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“The Volcano Bond has just received regulatory approval from the Digital Assets Commission. We anticipate the bond will be issued during the first quarter of 2024. This is just the beginning of new capital markets in Bitcoin in El Salvador,” announced the National Bitcoin Office (ONBTC) in December 2023 on its official X account.

The first time these bonds were heard of was in November 2021, the same day as the announcement of the construction of Bitcoin City, which still has not become a reality.

At that time, President Nayib Bukele said the operation was scheduled for March 2022 and would be an issuance of $1,000 million: half of the money would be used to buy more Bitcoin, and the rest would be used for the construction of that city, at the foot of the Conchagua Volcano.

However, months later, the cryptocurrency began to lose value, even falling below the $20,000 threshold.

Not much was known about the bonds since then. The last person to mention them was Paolo Ardoino, Chief Technology Officer of Bitfinex, the company in charge of the issuance. He commented that they would be ready by September 2023. On that occasion, there was no response from Bukele.

And again, the previously established deadlines were not met, as the first quarter of 2024 ended without the issuance of the Volcano Bonds or the announcement of their operation.

The subject of Bitcoin has been constantly on President Bukele’s media agenda since the beginning of the price escalation.

The official even claimed to have placed a portion of the alleged treasure in El Salvador’s cryptocurrency, close to 5,700 Bitcoin, in a cold wallet in a vault. And he will deposit one cryptocurrency in that repository every day.

However, the idea of issuing Volcano Bonds seems to be fading from the president’s plans.

The crypto world has had high expectations regarding this product, which the government of El Salvador wanted to put back into the public eye in December 2023, even holding a meeting with investors in the sector, as reported by Criptonoticias, a media outlet specializing in these topics.

According to this outlet, the announcement was made during a virtual meeting with characters who are part of the plans for the issuance. They are Juan Carlos Reyes, president of the National Digital Assets Commission (CNAD); Paolo Ardoino, Chief Technology Officer of Bitfinex, and Jesse Knutson, Chief Operations Officer of Bitfinex Securities.

“It’s now certain, the long-awaited El Salvador Bitcoin Bonds will finally be issued during the first quarter of 2024,” said American bitcoiners Stacy Herbert and Max Keiser, members of the governmental National Bitcoin Office, reported Criptonoticias. The infrastructure of the Volcano Bonds would be in charge of Bitfinex, a company with significant influence in the Government of El Salvador and from which more than 80% of the Bitcoin of the “cold wallet” came out.

Low interest for sure

Originally, as mentioned by the then Minister of Finance, Alejandro Zelaya, it was an operation structured to have an interest of 6.5% for ten years of maturity.

This is a disproportion, according to several economists who have expressed their opinions on the matter, as the issuance of a conventional El Salvadoran bond currently would exceed double-digit interest rates.

“(The Volcano Bonds) have not been issued because nobody wants them… El Salvador’s debt has no demand, that’s why interests are so high” — Aaron Sepúlveda-Cué, libertarian economist

It is enough to remember the case of the securities that El Salvador attempted to place in early December 2023.

They were going to be issued by the Road Conservation Fund (FOVIAL). At the end of November, it was made public by Oppenheimer & Co. that, in collaboration with Banco Atlántida, S.A., had prepared an extensive document for FOVIAL to issue up to $500 million in bonds in Europe, with the goals of “paying existing debts and obtaining funds for future investments”.

The institution was analyzing demand for the bonds, which would mature in 7 years and have a yield around 14.5%. The government did not authorize the operation due to the inconvenience of the conditions, as revealed by the current Minister of Finance, Jerson Posada.

“Investors are saying to the Salvadoran State, ‘FOVIAL may have an attractive structure, but we don’t trust you. Therefore, to lend you money, we ask for yields above 14%’. These are already junk yields,” commented Napoleón Campos, an expert in International Relations, in an interview given to El Diario de Hoy at that time.

Why, then, would an investor be interested in acquiring products with a lower interest rate when they would be issued by the same Salvadoran government that is not trusted internationally?

And it seems that the answer to this freezing of Volcano Bonds is that there is no interested investor, especially when similar products already exist in much more reliable markets such as the United States or the United Kingdom.

Specifically, there are exchange-traded funds (ETFs) which are financial products that base their value on that of another asset. And there are already ETFs for Bitcoin. It is precisely the authorization of these that drove a rise in their price. This last development has been the death knell for the Volcano Bonds. For American libertarian economist Aaron Sepúlveda-Cué, Nayib Bukele’s government has been looking for different alternatives to finance itself outside the traditional market, which has closed its doors.

“This, finding another financing route, is what was trying to be done with the Volcano Bonds. They have not been issued because nobody wants them… El Salvador’s debt has no demand, that’s why interests are so high,” commented Sepúlveda-Cué a few weeks ago.

Barclays still sees possibilities

“The idea (of Volcano Bonds) failed when El Salvador’s risk premium increased and Bitcoin’s price plummeted,” recalled the British investment bank Barclays in its latest report on El Salvador, the same one stating that the government may be taking money from the Pension Fund to finance itself. “While we remain very skeptical, it’s worth noting that Bitcoin is currently reaching historical highs (…) And for a president who has staked much of his brand and personal identity on Bitcoin, it’s hard to completely rule out that possibility,” said the financial institution. However, there seems to be insufficient interest in the market to assume an issuance of this size. By mid-2022, Bloomberg had noted that they were not issued because there was not a single interested buyer to acquire them.


Gobierno vuelve a incumplir su promesa de emitir Bonos Volcán en primer trimestre 2024

“El Bono Volcán acaba de recibir la aprobación regulatoria de la Comisión de Activos Digitales. Anticipamos que el bono se emitirá durante el primer trimestre de 2024. Este es solo el comienzo de nuevos mercados de capitales en Bitcoin en El Salvador”, anunció la Oficina Nacional de Bitcoin (ONBTC) en diciembre de 2023 en su cuenta oficial de X.

La primera vez que se supo de estos bonos fue en noviembre de 2021, el mismo día en el que se anunció la construcción de la Bitcoin City, que sigue sin ser realidad.

En ese entonces, el presidente Nayib Bukele dijo que la operación estaba prevista para marzo de 2022 y que sería una emisión de $1,000 millones: la mitad del dinero se usaría para comprar más Bitcoin y el resto sería ocupado para el levantamiento de esa ciudad, a los pies del volcán de Conchagua.

Sin embargo, meses después, la criptomoneda comenzó a bajar su valor, llegando a estar incluso por debajo del umbral de los $20,000.

No se supo mayor cosa de los bonos desde entonces. El último que hizo referencia a los mismos fue Paolo Ardoino, director de Tecnología de Bitfinex, la empresa que se encargará de la emisión. Comentó que estarían listos para septiembre de 2023. En esa ocasión, no hubo eco de Bukele.

Y nuevamente tampoco se cumplió con los plazos previamente establecidos, pues terminó el primer trimestre de 2024 sin que se emitieran los Bonos Volcán o que se anunciara su operación.

El tema Bitcoin ha estado constantemente en la agenda mediática del presidente Bukele desde que comenzó una escalada de subida de precio.

El funcionario, incluso, aseguró que colocó una parte del supuesto tesoro en la criptomoneda de El Salvador, cercano a los 5,700 Bitcoin, en una billetera fría en una bóveda. Y que depositará una criptomoneda en ese repositorio cada día.

Pero la idea de emitir los Bonos Volcán parece que se esfuma de los planes del presidente.

El mundo cripto ha tenido grandes expectativas respecto a este producto que el mismo gobierno de El Salvador quiso poner en el foco público de nuevo en diciembre de 2023, incluso realizó una reunión con inversores del sector, como lo recoge el medio Criptonoticias, especializado en este tipo de temas.

Según ese medio, el anuncio se hizo durante una reunión virtual junto a personajes que forman parte de los planes para la emisión. Ellos son Juan Carlos Reyes, presidente de la Comisión Nacional de Activos Digitales (CNAD); Paolo Ardoino, director de Tecnología de Bitfinex y Jesse Knutson, jefe de Operaciones de Bitfinex Securities.

“Ahora sí es seguro, los esperados Bonos Bitcoin de El Salvador finalmente serán emitidos durante el primer trimestre de 2024”, dijeron los bitcoiners estadounidenses Stacy Herbert y Max Keiser, miembros de la gubernamental Oficina Nacional de Bitcoin, reportó Criptonoticias. La infraestructura de los Bonos Volcán estaría a cargo de Bitfinex, empresa con gran influencia en el Gobierno de El Salvador y de la cual salieron más del 80 % de los Bitcoin de la “billetera fría”.

Bajo interés porque sí

Originalmente, según comentó el ministro de Hacienda de ese entonces, Alejandro Zelaya, se trataba de una operación estructurada para tener un interés de 6.5 % a 10 años de vencimiento.

Se trata de un despropósito, según varios economistas que han opinado sobre el tema, pues la emisión de un bono convencional de El Salvador actualmente superaría los dos dígitos de interés.

“(Los Bonos volcán) no se han emitido porque nadie los quiere… La deuda de El Salvador no tiene demanda, por eso los intereses son tan altos” — Aaron Sepúlveda-Cué, economista libertario

Solo hace falta recordar el caso de los títulos valores que intentó colocar El Salvador a principios de diciembre de 2023.

Iban a ser emitidos por el Fondo de Conservación Vial (FOVIAL). A finales de noviembre se hizo público, por parte de la empresa Oppenheimer & Co., que, en colaboración con el Banco Atlántida, S. A., prepararon un documento muy extenso para que FOVIAL pudiera emitir hasta $500 millones en bonos en Europa, con los objetivos de “pagar deudas existentes y obtener fondos para inversiones futuras”.

La institución estaba analizando la demanda de los bonos, que vencerían en 7 años y tendrían un rendimiento alrededor del 14.5 %. El gobierno no autorizó la operación por la inconveniencia de las condiciones, según reveló el actual ministro de Hacienda, Jerson Posada.

“Los inversionistas lo que están diciendo al Estado salvadoreño es ‘puede ser que FOVIAL cuente con una estructura atractiva, pero no confiamos en usted. Por eso, para prestarle, pedimos rendimientos arriba del 14 %’. Esos ya son rendimientos basura”, comentó Napoleón Campos, experto en Relaciones Internacionales, en una entrevista dada a El Diario de Hoy en ese momento.

¿Por qué, entonces, un inversor se interesará en adquirir unos productos con un interés menor, cuando serían emitidos por el mismo gobierno salvadoreño, que no es de la confianza internacional?

Y es que parece que la respuesta a este congelamiento de los Bonos Volcán es que no hay ningún inversionista interesado, sobre todo cuando ya existen productos parecidos en mercados mucho más confiables, como Estados Unidos o Reino Unido.

En concreto, están los fondos cotizados en bolsa (o ETF, por sus siglas en inglés) que son productos financieros que basan su valor en el de otro activo. Y ya los hay para Bitcoin. Es precisamente la autorización de estos lo que impulsó un alza en su precio. Esto último ha sido el tiro de gracia para los Bonos Volcán. Para el economista libertario estadounidense Aaron Sepúlveda-Cué, el gobierno de Nayib Bukele ha estado buscando diferentes alternativas para financiarse por fuera del mercado tradicional, que le ha cerrado las puertas.

“Esto, encontrar otra vía de financiamiento, es lo que se trataba de hacer con los Bonos volcán. No se han emitido porque nadie los quiere… La deuda de El Salvador no tiene demanda, por eso los intereses son tan altos”, comentó, hace unas semanas, Sepúlveda-Cué.

Barclays todavía ve posibilidades

“La idea (de los Bonos Volcán) fracasó cuando la prima de riesgo de El Salvador aumentó y el precio del Bitcoin se desplomó”, recordó el banco de inversión británico Barclays en su último informe sobre El Salvador, el mismo en el que sostuvo que era posible que el gobierno esté tomando dinero del Fondo de Pensiones para financiarse. “Si bien seguimos siendo muy escépticos, vale la pena señalar que Bitcoin está alcanzando actualmente máximos históricos (…) Y para un presidente que ha puesto en juego gran parte de su marca e identidad personal en Bitcoin, es difícil descartar por completo esa perspectiva”, dijo la institución financiera. Sin embargo, parece ser que no hay suficiente interés en el mercado como para asumir una emisión de este tamaño. Ya a mediados de 2022, Bloomberg había señalado que no se emitían porque no había ni un solo comprador interesado en adquirirlos.