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On September 12, 2019, within the framework of his first 100 days in office, President Nayib Bukele, through his then Minister of Security, Rogelio Rivas, officialized the reinforcement of borders with 800 police officers from the alleged Border Security Division and 300 migration officers from the General Directorate of Migration and Foreign Affairs, equipped with land vehicles, a helicopter, and several drones with which they would monitor all Salvadoran borders, including 154 unauthorized border posts, also known as blind points or crossings.

But little or none of that is seen on the ground. Police and Migration sources unofficially confirm it: it was just a staging to show the then government of President Donald Trump that El Salvador was willing to collaborate in its gigantic effort to prevent illegal migration to that country.

Four years later, of those 300 migration agents mentioned at an official event at La Hachadura border crossing, there are really only 23 migration officers assigned to border patrols, divided into two working groups, one of 12 and the other of 11 (one on duty and one resting), an administrative officer, and the chief, according to official information.

In theory, such a number of officers must work at the eight national land borders, as well as the dozens of blind crossings or points, according to Migration sources who requested not to reveal their names.

Regarding land vehicles, they only have 18 patrols (pick ups), 13 of which are assigned to established border posts, three more to the metropolitan area, and one to the central office. Nothing is known about the helicopter or the multiple drones presented on September 12, 2019, at La Hachadura.

Of the 800 police officers who would reinforce security at borders to, among other tasks, stop human trafficking, not many remain, as little by little, over the past four years, they have been transferred to other units. “Most of them have been taken to other places, for example, when they set up those checkpoints in communities or municipalities, they take them and they don’t come back,” explained a police source, who requested anonymity for fear of reprisals.

On March 8th, El Diario de Hoy arranged for an interview with the head of the General Directorate of Migration and Foreign Affairs (DGME) in order to include in this report the institution’s version of the passage of foreigners seeking to reach the United States irregularly, as well as the efforts that El Salvador makes to control that flow; however, no response was obtained.

Easy Step

An investigation by El Diario de Hoy in western El Salvador determined the ease with which that border is crossed daily by dozens of foreigners arriving in the country by air with the pretext of tourism, mainly people from Ecuador and India.

In 2023 alone, according to DGME data, an average of 165 Ecuadorian citizens entered daily, totaling an annual amount of 60,010.

However, that daily average recorded in 2023 increased to 415 between January and February 2024, according to the same statistics from the Department of Migration Movements and Migration Management Analysis of the DGME.

At the San Óscar Arnulfo Romero International Airport, it is not difficult to identify Ecuadorian citizens. They arrive on four flights, two of them coming directly from Quito, while the other two leave Ecuador, make a stop in Bogotá (Colombia) before heading to El Salvador. All four flights arrive between 5:30 and 6:30 a.m. daily.

Police sources consulted said that most people from Ecuador and, to a lesser extent, the Dominican Republic, arrive daily at western border posts, trying to cross into Guatemala. Very few people from India try to leave via land routes through enabled borders.

However, those leaving El Salvador through enabled border crossings are only a part. El Diario de Hoy found that dozens of Ecuadorians and, to a lesser extent, other nationalities, use the blind crossings or points on the Salvadoran border with Guatemala, taking advantage of the scarce or nonexistent surveillance by police and migration authorities, and the susceptibility of these authorities to be corrupted for a few dollars.

On March 13th of this year, a team from this newspaper documented that a group of Ecuadorians, between 12 and 15, crossed into Guatemala through El Coco, a border canton of the municipality of Chalchuapa, the department of Santa Ana, an unauthorized border that is “guarded,” supposedly, by Salvadoran and Guatemalan soldiers. The migrants passed without any disguise in front of the military personnel of both countries.

Hours earlier, the same journalistic team witnessed how a migration officer intercepted the passage of a dozen Ecuadorians but allowed others to continue their journey by bus to the San Cristóbal border. Both groups said they intended to cross into Guatemala.

The flow of foreigners seeking to reach the United States irregularly is significant. In mid-March, El Diario de Hoy found that within an hour, between 50 and 60 Ecuadorians traveling to Guatemala were detected at a migration checkpoint set up a couple of kilometers before reaching the San Cristóbal border itself.

According to police and Migration sources, they are not allowed to continue to the border because they need a visa to enter Guatemala. However, inexplicably, some are forced to get off the buses and are not allowed to continue, while others are allowed to continue to the very border.

Residents of hamlets along the Salvadoran border with Guatemala point out that corruption among Salvadoran authorities (police and military) who, in theory, should prevent the passage of irregular migrants is blatant.

Police sources also admit that the corruption of police elements is notorious within the institution, but they are not sanctioned, apparently because it is a business from which many benefit.

The informants claim that because of this “benefit” obtained from being in border areas, there are police officers who have spent many years in these places and who, despite having been captured, accused and judicially prosecuted for corruption in cattle smuggling, merchandise smuggling, drug smuggling, and human smuggling, are sent back to the same posts when released.

“In these places there is nothing that cannot be fixed if there is money,” said a local, referring to the detentions and detections of migrant or cattle and merchandise smuggling crossings.

In 2016, through wiretaps, several members of the National Civil Police (PNC) were captured and prosecuted. They were assigned to the post in San Jerónimo canton, municipality of Metapán, department of Santa Ana. All were released and at least one returned to the border area.

According to police sources and residents of the area, in the San Jerónimo and San Antonio Pajonal posts, only two police officers remain on duty, while two others are on leave. For the locals, this says a lot about the Salvadoran government’s interest in controlling the passage of irregular migrants.

In the case of San Jerónimo, while one police officer is on guard, sitting in front of a desk, another is resting. In early March, police sources said that the San Jerónimo post has been without a vehicle for six months. Apparently, due to mechanical breakdowns, it was sent for repair and after half a year it has not been returned.

For the San Antonio Pajonal post, there is an assigned vehicle, but it is as if they did not have it because it is usually requested to be used by other posts in the delegation for days or weeks. Residents of San Jerónimo and San Antonio Pajonal confirmed the number of police officers in these places and the lack of transportation.

Regarding the border police, during a three-day tour of the dividing line with Guatemala, from the Anguiatú border, passing through San Antonio Pajonal, Candelaria de La Frontera (in the department of Santa Ana) to the Las Chinamas border (department of Ahuachapán), no officers were observed guarding or patrolling blind points or crossings.

Only in the hamlet known as El Puntito, in Metapán, a patrol of five soldiers was observed. Residents of the border line between Metapán and Las Chinamas said that it is more common to see soldiers performing border control tasks, although among these, too, there is also corruption.

In fact, at the beginning of March, a group of soldiers captured a man who was allegedly guiding a group of foreigners to cross into Guatemala through blind crossings in San Antonio Pajonal. In El Coco (Chalchuapa), there is also a patrol of soldiers, but they, apparently, are in agreement with human traffickers because on March 13, they did not stop a bus carrying 12 to 15 Ecuadorians.

The passage of Ecuadorians through El Salvador is not new. A couple of decades ago, there were already cases of dozens of people from that country whom human trafficking gangs, such as the late José Natividad Luna Pereira from the criminal organization Los Perrones, helped to reach the United States irregularly.

These same gangs, in complicity with government and state employees (police, prosecutors, and migration workers), also trafficked Chinese citizens, charging them tens of thousands of dollars.


El Salvador es un paso fácil para extranjeros rumbo a Estados Unidos

El 12 de septiembre de 2019, en el marco de sus primeros 100 días de gobierno, el presidente Nayib Bukele, a través de su entonces ministro de Seguridad, Rogelio Rivas, oficializó el reforzamiento en fronteras con 800 agentes policiales de la supuesta División de Seguridad Fronteriza y 300 oficiales migratorios de la Dirección General de Migración y Extranjería, dotados de vehículos terrestres, un helicóptero y varios drones con los que vigilaría todas las fronteras salvadoreñas, incluyendo 154 puestos fronterizos no autorizados, conocidos también como puntos o pasos ciegos.

Pero de eso poco o nada se ve en el terreno. Fuentes policiales y de Migración lo afirman de manera extraoficial: solo fue una puesta en escena para demostrarle al entonces gobierno del presidente estadounidense, Donald Trump, que El Salvador estaba dispuesto a colaborar en su gigantesco esfuerzo por evitar la migración ilegal hacia aquel país.

Cuatro años después, de aquellos 300 agentes migratorios mencionados en un evento oficial en la frontera La Hachadura, realmente solo hay 23 oficiales migratorios asignados a patrullas fronterizas, que se dividen en dos grupos de trabajo, uno de 12 y otro de 11 (el de turno y el que descansa), un administrativo y el jefe, de acuerdo con información oficial.

Tal cantidad de oficiales, en teoría, debe trabajar en las ocho fronteras terrestres a nivel nacional, como en los pasos o puntos ciegos que se cuentan por decenas, según afirmaron fuentes de Migración, que pidieron no revelar sus nombres.

En cuanto a vehículos terrestres, solo cuentan con 18 patrullas (pick ups) de las cuales 13 están asignadas a puestos fronterizos establecidos, tres más al área metropolitana y una a la oficina central. Del helicóptero no se sabe nada y tampoco de los múltiples drones que fueron presentados aquel 12 de septiembre de 2019 en La Hachadura.

De los 800 agentes policiales que reforzarían la seguridad en las fronteras para, entre otras tareas, frenar el tráfico de personas, no quedan muchos, pues poco a poco, a lo largo de estos cuatro años anteriores, los han trasladado a otras unidades. “A la mayoría se los han llevado a otros lugares, por ejemplo cuando hacen esos cercos en comunidades o municipios se los llevan y ya no vuelven”, detalló una fuente policial, que pidió la reserva de su nombre por temor a represalias.

El 8 de marzo anterior, El Diario de Hoy gestionó una entrevista con el titular de la Dirección General de Migración y Extranjería (DGME) con el fin de consignar en este reportaje, la versión de esa institución sobre el paso de extranjeros que buscan llegar a Estados Unidos de forma irregular, así como los esfuerzos que El Salvador hace para controlar ese flujo; sin embargo no se obtuvo respuesta.

Paso fácil

Una investigación de El Diario de Hoy en el occidente de El Salvador determinó la facilidad con que esa frontera es cruzada a diario por decenas de extranjeros que llegan vía aérea al país con el pretexto de hacer turismo, principalmente personas de Ecuador e India.

Solo durante el 2023, según datos de la DGME, cada día ingresaron un promedio de 165 ciudadanos ecuatorianos, para totalizar una cantidad anual de 60,010.

Pero ese promedio diario registrado en 2023 se elevó a 415 entre enero y febrero de 2024, según las mismas estadísticas del Departamento de Movimientos Migratorios y Análisis de Gestión Migratoria de la DGME.

En el Aeropuerto Internacional San Óscar Arnulfo Romero no es difícil identificar a ciudadanos ecuatorianos. Llegan en cuatro vuelos, dos de ellos vienen directamente desde Quito, mientras que otros dos salen de Ecuador, hacen escala en Bogotá (Colombia) para luego partir a El Salvador. Los cuatro vuelos arriban en el lapso de entre las 5:30 y 6:30 a.m., todos los días.

Fuentes policiales consultadas afirmaron que personas originarias de Ecuador en su mayoría y, en menor medida, de República Dominicana, llegan a diario a los puestos fronterizos del occidente, intentando pasar a Guatemala. De la India son pocos los que buscan salir vía terrestre por fronteras habilitadas.

Pero quienes abandonan El Salvador por pasos fronterizos habilitados son solo una parte. El Diario de Hoy comprobó que decenas de ecuatorianos y en menor cantidad de otras nacionalidades, usan los pasos o puntos ciegos de la frontera salvadoreña con Guatemala, aprovechando la escasa o ninguna vigilancia de parte de autoridades policiales y de migración, más la susceptibilidad de estos a corromperse por unos cuantos dólares.

El 13 de marzo de este año, un equipo de este diario documentó que un grupo de ecuatorianos, entre 12 y 15, cruzó hacia Guatemala por El Coco, un cantón fronterizo del municipio de Chalchuapa, departamento de Santa Ana, frontera no habilitada y “vigilada”, supuestamente, por militares salvadoreños y guatemaltecos. Los migrantes pasaron sin ningún disimulo frente a los militares de ambos países.

Horas antes, el mismo equipo periodístico presenció cómo un agente de migración interceptó el paso a una docena de ecuatorianos pero permitió que otros tantos continuaran su viaje en autobús hasta la frontera San Cristóbal. Ambos grupos dijeron que su intención era pasar a Guatemala.

El flujo de extranjeros que buscan llegar a Estados Unidos de manera irregular es cuantioso. A mediados de marzo, El Diario de Hoy comprobó que en lapso de una hora, entre 50 a 60 ecuatorianos que viajaban a Guatemala fueron detectados en un retén migratorio instalado un par de kilómetros antes de llegar a la propia frontera de San Cristóbal.

De acuerdo con fuentes policiales y de Migración, no se les permite continuar hasta la frontera porque para entrar a Guatemala necesitan visa de ese país. No obstante, inexplicablemente, a unos los obligan a bajarse de los autobuses y no les permiten continuar, en tanto que a otros los dejan continuar hasta la mera frontera.

Pobladores de caseríos a lo ancho de la frontera salvadoreña con Guatemala señalan que es descarada la corrupción enquistada en autoridades salvadoreñas (policías y militares) que, en teoría, deberían evitar el paso de migrantes irregulares.

Fuentes policiales también admiten que la corrupción de elementos policiales es notoria al interior de la institución, pero que inexplicablemente no los sancionan, al parecer porque es un negocio del que muchos sacan provecho.

Los informantes aseguran que por ese “provecho” que se obtiene al estar en zonas fronterizas, es que hay elementos policiales que tienen muchos años de estar en dichos lugares y que, algunos, a pesar de haber sido capturados, acusados y procesados judicialmente por corrupción en el contrabando de ganado, de mercadería, de drogas y de personas, cuando son puestos en libertad los envían de vuelta a los mismos puestos.

“En estos lugares no hay nada que no se pueda arreglar si hay dinero”, dijo un lugareño, en referencia a las detenciones y detecciones de pasos de migrantes o contrabando de ganado o mercaderías.

En 2016, a través de escuchas telefónicas, varios miembros de la Policía Nacional Civil (PNC) fueron capturados y procesados. Estaban asignados al puesto en el cantón San Jerónimo, municipio de Metapán, departamento de Santa Ana. Todos fueron liberados y al menos uno de ellos volvió a la zona fronteriza.

De acuerdo con fuentes policiales y pobladores de la zona, en el puesto de San Jerónimo y San Antonio Pajonal, solo permanecen dos policías de servicio, mientras otros dos andan con licencia. Para los lugareños, eso dice mucho sobre el interés del gobierno salvadoreño en controlar el paso de migrantes irregulares.

En el caso de San Jerónimo, mientras un policía permanece de guardia, sentado frente a un escritorio, otro está descansando. A principios de marzo, fuentes policiales aseguraron que el puesto de San Jerónimo tiene seis meses de no tener vehículo. Aparentemente, por desperfectos mecánicos fue enviado a reparación y medio año después no lo han regresado.

Para el puesto de San Antonio Pajonal hay un vehículo asignado, pero es como si no lo tuvieran porque generalmente se los piden para ser usado por otros puestos de la delegación por días o semanas. Pobladores de San Jerónimo y San Antonio Pajonal confirmaron la cantidad de policías que hay en esos lugares y la carencia de transporte.

De la policía fronteriza, en un recorrido realizado en tres días por la línea divisoria con Guatemala, desde la frontera Anguiatú, pasando por San Antonio Pajonal, Candelaria de La Frontera (en el departamento de Santa Ana) hasta la frontera Las Chinamas (departamento de Ahuachapán) no se vio ningún policía vigilando o patrullando puntos o pasos ciegos.

Solo en el caserío conocido como El Puntito, de Metapán, se pudo observar una patrulla de cinco soldados. Pobladores de la línea fronteriza entre Metapán y Las Chinamas aseguran que es más frecuente ver soldados ejerciendo labores de control fronterizo, aunque entre estos también -dicen- hay corrupción.

De hecho, a principios de marzo, fue un grupo de soldados que capturó a un sujeto que, supuestamente, guiaba a un grupo de extranjeros, para pasarlos a Guatemala por pasos ciegos de San Antonio Pajonal. En El Coco (Chalchuapa) también hay una patrulla de soldados, pero éstos, al parecer, están de acuerdo con traficantes de personas porque el 13 de marzo no detuvieron a un bus que llevaba a entre 12 a 15 ecuatorianos.

El paso de ecuatorianos por El Salvador no es nuevo. Hace un par de décadas ya se registraban casos de decenas de personas de ese país que bandas de traficantes de personas, como la del fallecido José Natividad Luna Pereira, de la organización criminal Los Perrones, ayudaban a llegar a Estados Unidos de forma irregular.

Esas mismas bandas, en complicidad con funcionarios y empleados estatales (policías, fiscales y empleados de Migración), también traficaban ciudadanos chinos, a quienes cobraban decenas de miles de dólares.