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The right-wing Arena party, once the political representative of El Salvador’s economic elite and which governed the country for two decades, is currently in an agonizing condition. Never before in its history, since it was founded on Wednesday, September 30, 1981, had it suffered such a painful defeat as in the 2024 elections, where it only won 177,881 votes in the presidential elections, which represented 5.44% of the votes; not even in 1984, when it first participated in a presidential election and the electoral roll was smaller, did it obtain such a small number of votes. In the case of the legislative elections, the misery is the same: it only won two deputies. In the municipal elections, the tricolor party only managed to keep one mayoralty in the whole country. As if that weren’t enough, the crisis of this political institution is not limited to the rubble to which it was reduced, but internally it is also divided, fractured, and fragmented.

After these regrettable results for the party and as public evidence of the internal division, different voices within the political institution demanded immediate changes and the resignation of members of the current leadership of the National Executive Council (Coena). There were even serious and scandalous accusations that cast doubt on its internal democracy, such as the alleged imposition of candidates for deputies during the tricolor party’s internal elections. In response, the party’s president, Carlos Saade, asserted with a triumphalist tone that one of his achievements has been to prevent Arena from disappearing.

Votes for ARENA in presidential elections

For 20 years, ARENA has been on a downward trend in terms of the number of votes in favor. In the last elections, it was the party that lost the most votes compared to the 2019 presidential election, and it didn’t even get half the votes it got in 1984 when it first participated in a presidential election.

The crisis exposed in public

Arena is a broken party, and the remaining active members, after the exodus of others who left its ranks, are not of the idea to wash their dirty laundry at home but to air their division publicly through social networks. The exodus of its members is not limited only to those who resigned from the party, but also to officials who abandoned their duties and emigrated to other countries or are in prison for illicit enrichment.

Among those who left the country are the leader of the party’s legislative faction, René Portillo Cuadra, who led the other 13 deputies that Arena won in the 2021 elections for the term that is about to end on April 30 of this year. He left on September 1, 2023, alleging health problems. In his place, Silvia Ostorga, who was deputy leader of the faction, assumed the position. Deputy Margarita de Escobar, accused of receiving extra pay during the administration of former President Elías Antonio Saca, also left her duties.

On the same day that Portillo Cuadra stopped attending the Assembly, the now former deputy Alberto Romero was stripped of his immunity and arrested to face a legal process for allegedly committing the crime of money laundering and illicit enrichment, after not being able to justify slightly more than one million dollars ($1,162,388.05 exactly) in his asset statement. He was detained for resisting arrest and held inside a police vehicle at the legislative compound while the impeachment commission issued the favorable opinion for his immunity removal.

Meanwhile, deputies Donato Vaquerano, Carlos Reyes, and Jorge Rosales, elected for the 2021-2024 legislative term, declared themselves independent after resigning from Arena. Their brief public argument was that they left the party because they no longer felt supported. After declaring themselves independent, they acted more as allies of the ruling party Nuevas Ideas than as opposition.

“There are people who have left the party because they had personal interests and wanted to follow a government line. Or the case of the deputies who resigned from the party and who have now declared themselves, in quotation marks, independent, but who are people who vote everything, absolutely everything, according to what the government tells them. That’s because they have some kind of agreement with them,” said deputy Marcela Villatoro, who managed to be re-elected alongside deputy Francisco Lira. Both are the only two Arena members who survived this year’s legislative elections.

Number of Arena deputies from 1982 to 2024

Arena participated in the first elections in its entire history in 1982 and won 31.67% of the seats in the Legislative Assembly. Since the beginning of the century, the party remained close to or even above thirty deputies, but after the results of February 4, Arena was reduced to just 2 seats.

Votes in legislative elections for ARENA

From 2006 to 2018, ARENA won around one million votes in the elections for deputies of the Legislative Assembly. However, on February 4, the party only obtained 227,357 votes, the lowest figure since its participation in the 1985 elections, but this was enough to win two seats in the Assembly and maintain a little power in that body.

After this electoral defeat, Deputy Villatoro has been one of the protagonists of the public exposure of the party’s internal division. What’s more, she is the one who most openly demands the resignation of the Coena president, Carlos Saade.

“Whenever there is a defeat, the party president must resign, because he definitely did not make the best decisions and that has caused the damage. How can a party president claim that his great triumph is that the party survives?” Villatoro said in an interview with GatoEncerrado.

The legislator recalled that in previous presidential defeats—dating back to 2009—there were cases of party presidents who resigned and admitted that part of the blame was theirs. This happened with former president Mauricio Interiano, who resigned after the 2019 electoral defeat when businessman Carlos Calleja lost the presidential election and Nayib Bukele won.

Interiano resigned from the party in June of that year, giving rise to internal elections that led to Gustavo López Davidson becoming president of the tricolor party. These internal elections were also marked by the party’s division, as López Davidson was supported by a bloc led by former San Salvador mayor Ernesto Muyshondt, while Francisco Manzur was backed by the group close to businessman Javier Simán.

López Davidson also resigned eight months later, in February 2020, reflecting the same internal division that the party had been carrying for years. He claimed that his resignation was in response to his need to focus on his defense in the legal process he faced for allegedly participating in the theft of weapons from the Armed Forces and aggravated fraud.

In July 2022, López Davidson committed suicide while police and prosecutors were raiding one of his properties as part of the process against him.

In this back and forth of Arena party presidents, another process to elect the new Coena president was opened in 2022. After a single ballot, the tricolor militants confirmed the nomination of Carlos Saade as the candidate for president.

Carlos Saade holds a degree in Legal Sciences from the Higher School of Economics and Business (ESEN). For twelve years (2010-2022), he was an advisor to the Arena Parliamentary Group in the Foreign Affairs, Central American Integration and Salvadorans Abroad Commission, Financial Commission, and Political Commission.

For Saade, contrary to Deputy Villatoro’s accusations, the 2024 electoral process has been beneficial for the tricolor. He even said in a video from Arena’s institutional account, posted on March 6, that his party emerged “stronger,” although, in reality, the electoral data tells a different story.

In the same 3:09 minute video, he also claimed that the elections allowed the party to “clean up,” even from the businesspeople who used to support them and left them alone and without campaign financing. According to Saade, he holds his head high, owes nothing to anyone, and the party “is alive.”

“In spite of those businesspeople who were once part of the party and turned their backs on us, it was for the best, thank God. Because we don’t owe anything to anyone. Today comes the renewal of Arena, the renewal of the people, and not of those who seek to manipulate the party for their own interests. Their time in this party is over”, said Saade.

Despite Saade’s statements, the reality is that the party not only lost mayoral positions and deputies in the last elections but also the historic funding from El Salvador’s financial elite, who are now more identified with Nayib Bukele’s political project than with Arena’s.

According to a report by the organization Acción Ciudadana, with data collected in 2016, the Arena party received millions of dollars from families like the Pomas, Susters, Dueñas, Regalados, Simáns, and Cristianis. Even one of the former Coena presidents, Jorge Velado, came from the business ranks of the Poma Group. But that elite funding began to fall apart when Bukele came to power.

In May 2020, in the midst of the COVID-19 pandemic, the business elite met with Bukele to reach an agreement on reopening the economy after the quarantine. That meeting may have been a harbinger of what Saade now mentions as the abandonment of the party.

Deputy Villatoro, however, doesn’t see this as justification for the poor electoral results; she has leveled strong accusations against statements in which Saade claims that the party has emerged “stronger.”

“A political party must be seen as victorious by winning seats and mayoral positions, not by surviving. This is said by someone with a loser’s mentality. Because a true winner must fight for their party to win more seats and more mayoralties,” Villatoro rebuked Saade.

One day before Saade and the Arena party published the video, Deputy Villatoro made strong accusations and reiterated her complaints against the COENA leadership and the little support they allegedly received during the campaign.

“A month has passed since the re-election of Francisco Lira and myself, during which we managed to be that voice within the Assembly. However, to date not a single call or support from President Carlos Saade. We were not your favorites but today we are the face of the party,” questioned Villatoro.

Saade’s response was swift, and he took up Villatoro’s post: “Hello Marcela. It’s good that you continue to respect the leadership of the Coena and my presidency. Both you and Francisco Lira will be that voice needed by the opposition in this process, which you and I know, something smells fishy,” Saade expressed.

But the tricolor party’s president didn’t stop there and invited her to be a real counterbalance. Before telling her that he has no favorites, he told her that the people expect them to be “responsible in denouncing and counterbalancing, and never selling out, as we have not done so far and will not do.”

In this controversial scenario, the current mayor of Ayutuxtepeque, Alejandro Nóchez, also joined in, who after the municipal elections was elected as a council member for the Arena party in the San Salvador Centro mayor’s office. Nóchez was accused by former party members, such as Juan Carlos Montes and Alexander Suriano, of allegedly being imposed as a candidate for mayor of San Salvador Centro by the Coena leadership. This imposition left other party candidates interested in participating in the race out of the competition.

Amid the public controversy, Nóchez took a conciliatory stance and called on his X account for the tricolor militancy to unite and be a real opposition: “I urge all those in Arena who participated or not in the elections, who won or not a popularly elected position, that after the scrutiny, we join forces and make the necessary changes to be an option for the population and support what is good for the country,” he said.

Nóchez explained to GatoEncerrado that his proposal is for Arena to create a commission with members of the leadership, those elected as deputies, councilors, and Milagro Navas—the only mayor the party will keep—to define the changes that must be made to become an option for the people again.

The municipal official also told this magazine that this commission should decide whether the current party leadership should resign or stay until 2025, when the term for which they were elected internally ends.

“I think circumstances are different. Because someone could tell me, ‘but before, when something happened, there was an immediate resignation,’ but all circumstances are different, and all moments are different. However, a transition commission should be formed to evaluate what the party will do from now on,” insisted Nóchez

The outgoing mayor of Ayutuxtepeque—who, as of May 1, will be another district of San Salvador Centro—governed for four terms. In fact, in the March 3 municipal election, he also won in that jurisdiction by nearly double the votes over the ruling party Nuevas Ideas, but winning only in his district was insignificant for winning the capital municipality, which will remain under the administration of Mario Durán.

Nóchez assured this magazine that he is not on hostile terms with Deputy Villatoro and maintained that his publications were not directed at the legislator: “I don’t have any problem with the deputy. On the contrary, I think she knows perfectly well that I was one of the first to call her to congratulate her,” added Nóchez.

Imposition of Candidacies

The public accusation of the imposition of candidates in Arena had its origin in the internal process of July 2023. According to Deputy Villatoro, President Carlos Saade had “favorites” and she was not one of them. The legislator even pointed out that Ondina Ramos was imposed in the number one position on the list of candidates for deputies for the department of San Salvador. In the legislative elections, Villatoro was re-elected and Ramos did not enter the Assembly, despite being in a better position on the electoral ballot.

“I began to see a lot of injustices on the part of the president of the party from the moment of the internal elections. In my case of the department of San Salvador, he supported a person who ran for the number one position, this person achieved the number one position because she used a lobbyist named Lupita, who is a founding and constituent member of the party that was already trying to be registered with the Supreme Electoral Tribunal, Citizen Power,” Villatoro explained.

The deputy added that the same “Lupita” offered $5 to those who cast their vote in favor of Ondina Ramos on the day of the internal elections, with the intention of placing her in the first position on the list of candidates for deputies for the department of San Salvador: “We were able to see how they handed out money in exchange for people’s votes,” Villatoro denounced, adding that all of this was known to the party president.

These irregularities in the tricolor’s internal elections were repeated in La Libertad, where Villatoro also denounced that the leadership didn’t want Francisco Lira to be a candidate; while in La Paz, the department director worked against Deputy Rosa Romero.

“The favorite in La Libertad was Ricardo Godoy, who also had conflicts of interest, as he is the vice president of the party, the right-hand man of Carlos Saade, with whom he makes all the decisions of the Coena, because decisions are made between two or three people and the rest are not involved,” Villatoro denounced.

The re-elected deputy also told GatoEncerrado that due to all these irregularities, she filed a complaint with the party’s Court of First Instance, led by Claudia Martínez, and received no response to her letter: “All of this was because the president of the Court of First Instance is the current partner of the party president,” Villatoro accused.

The Law of Political Parties states in its Article 30 that: “All controversies related to the internal affairs of political parties shall be resolved by the bodies established in their statutes for such purposes, with a duty to resolve in a timely manner to guarantee the rights of the members. Only once the internal defense mechanisms have been exhausted, members have the right to go to the Supreme Electoral Tribunal.”

To date, however, there is no evidence of all that has been denounced, because there hasn’t been an internal investigation either. This magazine also tried to obtain the response of the people accused by Deputy Villatoro, but it was not possible to contact them.

On another note, Mayor Nóchez told this magazine that he was unaware of whether there was a candidate imposition or not: “I wouldn’t be able to tell you if there was an imposition or not because I’m not a department director. I know that the party affiliates were the ones who chose the candidates in the internal elections,” he explained.

Saade reiterated that what has happened is that they have cleaned up the party: “We fought against the ex-arena members who, thank God, left. They cleaned up our party, but there are still a couple more left,” he said, without giving further details.

Ondina Ramos said in statements to the press during the final scrutiny that it “makes her laugh that Marcela Villatoro says she was imposed” and that this is not true.

Another Attempt at Renewal

After the public airing of the internal division, party president Carlos Saade said that in 90 days the “true renewal” would take place and called a meeting last March 14 in Antiguo Cuscatlán.

This kind of “renewal processes” promises is nothing new in Arena. For several years, there have been a series of attempts at change, but they have never been carried out. In the past, there were talks of modifying the violent lyrics of the party’s hymn and changing the three traditional colors of the political institution, but nothing has happened.

Although the renewal discourse has been merely rhetorical, some Arena politicians have made some changes. Deputy Villatoro and Mayors Alejandro Nóchez and Milagro Navas, for example, distanced themselves from the party’s traditional colors to avoid participating in elections with the identity of the party, which is so discredited and associated with corruption.

Regarding the violent lyrics of the party’s hymn, Villatoro told this magazine: “Many years ago, I was present when Roberto (D´Aubuisson) Jr. said that part of our march should be changed, and they almost sacrificed him. I remember he said, ‘I, who am the son of the founder and understand that these changes must be made,’ and that’s something that bothers the recalcitrant Arena people.”

At the meeting on March 14, current and elected mayors, deputies, department directors, elected council members, and the current Coena participated. GatoEncerrado consulted party president Carlos Saade about the meeting’s results and his future.

Saade clarified that he does not plan to resign despite the poor electoral results and allegations about how the internal elections were conducted: “I continue as president, in case that’s what you wanted to ask,” he emphasized when this magazine asked him.

When insisting on possible changes in Coena, he replied that “for the moment, no, later, with studies in hand, we will decide that.”

According to Saade, the meeting was a positive encounter in which the party’s path forward was discussed. He added that several changes must be made and will be implemented according to what the party’s grassroots express.

“There are several changes, from territorial structure to changes in statutes again, but the most important changes are those aimed at being an option for Salvadorans. That depends on the studies to be carried out. As I said, I was elected to modernize and evolve the party; now we are heading for an intense stage of party renewal,” Saade said.

Gato Encerrado:

Las pugnas internas en el ocaso de Arena

El partido de derecha Arena, que alguna vez fue el representante político de la élite económica de El Salvador y que gobernó el país durante dos décadas, se encuentra actualmente en una condición agónica. Nunca antes en su historia, desde que fue fundado el miércoles 30 de septiembre de 1981, tuvo una derrota tan penosa como la de las elecciones de 2024, en las que solamente consiguió 177,881 votos en las presidenciales, que significa el 5.44 % de las votaciones; ni siquiera en 1984, cuando participó por primera vez en una elección presidencial y el padrón electoral era más pequeño, obtuvo esa escasa cantidad de votos. En el caso de las elecciones legislativas, la miseria es la misma: solo le alcanzó para ganar dos diputados. En las municipales, el partido tricolor solamente logró quedarse con una alcaldía en todo el país. Por si eso fuera poco, la crisis de este instituto político no se limita a los escombros a los que fue reducido, sino que internamente también está dividido, fracturado y fragmentado.

Luego de esos lamentables resultados para el partido y como evidencia pública de la división interna, diferentes voces dentro del instituto político exigieron cambios inmediatos y la renuncia de miembros de la dirigencia actual del Consejo Ejecutivo Nacional (Coena). Incluso hubo señalamientos serios y escandalosos que ponen en duda su democracia interna, como la supuesta imposición de candidatos a diputados durante las elecciones internas del partido tricolor. En respuesta, el presidente del partido, Carlos Saade, aseguró con un tono triunfalista que uno de sus logros ha sido impedir que Arena desaparezca.

Votos para ARENA en elecciones presidenciales

Desde hace 20 años ARENA sigue una línea descendente en cuanto a la cantidad de votos a favor. En las últimas elecciones fue el partido que más votos perdió respecto a la elección presidencial de 2019, y ni siquiera logró la mitad de los votos que obtuvo en 1984 cuando participó por primera vez en una elección presidencial.

La crisis expuesta en público

Arena es un partido que está partido y los miembros que aún le quedan activos, tras el éxodo de otros que abandonaron sus filas, no son de la idea de lavar sus trapos sucios en casa, sino de ventilar su división públicamente a través de las redes sociales. El éxodo de sus miembros no se limita solo a quienes renunciaron al partido, sino también a funcionarios que abandonaron sus labores y emigraron a otros países o están en prisión por enriquecimiento ilícito. 

Entre los que se fueron del país están el jefe de fracción legislativa del partido, Réne Portillo Cuadra, quien dirigía a los otros 13 diputados que Arena ganó en las elecciones de 2021 para el periodo que está por terminar el 30 de abril de este año. Se ausentó desde el 1 de septiembre de 2023 alegando problemas de salud. En su lugar, asumió el cargo la diputada Silvia Ostorga, quien era la subjefa de fracción. También abandonó sus funciones la diputada Margarita de Escobar, señalada de recibir sobresueldos en la administración del expresidente Elías Antonio Saca. 

El mismo día que Portillo Cuadra dejó de llegar a la Asamblea, el ahora exdiputado Alberto Romero fue desaforado y capturado para enfrentar un proceso judicial por supuestamente haber cometido el delito de lavado de dinero y enriquecimiento ilícito, tras no poder justificar un poco más de un millón de dólares ($1,162,388.05 exactamente) en su declaración patrimonial. Fue detenido por resistencia y mantenido dentro de un vehículo policial en el recinto legislativo, mientras la comisión de antejuicio emitía el dictamen favorable para el desafuero.

Mientras tanto, los diputados Donato Vaquerano, Carlos Reyes y Jorge Rosales, elegidos para el periodo legislativo 2021-2024, se declararon independientes al renunciar a Arena. Su escueto argumento público fue que abandonaron el partido porque ya no se sentían respaldados. Luego de declararse independientes, actuaron más como aliados del partido oficialista Nuevas Ideas, que como oposición. 

“Hay personas que se fueron del partido porque tenían intereses personales y que querían seguir una línea de gobierno. O el caso de los diputados que renunciaron al partido y que ahora se han declarado, entre comillas, independientes, pero que son personas que votan todo, absolutamente todo, conforme a lo que les dice el gobierno. Eso es porque tienen algún tipo de convenio con ellos”, dijo la diputada Marcela Villatoro, quien logró reelegirse junto al diputado Franciso Lira. Ambos, son los únicos dos areneros que sobrevivieron a las elecciones legislativas de este año.

Cantidad de diputados de ARENA desde 1982 hasta 2024

ARENA participó en las primeras elecciones de toda su historia en 1982 y obtuvo un 31.67% de los escaños de la Asamblea Legislativa. Desde comienzos de siglo, el partido se mantuvo cercano o incluso por encima de la treintena de diputaciones, pero tras los resultados del pasado 4 de febrero, ARENA quedó reducido apenas a 2 escaños.

Votos en elecciones legislativas de ARENA

Desde 2006 hasta 2018 ARENA rondó el millón de votos en las elecciones para diputados de la Asamblea Legislativa. Sin embargo, el 4 de febrero el partido tan solo obtuvo 227,357 votos, la cifra más baja desde su participación en las elecciones de 1985, aunque eso le bastó para ganar dos escaños en la Asamblea y mantener un poco de poder en ese órgano.

Tras esa derrota electoral, la diputada Villotoro ha sido una de las protagonistas de exposición pública de la división interna del partido. Es más, la funcionaria es quien más exige abiertamente la renuncia del presidente del Coena, Carlos Saade.

“Siempre, cuando hay una derrota, quien debe de poner la renuncia es el presidente del partido, porque definitivamente él no tomó las mejores decisiones y eso ha causado el daño. ¿Cómo va a creer que un presidente de un partido va a decir que su gran triunfo es que el partido sobreviva?”, señaló Villatoro en una entrevista concedida a GatoEncerrado.

La legisladora recordó que en derrotas presidenciales anteriores —que vienen desde 2009— hubo casos de presidentes del partido que renunciaron y reconocieron que parte de la culpa era suya. Así ocurrió con el expresidente Mauricio Interiano, quien dimitió tras la derrota electoral del 2019, cuando el empresario Carlos Calleja perdió la elección presidencial y resultó ganador Nayib Bukele.

Interiano renunció al partido en junio de ese año, dando paso a elecciones internas, que llevaron a Gustavo López Davidson a la presidencia del partido tricolor. Esas internas también estuvieron marcadas por la división del partido, ya que López Davidson era apoyado por un bloque que lideraba el exalcalde de San Salvador Ernesto Muyshondt, mientras que a Francisco Manzur lo respaldaba el grupo cercano al empresario  Javier Simán. 

López Davidson también renunció ocho meses más tarde, en febrero de 2020, como reflejo de la misma división interna que el partido arrastra desde años atrás. Alegó que su renuncia respondía a su necesidad de enfocarse en su defensa ante el proceso judicial que enfrentó por supuestamente haber participado en el hurto de armamento de la Fuerza Armada y estafa agravada.

En julio de 2022, López Davidson se suicidó mientras agentes de la Policía y de la Fiscalía realizaban un allanamiento en una de sus propiedades, como parte del proceso en su contra.

En ese ir y venir de presidentes del partido Arena, se abrió otro proceso para elegir al nuevo presidente del Coena en 2022. Tras una planilla única, los militantes tricolor confirmaron la nómina en la que Carlos Saade era el candidato a presidente.

Carlos Saade es graduado de la licenciatura en Ciencias Jurídicas de la Escuela Superior de Economía y Negocios (ESEN). Durante doce años (2010-2022) fue asesor del Grupo Parlamentario de Arena  en la Comisión de Relaciones Exteriores, Integración Centroamericana y Salvadoreños en el Exterior, Comisión Financiera y Comisión Política. 

Para Saade, a diferencia de los señalamientos de la diputada Villatoro, el proceso electoral de 2024  ha sido de beneficio para los tricolor. Incluso dijo en un video de la cuenta institucional de Arena, publicado el pasado 6 de marzo, que su partido salió “más fortalecido”. Aunque, en realidad, los datos electorales cuentan una historia diferente.

En ese mismo video,  que dura 3:09 minutos, también aseguró que las elecciones permitieron “limpiar al partido”, incluso de los empresarios que antes les apoyaban y que los dejaron solos y sin financiamiento para la campaña. Según Saade, tiene la frente en alto, no le debe nada a nadie y el partido “está vivo”.

“A pesar que aquellos empresarios que en algún momento fueron parte del partido y nos dieron la espalda, fue lo mejor gracias a Dios. Porque así nosotros no le debemos nada a nadie. Hoy viene la renovación de Arena, la renovación de la gente y no de aquellos que buscan manipular al partido para sus intereses, a ellos ya se les acabó el tiempo en este partido”, dijo Saade.

A pesar de las declaraciones de Saade, la realidad es que el partido no solo perdió alcaldías y diputados en las últimas elecciones, sino también el histórico financiamiento de las familias de la élite económica de El Salvador, quienes actualmente se han identificado más con el proyecto político de Nayib Bukele que con el de Arena.

De acuerdo con un informe de la organización Acción Ciudadana, con datos recopilados en 2016, el partido Arena recibía millones de dólares que provenían de familias como los Poma, Suster, Dueñas, Regalado, Simán y Cristiani. Incluso, uno de los expresidentes del Coena, Jorge Velado, provenía de las filas empresariales del Grupo Poma. Pero ese financiamiento de la élite comenzó a caerse desde que Bukele llegó al poder. 

En mayo de 2020, en medio de la pandemia por COVID-19, la élite empresarial se reunió con Bukele para llegar a un acuerdo de reapertura de la economía tras la cuarentena. Esa reunión quizá fue un presagio de lo que ahora Saade menciona como el abandono al partido.

La diputada Villatoro, sin embargo, no ve esto como justificación de los malos resultados electorales; es más, ha hecho fuertes señalamientos en contra de las declaraciones en las que Saade asegura que el partido ha salido “fortalecido”.

“Un partido político debe de verse victorioso ganando escaños y ganando alcaldías, no sobreviviendo. Eso lo dice quien tiene una mente de fracasado. Porque un verdadero ganador debe de luchar porque su partido gane más escaños y gane más alcaldías”, le recriminó Villatoro a Saade.

Un día antes de que Saade y el partido Arena publicaran el video, la diputada Villatoro había hecho fuertes señalamientos y reiteraba sus denuncias hacia la dirigencia del  COENA y al poco apoyo que, según ella, tuvieron durante la campaña.

“Ya pasó un mes de la reelección de Francisco Lira y mi persona, en la cual logramos ser esa voz dentro de la Asamblea. Sin embargo, hasta la fecha ni una llamada, ni un apoyo del presidente Carlos Saade. No fuimos tus favoritos pero hoy por hoy somos la cara del partido”, cuestionó Villatoro.

La respuesta de Saade no se hizo esperar y retomó la publicación de Villatoro: “Hola Marcela. Que bueno que sigas respetando el liderazgo del Coena y mi presidencia. Tanto tú como Francisco Lira serán esa voz que necesita la oposición a este proceso, que tú y yo sabemos, algo huele mal”, expresó Saade.

Pero el presidente del partido tricolor no solo se quedó con esa declaración y le invitó a ser un verdadero contrapeso. Antes de expresarle que no tiene favoritos, le externó que la población espera de ellos que sean “responsables en denunciar y hacer contrapeso, y jamás vendernos, como hasta ahora no lo hemos hecho y no lo haremos”.

En ese escenario de controversia también entró el actual alcalde de Ayutuxtepeque, Alejandro Nóchez, quien tras las elecciones municipales quedó como concejal del partido Arena en la alcaldía de San Salvador Centro. Nóchez fue señalado por exmiembros del partido, como Juan Carlos Montes y Alexander Suriano, por supuestamente haber sido impuesto como candidato a alcalde de San Salvador Centro por la dirigencia del Coena. Esa imposición dejó fuera de la contienda a otras personas del partido que también estaban interesadas en participar como candidatos.

Ante la polémica pública, Nóchez adoptó una postura conciliadora e hizo llamado en su cuenta de X a que la militancia tricolor se una y sean una verdadera oposición: “Exhorto a todos los de Arena que participamos o no en las elecciones, que ganamos o no un cargo de elección popular, que al pasar el escrutinio, sumemos esfuerzos y realicemos los cambios necesarios para ser una opción para la población y apoyar lo bueno para el país”, dijo.

Nóchez explicó a GatoEncerrado que su propuesta es que Arena debe crear una comisión con miembros de la dirigencia y quienes resultaron electos como diputados, concejales y Milagro Navas —única alcaldesa que el partido va a conservar—, para que definan qué cambios se deben hacer para volver a ser una opción para la población.

El funcionario municipal también dijo a esta revista que esa comisión es la que debe decidir si la actual dirigencia del partido debe renunciar o mantenerse hasta 2025, que es cuando se termina el periodo para el cual fue elegida internamente. 

“Yo creo que las coyunturas son distintas. Porque alguien me puede decir: ‘pero es que antes cuando pasa algo de inmediato iba la renuncia’, pero todas las coyunturas son diferentes y todos los momentos son diferentes. Sin embargo, debería de conformarse una comisión de transición para evaluar qué va a hacer de aquí en adelante el partido”, insistió Nóchez

El alcalde saliente de Ayutuxtepeque —que a partir del 1 de mayo será un distrito más de San Salvador Centro— gobernó durante cuatro períodos. De hecho, en la elección municipal del pasado 3 de marzo también ganó en esa jurisdicción por casi el doble de votos sobre el partido oficialista Nuevas Ideas, pero ganar solo en su distrito fue insignificante para ganar el municipio capital, que seguirá bajo la administración de Mario Durán.

Nóchez aseguró a esta revista que no está en términos hostiles con la diputada Villatoro y afirmó que sus publicaciones no iban dirigidas hacia la legisladora: “Yo no tengo ningún tipo de problema con la diputada. Al contrario, pues yo creo que ella lo sabe perfectamente que fui de los primeros en que le llamé para felicitarla”, agregó Nóchez.

Imposición de candidaturas

La denuncia pública de la imposición de candidatos en Arena tuvo su orígen en el proceso interno de julio 2023. Según la diputada Villatoro, el presidente Carlos Saade tenía “favoritos” y ella no era una. La legisladora incluso señaló que Ondina Ramos fue impuesta en la casilla uno de la planilla de candidatos a diputados por el departamento de San Salvador. En las elecciones legislativas, Villatoro fue reelecta y Ramos no logró entrar en la Asamblea, a pesar de que estaba en una mejor posición en la papeleta electoral.

“Yo comencé a ver un montón de injusticias por parte del presidente del partido desde el momento de las internas. En el caso mío del departamento de San Salvador, él impulso a una persona que fue quien corrió por la casilla uno, esta persona logró la casilla uno porque ocupó a una gestora que se llama Lupita, que ella es miembro firmante y constituyente del partido que estaba ya tratando de ser inscrito en el Tribunal Supremo Electoral, Poder Ciudadano”, explicó Villatoro.

La diputada agregó que la misma “Lupita” ofreció $5 a quienes emitieran su voto a favor de Ondina Ramos el día de las elecciones internas, con la intención de colocarla en la casilla número uno de la planilla de candidatos a diputados para el departamento de San Salvador: “Nosotros pudimos ver cómo le entregaban dinero a cambio del voto de la gente”, denunció Villatoro, quien añadió que todo esto era del conocimiento del presidente del partido.

Estas irregularidades en las internas tricolor se repitieron en La Libertad, donde Villatoro también denunció que la dirigencia no quería que Francisco Lira fuera el candidato; mientras que en La Paz, el director departamental trabajó en contra de la diputada Rosa Romero.

“El favorito en La Libertad era Ricardo Godoy, quien también tenía conflictos de interés, porque es el vicepresidente del partido, la mano derecha de Carlos Saade con quien toma todas las decisiones del Coena, porque las decisiones se toman entre dos o tres personas y no se hace partícipe al resto”, denunció Villatoro.

La diputada reelecta también dijo a GatoEncerrado que por todas estas irregularidades interpuso una denuncia ante el Tribunal de Primera Instancia del partido, dirigido por Claudia Martínez, y que no obtuvo respuesta a su escrito: “Todo fue porque claramente la presidenta del Tribunal de Primera Instancia es la pareja actual del presidente del partido”, acusó Villatoro.

La Ley de Partidos Políticos señala en su artículo 30 que: “Todas las controversias relacionadas con los asuntos internos de los partidos políticos serán resueltas por los organismos establecidos en sus estatutos para tales efectos, debiendo resolver en tiempo para garantizar los derechos de los miembros. Solo una vez que se agoten los mecanismos de defensa internos, los miembros tendrán derecho de acudir ante el Tribunal Supremo Electoral”.

Hasta la fecha, sin embargo, no hay evidencia de todo lo denunciado, porque tampoco se hizo una investigación interna. Esta revista también intentó obtener el descargo de las personas señaladas por la diputada Villatoro, pero no fue posible contactarlas. 

Por su parte, el alcalde Nóchez dijo a esta revista que desconocía si hubo imposición de candidatos: “Yo no te podría decir si existió una imposición o no, porque yo no soy director departamental. Yo sé que quienes eligieron a los candidatos en las internas fueron los afiliados del partido”, explicó.

Saade reiteró que lo que ha pasado es que han limpiado el partido: “Luchamos contra los exareneros que, gracias a Dios, se fueron. Limpiaron nuestro partido, pero aún faltan un par más”, afirmó, sin dar más detalles.

Ondina Ramos dijo, en unas declaraciones a la prensa durante el escrutinio final, que le “causa gracia que Marcela Villaotoro diga que fue impuesta” y que eso no es cierto.

Otro intento de renovación

Después de la ventilación pública de la división interna, el presidente del partido Carlos Saade dijo que en 90 días se daría la “verdadera renovación” y convocó a una reunión el pasado 14 de marzo, en Antiguo Cuscatlán.

Este tipo de promesas de “procesos de renovación” no es  un tema nuevo en Arena. Desde hace varios años se vienen dando una serie de intentos de cambios, pero nunca los han concretado. Incluso en el pasado se habló de modificar la violenta letra del himno del partido y de cambiar los tres colores tradicionales del instituto político, pero nada ha resultado.

Aunque el discurso de renovación ha sido simplemente retórico, algunos de los políticos de Arena sí han hecho algunos cambios. La diputada Villatoro y los alcaldes Alejandro Nóchez y Milagro Navas, por ejemplo, se alejaron de los colores tradicionales del partido para evitar participar en elecciones con la identidad del partido que está tan desprestigiada y asociada con la corrupción.

Sobre la letra violenta del himno del partido, Villatoro relató a esta revista: “Hace muchos años, yo estaba presente cuando Roberto (D´Aubuisson) hijo dijo que debía cambiarse alguna parte de nuestra marcha y casi lo sacrifican. Yo me acuerdo que él dijo:  ‘Yo que soy el hijo del fundador y comprendo que estos cambios deben de hacerse’ , y eso es algo que le molesta a la gente arenera recalcitrante”.

En la reunión del 14 de marzo, participaron alcaldes y diputados actuales y electos, directores departamentales, concejales electos y el Coena actual.  GatoEncerrado consultó al presidente del partido Carlos Saade sobre los resultados de la reunión y sobre su futuro. 

Saade aclaró que no piensa renunciar a pesar de los malos resultados electorales ni las denuncias que hay sobre cómo se realizaron las elecciones internas: “Yo sigo como presidente, por si es lo que me quería preguntar”, enfatizó, cuando esta revista le consultó.  

Al insitirle sobre posibles cambios en el Coena, respondió que “por el momento no, más adelante, con estudios en mano, vamos a decidir eso”.

Según Saade, la reunión fue un encuentro positivo en el que se discutió la ruta a seguir del partido. Agregó que deben hacer varios cambios que se irán implementando conforme a lo que las bases del partido vayan manifestando.

“Son varios cambios, entre estructura territorial, cambios de estatutos nuevamente, pero los cambios más importantes son los de cara a ser una opción para los salvadoreños. Eso dependerá de los estudios a realizarse. Como lo he dicho, me eligieron para modernizar y evolucionar al partido, ahorita vamos a una etapa intensa de renovación del partido”, dijo Saade.

Gato Encerrado: