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Mayor Milagro Navas, of the opposition party Arena, was the only one able to defeat Bukele’s supporters in the 2024 municipal elections. No other opposition member managed to win one of the 44 mayoralties of the new municipal map of El Salvador. Navas’ victory was so resounding that the ruling party candidate and Minister of Housing, Michelle Sol, had to admit defeat and congratulate her on her triumph. In fact, the unconstitutionally re-elected president, Nayib Bukele, acknowledged that his Nuevas Ideas party lost the municipality of La Libertad Este.

Following her new victory, Navas will assume her thirteenth consecutive term as mayor. The first time she won the mayoralty of Antiguo Cuscatlán was 36 years ago, in 1988, and she has ruled for twelve terms without interruption ever since. It can be said that Navas has been mayor in times of war and peace, but also before the arrival of the internet in El Salvador. When Navas first won, bullets were still flying in El Salvador from the armed conflict, and the world was nearing the end of the Cold War. By the time the country celebrated its first internet connection in 1994, Navas had already finished her second term.

Her new municipal term, spanning 2024-2027, will extend across the territory due to the reform legislation that reduced the 262 municipalities to 44. In the case of La Libertad Este, where Navas will govern, the municipalities grouped under her administration will be Antiguo Cuscatlán, Nuevo Cuscatlán, Huizúcar, San José Villanueva, and Zaragoza.

Navas’ triumph over the ruling party in La Libertad Este is not insignificant. Although it is one of the smallest municipalities in the country—with 134.6 square kilometers and a population of 89,269 inhabitants—its importance lies in economics, real estate businesses, and the inclusion of the Nuevo Cuscatlán district, a stronghold of Nuevas Ideas, “where it all began.”

Economically, the municipality is attractive to politicians because last year alone it collected $1,180.4 million in taxes, only surpassed by the capital municipality of San Salvador Centro, which collected $3,430.6 million, according to data published by La Prensa Gráfica. That’s why it’s no surprise that Bukele’s supporters were eager to snatch this municipality from Navas.

Although historically the capital municipality is the most disputed, after the presidential election, it became evident that the ruling party had invested more in winning La Libertad Este. In any case, Nuevas Ideas already knew that in their projections it was clear that there would be no obstacles to keeping the municipality of San Salvador Centro with Mario Durán. But La Libertad Este was going to be a highly contested municipality. So, Bukele’s supporters even used public resources to promote the candidacy of Michelle Sol, a person from Bukele’s inner circle who has accompanied him throughout his political career and was his successor in the mayoralty of Nuevo Cuscatlán. She is also the wife of the president of Bukele’s Legislative Assembly, Ernesto Castro. However, despite all the efforts of the ruling party, Michelle Sol lost.

“The Queen of the East” Won

Four hours after the voting centers closed, Navas called her supporters to the central park of Antiguo Cuscatlán to celebrate the victory. After 00:16 minutes of speech, one of her supporters took to the stage, placed a white sash with pink letters saying: “The Queen of the East” on her, and then adjusted a crown on her head.

Navas’ peaceful celebration in the park, without disturbances by Nuevas Ideas fanatics, contrasted with everything that happened during Election Day in La Libertad Este. Incidents began at 4:00 am when trained and duly accredited members of the Election Monitoring Boards (JRV) by the Supreme Electoral Tribunal (TSE) arrived at the voting centers and found that people from the ruling party, without showing their credentials, had already set up the tables and opened the electoral packages. In other words, Nuevas Ideas people impersonated JRV members, under the permissive attitude of the National Civil Police and the Electoral Prosecutor’s Office. These disturbances were also led by the adviser to the president of the Assembly, Gabriel García Solís, who also insulted and pushed representatives of the Municipal Electoral Board (JEM).

Ten minutes before the voting centers closed, at 4:50 pm, dozens of police officers surrounded the Walter Thilo Deininger School Center. Even agents of the Order Maintenance Unit (UMO) with long weapons were deployed in the area.

At the vote count, the ruling party deployed its officials at the largest voting center in Antiguo Cuscatlán, the Walter Thilo Deininger School Center. The parade of officials began with Carolina Recinos, chief of staff; Edwin Núñez, president of Etesal; and Franklin Nolasco, operations manager of the Assembly and magistrate of the Civil Service Tribunal. All of them accused in various corruption cases.

Despite the fraudulent acts committed by Nuevas Ideas personnel in La Libertad Este, the exaggerated deployment of police officers, and the low voter turnout, Navas garnered more votes than Michelle Sol.

Nationwide, according to TSE magistrate Noel Orellana, only 30% of the 6.2 million Salvadorans eligible to vote participated. In other words, not only was the turnout on March 3 lower than the 52% who voted in the presidential and legislative elections a month ago, but it was the lowest turnout of this century. In 2000, when the lowest turnout was recorded, 38% of voters exercised their right.

After the day of voting with low turnout, the story repeated in most of the JRVs across the country was that the Nuevas Ideas party and its allies were winning, except in the La Libertad Este districts.

Navas not only won by a large margin in the voting centers of her district Antiguo Cuscatlán but also won in Nuevo Cuscatlán, including the Pedro Pablo Castillo voting center where Michelle Sol voted, accompanied by her husband and Nuevas Ideas party militants. Sol could not defeat Navas even in the political cradle of Nayib Bukele. Nor could she do so in the districts of Huizúcar or Zaragoza, where Nuevas Ideas governed.

An opposition member looking to work with Bukele’s Group

Although the call was for 9:00 pm, Navas arrived at Antiguo Cuscatlán park 45 minutes later, accompanied by her husband and father, who listened to her 00:16-minute speech from the center of the stage.

“I want to thank the different districts: Zaragoza, Huizúcar, San José Villanueva, Nuevo Cuscatlán, and of course, my beloved Antiguo Cuscatlán. Nothing in life happens by chance. This day, that God allowed us to win, I strip myself of my party color to work for the people of the five districts,” Navas began her triumphant speech.

This distancing from Arena’s banner was part of the mayor’s strategy, as the party is nearly extinct and its past links to corruption cases did not bring electoral benefits.

Navas seems to be aware of this and so are her sympathizers: This can be seen in the colors used for her campaigning, as she did not include the traditional tricolor of Arena’s flag but used pink instead.

In fact, during the vote count in the JRVs, her followers did not shout “vote for Arena” but “vote for Milagro,” as this magazine confirmed in the Walter Thilo Deininger halls and the Albert Einstein University.

Navas continued her triumphant speech, clarifying that shedding Arena’s colors did not mean resigning from the party but working for the population, not a political institute. She then added that her commitment was also to work hand in hand with President Bukele.

“What does this mean? Listen, we have a president, and I will work with that president. Why? He’s not going to have 43 municipalities; he’s going to have 44 because I’m joining the central government’s work. We’re going to change history; if we want to bring projects, we have to work with the central government. One swallow does not make a summer, and I’m sure the projects I ask for will be granted because they are not for him or for me, but for you (…) Today, yes, the DOM (Directorate of Municipal Works) will be with me because the projects are for you,” Navas assured.

This type of message is not new for an Arena mayor. During the pandemic, the capital’s population observed the approach of former mayor Ernesto Muyshondt to Bukele. However, that connection did not help him to avoid jail for allegedly withholding quotas from employees of San Salvador’s Directorate of Solid Waste. Muyshondt himself, after being arrested, has denounced that his case is about political persecution and not the pursuit of justice.

At the end of her speech, Navas was crowned, and an employee from the Antiguo Cuscatlán mayoralty’s communications area shouted, as a slogan: “Here we have The Queen of the East, long live The Queen of the East!”

Gato Encerrado:

Milagro Navas, “La Reina del Este” que derrotó al bukelismo

La alcaldesa Milagro Navas, del partido opositor Arena, fue la única que pudo derrotar al bukelismo en las elecciones municipales de 2024. Nadie más de la oposición logró ganar una de las 44 alcaldías del nuevo mapa municipal de El Salvador. La victoria de Navas fue tan aplastante, que la candidata del oficialismo y ministra de Vivienda, Michelle Sol, tuvo que admitir la derrota y felicitarla por su triunfo. Es más, el mismo presidente reelecto inconstitucionalmente, Nayib Bukele, reconoció que su partido Nuevas Ideas perdió el municipio de La Libertad Este.

Tras su nueva victoria, Navas asumirá su décimo tercer período consecutivo como alcaldesa. La primera vez que ganó la alcaldía de Antiguo Cuscatlán fue hace 36 años, en 1988, y desde entonces la ha gobernado durante doce períodos sin interrupción. Se puede decir que Navas ha sido alcaldesa en tiempos de guerra y en tiempos de paz, pero también desde antes de la conexión a internet en El Salvador. Cuando Navas ganó por primera vez, en El Salvador todavía sonaban las balas del conflicto armado y el mundo estaba llegando al fin de la guerra fría. Cuando el país celebró su primera conexión a internet, en 1994, Navas ya había terminado su segundo período. 

Su nuevo mandato municipal, en el período 2024-2027, se extenderá en territorio debido a la reforma que hizo la Asamblea Legislativa bukelista de reducir los 262 municipios a 44. En el caso de La Libertad Este, que es donde gobernará Navas, los municipios agrupados bajo su administración serán Antiguo Cuscatlán, Nuevo Cuscatlán, Huizúcar, San José Villanueva y Zaragoza.

El triunfo de Navas sobre el oficialismo en La Libertad Este no es minúsculo. Aunque es uno de los municipios más pequeños del país ―con 134.6 kilómetros cuadrados y una población de 89,269 habitantes―, su importancia radica en lo económico, los negocios inmobiliarios y en que incluye al distrito de Nuevo Cuscatlán, bastión de Nuevas Ideas, “donde todo comenzó”. 

En lo económico, el municipio es atractivo para los políticos porque solo el año pasado recogió $1,180.4 millones en impuestos, solo por debajo del municipio capitalino de San Salvador Centro que recogió $3,430.6 millones, según datos publicados por La Prensa Gráfica. Por eso no es de extrañar que el bukelismo se mostró interesado en arrebatarle este municipio a Navas. 

A pesar de que históricamente el municipio capitalino es el más disputado, después de la elección presidencial, fue evidente que el oficialismo le apostó más a ganar La Libertad Este. De todas formas, Nuevas Ideas ya sabía que en sus proyecciones estaba claro que no tendría obstáculos para mantener el municipio de San Salvador Centro con Mario Durán. Pero La Libertad Este sí iba a ser un municipio muy disputado. Así que el bukelismo hasta utilizó recursos públicos para promover la candidatura de Michelle Sol, una persona del círculo de confianza de Bukele y quien lo ha acompañado durante toda su carrera política y fue su heredera en la alcaldía de Nuevo Cuscatlán. Además, es la esposa del presidente de la Asamblea Legislativa bukelista, Ernesto Castro. Sin embargo y aun con todos los esfuerzos del oficialismo, Michelle Sol perdió.

Ganó “La Reina del Este”

Cuatro horas después del cierre de los centros de votación, Navas convocó a sus seguidores en el parque central de Antiguo Cuscatlán para celebrar la victoria. Tras 00:16 minutos de discurso, una de sus seguidoras subió a la tarima, le colocó una banda blanca con letras rosadas que decían: “La Reina del Este” y luego le acomodó una corona sobre su cabeza.

La celebración pacífica de Navas en el parque, sin disturbios protagonizados por fanáticos de Nuevas Ideas, contrastó con todo lo ocurrido durante el día de las elecciones en La Libertad Este. Los incidentes iniciaron a las 4:00 de la mañana, cuando los miembros capacitados de las Juntas Receptoras de Votos (JRV) y debidamente acreditados por el Tribunal Supremo Electoral (TSE) llegaron a los centros de votación y encontraron que personas del partido oficialista sin mostrar sus credenciales ya habían conformado las mesas y abierto los paquetes electorales. En otras palabras, la gente de Nuevas Ideas suplantó a los integrantes de las JRV, bajo la actitud permisiva de la Policía Nacional Civil y la Fiscalía Electoral. Estos disturbios, además, fueron protagonizados por el asesor del presidente de la Asamblea, Gabriel García Solís, quien también insultó y empujó a representantes de la Junta Electoral Municipal (JEM). 

Diez minutos antes del cierre de los centros de votación, a las 4:50 de la tarde, decenas de policías rodearon el Centro Escolar Walter Thilo Deininger. Incluso fueron desplegados en la zona agentes de la Unidad del Mantenimiento del Orden (UMO), con armas largas.

A la hora del conteo de votos, el oficialismo desplegó a sus funcionarios en el centro de votación más grande de Antiguo Cuscatlán, el Centro Escolar Walter Thilo Deininger. El desfile de funcionarios comenzó con Carolina Recinos, la jefa del gabinete; Edwin Núñez, presidente de Etesal; y Franklin Nolasco, gerente de operaciones de la Asamblea y magistrado del Tribunal de Servicio Civil. Todos ellos señalados por distintos casos de corrupción.

A pesar de los actos fraudulentos protagonizados por el personas de Nuevas Ideas en La Libertad Este, el despliegue exagerado de policías y la poca participación de votantes, Navas se impuso en cantidad de votos sobre Michelle Sol. 

A escala nacional, según datos proporcionados por el magistrado del TSE, Noel Orellana, solamente salió a votar el 30 % de 6.2 millones de salvadoreños habilitados para ejercer el sufragio. Dicho en otras palabras, no solo es menor la cantidad de personas que salieron este 3 de marzo, en comparación con el 52 % de las que votaron en las elecciones presidenciales y legislativas de hace un mes, sino que es la más baja participación del presente siglo. En el año 2000, cuando se registró la participación más baja, el 38 % de los votantes ejerció su derecho.

Luego de la jornada de votaciones con poca participación, la historia que se repetía en la mayoría de las JRV del país es que el partido Nuevas Ideas y sus aliados estaban ganando, excepto en los distritos de La Libertad Este.

Navas no solo ganó abultadamente en los centros de votación de su distrito Antiguo Cuscatlán, sino que también ganó en Nuevo Cuscatlán, incluido el centro de votación Pedro Pablo Castillo, donde Michelle Sol fue a votar acompañada de su esposo y militantes del partido Nuevas Ideas. Sol no pudo ganarle a Navas ni siquiera en la cuna política de Nayib Bukele. Tampoco pudo ganarle en los distritos de Huizúcar ni Zaragoza, donde el partido Nuevas Ideas gobernaba.

Una opositora que busca trabajar con el bukelismo

Aunque la convocatoria era para las 9:00 de la noche, Navas llegó al parque de Antiguo Cuscatlán 45 minutos más tarde, acompañada de su esposo y su padre, quienes desde el centro de la tarima escucharon su discurso de 00:16 minutos.

“Quiero darle las gracias a los diferentes distritos: Zaragoza, Huizúcar, San José Villanueva, Nuevo Cuscatlán y, por supuesto, mi querido Antiguo Cuscatlán. En la vida nada pasa por gusto. Este día, que Dios permitió que nosotros ganaramos, me despojo de mi color partidario para trabajar por el pueblo de los cinco distritos”, dijo Navas para iniciar su discurso triunfal.

Ese alejamiento de la bandera de Arena fue parte de la estrategia de la alcaldesa, ya que el partido está casi desaparecido y su pasado vinculado a casos de corrupción no le aportaba réditos electorales.

Navas parece estar consciente de eso y sus simpatizantes también: Esto se puede ver en los colores que utilizó para hacer proselitismo, ya que no incluyó el tradicional tricolor de la bandera de Arena, sino que utilizó el rosado.

Incluso, al momento del conteo de votos en las JRV, sus seguidores no gritaban “voto para Arena”, sino “voto para Milagro”, tal como corroboró esta revista en los salones del Walter Thilo Deininger y en la Universidad Albert Einstein.

Navas continuó con su discurso triunfalista aclararando que despojarse de los colores de Arena no significaba renunciar al partido, sino trabajar la población y no para un instituto político. Luego agregó que su compromiso también era trabajar de la mano del presidente Bukele.

“¿Qué significa esto? Escúchenme, nosotros tenemos un presidente y yo voy a trabajar con  ese presidente. ¿Por qué? Él no va a tener 43 municipios, va a tener 44, porque me uno al trabajo con el gobierno central. Vamos a cambiar la historia, si queremos llevar proyectos, tenemos que trabajar con el gobierno central. Una sola golondrina no hace verano y yo estoy segura que los proyectos que le pida, él los va a dar porque no son ni para él ni para mí, son para ustedes (…) Hoy sí, la DOM (Dirección de Obras Municipales) va estar conmigo, porque los proyectos son para ustedes”, aseguró Navas.

Este tipo de mensaje no es nuevo en un alcalde de Arena. En la época de la pandemia, la población capitalina observó el acercamiento del exalcalde Ernesto Muyshondt a Bukele. Aunque esa vinculación no le ayudó para librarse de la cárcel por supuestamente retener cuotas de empleados de la Dirección de Desechos Sólidos de la Alcaldía de San Salvador. El mismo Muyshondt, luego de ser capturado, ha denunciado que su caso se trata de persecución política y no de búsqueda de justicia.

Al final de su discurso, Navas fue coronada y uno de los empleados del área de comunicaciones de la alcaldía de Antiguo Cuscatlán gritó, a modo de consigna: “Aquí tenemos a La Reina del Este, viva La Reina del Este”.

Gato Encerrado: