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The followers of Luis Villar Sudek, better known as Luisito Comunica, have traveled around the world with him. In 2012, he launched his own YouTube channel, and his popularity has only grown since then. Between 2020 and 2023, he was the king of Mexican YouTubers. Today, he has more than 42 million followers on the video platform.

However, his career has not been without controversy. The latest one is his visit to the Center for Confinement of Terrorism (CECOT) in El Salvador, a maximum-security prison where President Nayib Bukele intends to confine 40,000 gang members. Social media users have accused Luisito Comunica of promoting Bukele’s propaganda and, above all, dehumanizing the inmates.

In the video, Luisito Comunica tours the prison without restrictions and justifies the confinement conditions without expressing any reservations. “Looking at all these images, it is easy to be touched and feel compassion. Saying ‘Wow! What harsh mistreatment inside the prison,’ but when you learn about the human atrocities committed, everything makes sense,” he says in one segment. The influencer assumes that all inmates are guilty, despite reports of arbitrary arrests and violations of due process that have accumulated.

Fernando Bustos, a philosopher and cultural critic, believes it is “incorrect and even dangerous that characters with so much influence and such a large audience don’t question politically and socially the things they say. We live in a time when it seems that the number of followers makes you a sort of truth-bearer, an authority. These people [influencers] take shelter under freedom of expression and, therefore, they think ‘we can say anything.'”

Julio Juárez Gámiz, professor at the Center for Interdisciplinary Research in Sciences and Humanities of the National Autonomous University of Mexico (CEIICH-UNAM), says that content creators like Luisito Comunica produce what he calls “peripheral journalism”: they use the codes and narrative of traditional journalism but without the ethical criteria of the profession.

“They serve whoever hires them to position topics, angles, and frames that favor their sponsors, although—this is where the most delicate part arises—, one may not know that certain content comes from a commercial agreement that often occurs behind the audience’s back. Users don’t perceive it as a result of a commercial negotiation, but as an exercise of freedom of expression,” explains Juárez, who also specializes in political communication.

Luisito Comunica’s visit to the CECOT took place during the elections held in El Salvador on February 4th, in which Bukele, after eliminating the constitutional limits on reelection, won a second term with over 80% support. Besides content creators, the Salvadoran president also allowed international media outlets, such as EL PAÍS and the BBC, to enter the prison, albeit without the access or privileges that the Mexican and other influencers like Spaniard Rubén Díez, known as Lethal Crysis, obtained for their channels.

Bukele, an expert in advertising and political marketing, knew how to sell himself as an “anti-system” figure, distancing himself from “old politics” and traditional media. For this reason, he uses YouTubers like Luisito Comunica or controversial ultraconservative American journalist Tucker Carlson as spokespeople.

“Bukele is a smart guy, and he knows that an influencer’s opinion weighs more than that of a journalist. It doesn’t matter if articles are published about me; if I only invite Luisito Comunica, I can silence or kill everything else,” says Bustos.

According to Juárez’s interpretation, such influencers promoting these kinds of narratives allows for the “legitimization of a ruler’s decision.” This leads to content that borders on “dramatization” and “sensationalism”. “They [Luisito Comunica and Lethal Crysis] are doing exactly the same report. Many of the images seen are the same, these visual props, aerial shots of the prison provided by the Government of El Salvador itself. If you follow the video, it’s the same narrative: ‘We arrived at the prison, we saw the inmates, it seems sad, but there are people who deserve it.’ It should put into perspective what kind of journalism this is and what kind of interests this infotainment serves, which tells you it will scare you, it will show you these evil people who indeed deserve these punishments,” says the CEIICH-UNAM researcher.

Luisito Comunica, who in 2021 interviewed Bukele alongside YouTuber Juan Bertheau, was previously embroiled in controversy for celebrating the purchase of a beachfront apartment at a discount price in Venezuela while the country was mired in a deep crisis. He was also criticized in 2019 for a video featuring his then-girlfriend Cinthya Velázquez, in which he made a “joke” about sexually assaulting her. “The truth is, my goal is to get you drunk so I can take advantage of you later,” he said to the camera. That same year, he was questioned for his visit to Nicaragua, in a video titled The country they advised me NEVER to visit, due to the Central American nation’s human rights violations.

Bustos notes that it is suspicious how much content is paid for. “We only pay attention to what is presented to us in an entertaining way, and of course there’s a huge danger. Just because something can be entertaining doesn’t mean the information is true,” adds the philosopher.

Juárez is convinced that these spokespersons are used to put on the agenda the topics that power finds interesting. “It would be very naive not to establish a relationship between the two [influencers and those in power] when it has been proven that there is an influence and also a closeness,” adds the UNAM researcher.

“It is essential to recognize this freedom of expression,” Juárez adds, “and to acknowledge platforms as an effective means of communication. But it is also necessary to maintain emphasis on the professional rigor with which this type of content is produced.”

El País:

Frivolizar el ‘Alcatraz’ de Bukele: la nueva polémica de Luisito Comunica

Los seguidores de Luis Villar Sudek, mejor conocido como Luisito Comunica, han viajado con él alrededor del mundo. En 2012, lanzó su propio canal en Youtube y desde entonces su popularidad no ha dejado de crecer. Entre 2020 y 2023 fue el rey de los youtubers de México. Hoy cuenta con más de 42 millones de seguidores en la plataforma de videos.

Sin embargo, su carrera no ha estado exenta de polémicas. La última, su visita en El Salvador al Centro de Confinamiento del Terrorismo (CECOT), la cárcel de máxima seguridad en la que el presidente, Nayib Bukele, pretende confinar a 40.000 pandilleros. En las redes, han acusado a Luisito Comunica de hacer propaganda a Bukele y, sobre todo, deshumanizar a los presos.

En el video, Luisito Comunica recorre la cárcel sin restricciones y justifica las condiciones de confinamiento sin matices. “Viendo todas estas imágenes es fácil conmoverse y tocarse el corazón. Decir ‘¡wow!, qué maltrato tan duro dentro de la cárcel’, pero cuando te enteras de las atrocidades humanas que han cometido, todo hace sentido”, afirma en un segmento. El influencer asume que todos los reclusos son culpables, pese a las denuncias de detenciones arbitrarias y falta al debido proceso que se acumulan.

Fernando Bustos, filósofo y crítico cultural, considera “incorrecto y hasta cierto punto peligroso el hecho de que personajes con tanta influencia, con tantísima audiencia, no se cuestionen políticamente y socialmente las cosas que dicen. Vivimos en un momento en el que de pronto pareciera que el número de seguidores te vuelve en una suerte de portador de verdad, de autoridad. Estas personas [influencers] se amparan en la libertad de expresión y por eso entonces ‘podemos decir todo”.

Julio Juárez Gámiz, profesor del Centro de Investigaciones Interdisciplinarias en Ciencias y Humanidades de la Universidad Nacional Autónoma de México (CEIICH-UNAM), dice que creadores de contenido como Luisito Comunica producen lo que llama“periodismo periférico”: usan los códigos y la narrativa del periodismo tradicional, pero sin los criterios deontológicos de la profesión.

“Están al servicio de quien los contrata para posicionar temas, ángulos, encuadres que favorezcan a sus patrocinadores, aunque —ahí es donde surge la parte más delicada—, uno no sepa que ciertos contenidos provienen de un acuerdo comercial que, muchas veces, se hace a espaldas de la audiencia. Los usuarios no los perciben como resultado de una negociación comercial, sino como el ejercicio de la libertad de expresión”, precisa Juárez, quien también se especializa en comunicación política.

La visita de Luisito Comunica al CECOT se produjo en el marco de las elecciones que se celebraron en El Salvador el 4 de febrero pasado, en las que Bukele, tras eliminar los límites constitucionales a la reelección, obtuvo un segundo mandato con más del 80% de apoyo. Aparte de los creadores de contenido, el mandatario salvadoreño permitió también la entrada a la prisión de medios de comunicación internacionales, como EL PAÍS o la BBC, pero sin los accesos o privilegios que el mexicano y otros influencers como el español Rubén Díez, conocido como Lethal Crysis, obtuvieron para sus canales.

Bukele, un experto en publicidad y marketing político, supo venderse como una figura “antisistema”, alejada de la “vieja política” y de los medios de comunicación tradicionales. Por esta misma razón, usa como voceros a youtubers como Luisito Comunica o a personajes como Tucker Carlson, el polémico periodista estadounidense de tendencia ultraconservadora.

“Bukele es un tipo listo y sabe que tiene más peso lo que puede decir un influencer que un periodista. Vale madres que me estén sacando artículos, si yo nada más puedo invitar a Luisito Comunica y con eso mato o callo todo lo demás”, dice Bustos.

Que este tipo de influencers promuevan esta clase de discursos permite, de acuerdo con la lectura de Juárez, “legitimar la decisión de un gobernante”, dando lugar a contenidos que rayan en la “dramatización” y “espectacularización”. “Están haciendo exactamente el mismo reportaje [Lusito Comunica y Lethal Crysis]. Muchas de las imágenes que se ve son las mismas, estos props visuales, tomas aéreas de la cárcel que el mismo Gobierno de El Salvador les provee. Si sigues el video, es la misma narrativa: ‘Llegamos a la cárcel, vemos a los presos, parece triste, pero hay gente que se lo merece’. Debería de poner en perspectiva qué tipo de periodismo es este y a qué tipo de intereses está sirviendo este infoentretenimiento, que dice te voy a asustar, te voy a mostrar a esta gente tan malvada que merece, efectivamente, estos castigos”, dice el investigador de la CEIICH-UNAM.

Luisito Comunica, que en 2021 entrevistó a Bukele junto al youtuber Juan Bertheau, ya estuvo envuelto en la polémica tras celebrar que se había comprado un apartamento, a precio de remate y frente al mar, en Venezuela, mientras el país se encuentra sumido en una profunda crisis. También fue cuestionado en 2019 por un video, en el que participaba su entonces novia Cinthya Velázquez, en el que realizaba “una broma” sobre abusarla sexualmente. “La neta es que mi propósito es ponerte bien peda para al rato abusar de ti”, dijo a cámara. Ese mismo año fue cuestionado por su visita a Nicaragua, en un video titulado El país que me aconsejaron NUNCA visitar, por la situación que vive la nación centroamericana respecto a la violación de derechos humanos .

Bustos dice que cabe la sospecha sobre qué tantos contenidos son pagados. “Solamente le hacemos caso a lo que se nos presenta de manera entretenida y claro que hay un gran peligro. No porque algo pueda ser entretenido significa que la información es verdadera”, añade el filósofo.

Juárez está convencido de que se utiliza a estos voceros para poner en agenda los temas que al poder le interesan. “Sería muy ingenuo no establecer una relación entre una y otra [influencers y el poder de turno] cuando lo que se ha demostrado es que sí hay una incidencia y también una cercanía”, complementa el investigador de la UNAM.

“Es muy importante reconocer esta libertad de expresión”, agrega Juárez, “y reconocer a las plataformas como un canal efectivamente de comunicación. Pero también se debe mantener el énfasis en el rigor profesional con el cual se generan este tipo de contenido”.

El País: