an impediment to their profit. In this sense, the problem has more to do with the commodification of land and its conversion into a speculative investment asset,” he adds.

Biologist Sorto, on the other hand, makes the connection between environmental impunity and the current crisis of the lake, stating that “they try to blame other people when they did not do their job. And they use the complex problem of excessive algal death due to global warming as a scapegoat, to come and intimidate the most needy people, imagine that they do not let fishermen who live off the lake work,” he criticizes.

The case of Cerro Afate has become emblematic in representing the “seal of Bukele-ism, which is the imposition of projects, mega-projects, and public and private initiatives that do not respect the environment or communities. And what they seek is to impose precisely a development model based on the plundering and exploitation of people and nature,” analyzes Artiga.

A New Climate Reality

The constant heatwaves recorded in El Salvador between March and April have impacted ecosystems like Lake Coatepeque, whose waters have turned brownish and smell like fish.

There are two versions of the phenomenon: the official one is that there is a proliferation of cyanobacteria of the Limnoraphis genus, caused by the “high temperatures and the increase of phosphorus and nitrogen, linked to human activities such as agriculture and irrigation,” details Executive Decree 12 with which MARN established a State of Environmental Emergency.

Biologist Sorto is the only one who contradicts this version, asserting that it is not a proliferation of algae but the massive death of cyanobacteria. These organisms do not resist the increased temperature generated by climate change and the El Niño phenomenon that have peaked in the first quarter of the year.

“The problem is understanding the dynamics of the lake’s populations first and accepting this new climate reality we are experiencing. Understand that everything done around the basin will affect the core area, which is the water,” adds the biologist.

The minister, however, clarified that constructions are not prohibited, but fishing and tourist activities are.

Here, the biologist suggests that to help the lake withstand climate changes, efforts should be made to “plant trees and take care of the nature we have, but we are doing the opposite since the minister said we cannot stop development,” concludes Sorto.

Mala Yerba:

Esta es la impunidad con la que se construye en el lago de Coatepeque

Han pasado cinco años desde que iniciaron las primeras obras en el cerro Afate, la última joya ecológica que conecta al volcán de Santa Ana con el lago de Coatepeque, en el occidente de El Salvador. Al pie de ese cerro había un cerco natural de piedras que conformaban el hogar del cangrejo del lago. Ahí, también había árboles de Mora –una especie en amenaza de extinción, según el Ministerio de Medio Ambiente– que fueron talados para dar paso a una calzada peatonal que la empresa Desarrollos Agua Caliente construyó sobre tierras estatales. 

Gracias a la urbanización del Afate, ahora también son escasas las aguas termales que brotan en la playa del cerro, y que bautizan la zona con el nombre de “aguas calientes”. 

Hoy, la MalaYerba completa un ciclo de seguimiento informativo a una serie de denuncias ambientales que se generaron con el inicio de obras de la residencial Aguas Calientes Lake Villas. Eso debido a que el pasado 20 de febrero, el ministro de Medio Ambiente Fernando López firmó la resolución que legalizó las actividades que la constructora empezó en 2019 sin permiso ambiental y en terrenos estatales. 

Esta nueva entrega del lago de Coatepeque muestra la cara de la impunidad ambiental que impera en El Salvador, partiendo del ejemplo del cerro Afate. En donde la empresa siguió el patrón marcado por la mayoría de quintas recreativas, restaurantes, hoteles y otros negocios que rodean al área natural protegida en crisis: prefiero pedir perdón, que pedir permiso.

La ruta de la impunidad

La línea de tiempo de la urbanización del Afate empieza en 2008, cuando gobernaba ARENA. El Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales (MARN) era joven y ya era dado a la protección empresarial y no de la naturaleza. El permiso fue otorgado por el entonces ministro Carlos Guerrero, otro empresario de hueso duro que dirigió la Cámara Salvadoreña de la Industria de la Construcción (CASALCO) y la Asociación Nacional de la Empresa Privada (ANEP).

Ese permiso ambiental tuvo vigencia de un año. Pero la construcción empezó 11 años después, cuando el FMLN mantenía una veda de construcciones en el lago de Coatepeque desde el 9 de agosto de 2018 hasta el 31 de marzo de 2019, con el fin de ordenar las actividades del lago a través de la creación de directrices de zonificación ambiental que entraron en vigencia el 18 de marzo de 2019. 

Fue en la gestión de la exministra Lina Pohl, que el personal técnico del MARN encontró que había una construcción irregular en las faldas del Afate, en un terreno que en el futuro la institución identificó como tierras del Estado. En ese momento, el viceministro Ángel Ibarra, lejos de imponer una penalidad administrativa a la empresa, lo que hizo fue validar el permiso vencido con el pago de una fianza de $31, 012.93.

A inicios de 2019, el Juzgado Ambiental de Santa Ana llevó dos procesos judiciales por el caso Afate: construcción sin autorización, tala de árboles y uso de explosivos sin autorización. Con los procesos judiciales se activaron autoridades locales de la Policía Nacional Civil y la Alcaldía de Santa Ana. Acciones que no llegaron a más, pues el Juzgado Ambiental archivó los expedientes tras los informes flojos que terminaron beneficiando a la empresa.

En 2019 la gestión de Fernando López entró en el conflicto del cerro Afate, resolviendo los requerimientos del Juzgado Ambiental de Santa Ana y atendiendo la nueva solicitud de modificación del permiso por parte de Desarrollos Agua Caliente. 

El 28 de octubre de ese año, el ministro López firmó la resolución que rechazó todas las actividades que la empresa pretendía construir en el cerro: una planta de tratamiento, ampliación de lotes con la incorporación de un edificio, cambio de la compensación y al programa de manejo ambiental. El argumento principal del ministerio era la Zonificación Ambiental del Lago de Coatepeque que prohíbe todo por ser un lugar de máxima protección ambiental.

La zonificación sirvió, también, para que la Alcaldía de Santa Ana negara cuatro veces el permiso de parcelación y construcción, que son los que habilitan a la empresa para arrancar con las obras. La alcaldía santaneca era dirigida por la arenera Milena de Escalón, quien mantuvo su postura de rechazo a los permisos hasta su salida de la comuna en 2021.

La empresa presionó para obtener esos permisos y demandó a la municipalidad por más de 12 millones de dólares. Ese litigio en los tribunales de lo Contencioso Administrativo y la nueva gestión municipal de Gustavo Acevedo hizo que la empresa obtuviera los permisos a cambio de quitar las demandas.

Con los permisos de la alcaldía, la empresa continuó sus obras en el Afate. Hasta que el ministerio llegó nuevamente en abril de 2022 a supervisar las obras. Ahí, los técnicos corroboraron que la construcción de la calzada peatonal se desarrollaba en un terreno estatal, así como las cajas del cableado subterráneo que servirán para iluminar la calzada. Todo eso sin permiso y en linderos afuera del terreno de la empresa, que corresponden a la zona de protección del lago y ahora área natural protegida. También encontraron las bases para una planta de tratamiento que había sido rechazada por el MARN en 2019.

Por la construcción ilegal y la falta de acciones administrativas de parte del MARN, la jueza ambiental de Santa Ana, Norma Lemus de Milla, envió el caso a la Cámara Ambiental de San Salvador para que abriera medidas cautelares en contra del ministro López. En 2023, la Cámara rechazó la imposición de medidas, bajo el argumento que el ministerio trabajaba en la incorporación de las obras en el permiso actual de la empresa.

Esa validación llegó el 20 de febrero de 2024. Cuando finalmente, el ministro López legalizó la calzada peatonal, las cajas de energía subterránea y tres muelles flotantes, todos en terrenos estatales; con el compromiso que Desarrollos Agua Caliente pida permiso a la autoridad correspondiente, es decir, solicitar una concesión a la Asamblea Legislativa.

Desarrollos Agua Caliente es un brazo de Corporación Venecia, una empresa oficialmente representada por Lornee Willian Quintanilla Monroy, pero maniobrada por Marco Antonio Zablah Safie. Al inicio esta residencial de lujo era comerciada por la suegra del presidente Nayib Bukele y la hermana de Zablah Safie. Con el tiempo la empresa amplió su marketing trabajando con otros agentes inmobiliarios.

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La MalaYerba asistió a la reciente conferencia de prensa del MARN, donde el ministro López anunció la Emergencia Ambiental en el lago de Coatepeque debido a la muerte masiva de algas que generan una coloración café del agua y mal olor. 

Ahí el ministro López respondió a este medio que en el lago ha dado “cientos de permisos” y que no sabe si la construcción del paso peatonal del Afate está en área estatal, “lo puede meter por OIR (Oficina de Información y Respuesta) si gusta”, alentó el funcionario.

El ministro López, además, aclaró que las construcciones no están prohibidas y aprovechó para repetir un mensaje que ha caracterizado a su gestión: “El desarrollo no puede detenerse y nosotros nos mantenemos en esa frase, el desarrollo no puede tenerse. Lo que sí debe hacerse es regular ese desarrollo, que todos los desarrollos cumplan con las leyes, que cumplan con las normas, que cumplan con el tema de vertidos de agua, que cumplan con el tema de disposición final”, agregó el ministro cuyas resoluciones no han sido acatadas por Desarrollos Agua Caliente en la construcción del Afate.

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Una de las personas que más tiempo ha invertido en buscar solución a los problemas del lago de Coatepeque es Rubén Sorto, un biólogo afincado en ese ecosistema por más de 10 años. Sorto repite las palabras del ministro “no podemos parar el desarrollo”, las repite y se pregunta “¿desarrollo para quién? ¿progreso para las comunidades? ¿desarrollo de los ecosistemas? Para mí eso es ser cínico, para mí eso es greenwashing y decir que estás cuidando el medio ambiente cuando estás dando permisos para construir”, dice tajantemente.

Para César Artiga, del Equipo Impulsor de Escazú, lo que ocurre en el cerro Afate es parte de “la cultura de privilegios e impunidad en materia ambiental” que está enraizada en el Estado salvadoreño. 

“Realmente lo que veo es un patrón de negligencia histórico, que nos lleva a que reine la impunidad. Es decir, son los actores privados los que deciden dónde urbanizar y no es el estado ordenando el territorio para salvaguardar y proteger los bienes comunes naturales”, agrega Artiga.

Julio Rodríguez, doctorando en antropología social de la Universidad de Carolina del Norte y especialista en temas de economía y medioambiente, considera que “es muy difícil parar una obra una vez el daño está hecho. Y eso se ha visto una y otra vez con el sector inmobiliario: pasó en Nuevo Cuscatlán con el proyecto La Florida, pasó también con el proyecto Kuaukali del IPSFA. Y lo que eso te dice es que los empresarios están dispuestos a asumir el costo de que el Estado intervenga, que se les ponga una denuncia, que haya un proceso judicial”, explica. 

En 2023, la Cámara Ambiental registraba que el MARN había iniciado 14 medidas preventivas en el lago de Coatepeque, pero en ninguna se registraron sanciones impuestas. El ministro López dijo en la conferencia del 8 de abril que han enviado avisos a la Fiscalía General de la República para que intervengan en varios casos del lago, sin entrar en detalle de cuántos casos ni nombres de empresas.

Al analizar a la industria inmobiliaria y los riesgos que toman al romper las reglas y entrar en estos procesos judiciales, hay un aspecto sobre el valor de la tierra que no hay que dejar de ver, dice Rodríguez. Y es que “para cuando la empresa venga a terminar las obras ese suelo en el lago de Coatepeque será tan caro que los costos (judiciales) que haya implicado el caso, no representarán un impedimento para su ganancia. En ese sentido, el problema tiene que ver más con la mercantilización de la tierra y su conversión en un activo de inversión especulativa” agrega.

El biólogo Sorto, por su parte, hace la conexión entre la impunidad ambiental y la crisis actual del lago, asegurando que “tratan de acusar a la demás gente cuando ellos no hicieron su trabajo. Y ocupan de chivo expiatorio un problema tan complejo como la muerte excesiva de algas por calentamiento global, para venir a amedrentar a la gente más necesitada, imagínense que no dejan trabajar a los pescadores que viven del lago”, critica.

El caso del cerro Afate se ha vuelto emblemático para representar el “sello del bukelismo, que es la imposición de proyectos, megaproyectos e iniciativas públicas y privadas que no respetan el ambiente ni a las comunidades. Y lo que buscan es imponer precisamente un modelo de desarrollo basado en el saqueo y explotación de los pueblos y de la naturaleza”, analiza Artiga.

Una nueva realidad climática

Las constantes olas de calor registradas en El Salvador entre marzo y abril han impactado a ecosistemas como el lago de Coatepeque, cuyas aguas se han tornado color pardo y tienen olor a pescadería. 

Sobre el fenómeno hay dos versiones: la oficial es que hay una proliferación de cianobacterias del género Limnoraphis, ocasionada por las “altas temperaturas y el aumento de fósforo y nitrógeno, vinculados a actividades humanas como la agricultura y el riego”, detalla el Decreto Ejecutivo 12 con el que MARN estableció Estado de Emergencia Ambiental. 

El biólogo Sorto es el único que contradice esta versión, asegurando que no se trata de una proliferación de algas, sino la muerte masiva de cianobacterias. Estos organismos no resisten el aumento de temperatura que genera el cambio climático y el fenómeno de El Niño que han tenido un pico en el primer trimestre de año. 

“El problema es entender primero la dinámica de las poblaciones del lago y aceptar esta nueva realidad climática que estamos viviendo. Entender que todo lo que haga alrededor de la cuenca va a afectar la zona núcleo que es el agua”, agrega el biólogo. 

El ministro, sin embargo, aclaró que las construcciones no están prohibidas, pero sí la pesca y actividades turísticas. 

Ahí propone el biólogo que para ayudar a que el lago resista los cambios de clima se debe procurar “sembrar árboles y cuidar la naturaleza que tenemos, pero estamos haciendo todo lo contrario, porque como dijo el señor ministro no podemos frenar el desarrollo”, concluye Sorto.

Mala Yerba: