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Here are four key points to understand how the voting process for those abroad will unfold and some doubts that weigh on it.

1. Two Ways to Vote Abroad

There will be two voting methods for the diaspora: those living abroad with their identification document addressed outside of El Salvador will be able to vote via the internet starting this January 6. A total of 741,094 people will be able to vote in this manner, according to the TSE. The process will last 30 days, that is, until February 4, 2024.

Approximately 160,000 Salvadorans will have to vote by February 4, through electronic in-person voting at the 81 voting centers enabled by the TSE. These are individuals with a Unique Identity Document (DUI) with an address in El Salvador.

In both cases, voting is only admitted for the presidential election and the election of deputies.

The TSE has designated five employees (three technicians and two administrative staff) to safeguard the system’s passwords. They will enable the system to start receiving votes at zero hours this Saturday, January 6.

2. The Uncertainty of the Registry Abroad

The Salvadoran Constitution requires being registered in a registry to be able to vote: “To exercise the right to vote, it is an indispensable condition to be registered in the Electoral Registry prepared by the Supreme Electoral Tribunal,” states Article 77 verbatim. However, this constitutional requirement will not be met in the case of people residing abroad and voting with their document with a Salvadoran address.

The Supreme Electoral Tribunal does not know the exact number of people who will vote in person abroad: it does not have a registry with these potential voters. And it has no way of removing them from the local registry even though they are abroad because the TSE does not know who is abroad with a DUI with an address in El Salvador.

Magistrate Noel Orellana told Revista Factum that it is impossible for the TSE to know how many Salvadorans are abroad with an address in the country and be able to remove them from the local electoral registry.

“But this is not attributable to the TSE. It is unfair to us because we are attacked when these are situations that are within our competence. That ‘supreme’ is in doubt because we are convinced that we should be criticized for not having a registry: if nobody knows how many Salvadorans are illegally in the United States,” he stated.

It was the Legislative Assembly controlled by the Nuevas Ideas party that established it this way in the Special Law for the Exercise of Suffrage Abroad, which in Article 14, subparagraph b, states: “Electronic In-Person Voting may be exercised by Salvadorans whose Unique Identity Document has been issued within or outside the national territory, and whose address in said document is in the national territory.

According to electoral expert Ruth López, the law has many gaps because it prohibits the TSE from creating a registry.

“Neither the Tribunal knows how many Salvadorans there are, nor who are those who are abroad and would vote with an identity document that has their address in the country or with a passport. The Tribunal does not know who the guests to its party are,” says the lawyer.

The deputies who approved the law have repeatedly stated that there will be no double registry, but this is misleading information. The TSE, as Magistrate Orellana acknowledged, has no way of removing from the local registry those who migrated irregularly. They will be able to present themselves to vote at one of the 81 centers, and at the same time, they will be registered to vote in El Salvador.

According to Magistrate Orellana, despite this, there is no possibility that a person can vote twice. “It is quite impossible for you to vote twice… What gives me peace of mind is that of the number who will have the right to vote, 80% are via the internet. And that gives me peace of mind because of the company that will handle the issue. We have met with the executives and they have guaranteed us that it will be very difficult to breach security,” affirmed the electoral magistrate.

Also, Guillermo Wellman, an electoral magistrate who was proposed by the Arena party, maintains that there is no possibility of vote duplication from abroad. “The computer system provides guarantees that you can only vote once, for each election,” he posted on his X account.

3. Doubts About the Secrecy of the Vote

“The problems of the group that votes via the internet are different: that the secrecy of the vote is violated, the possibility that there are not enough controls to ensure that their will is recorded in the way they issued it,” says López.

Carlos Palomo, an IT technician from the Votante initiative, argues that the law, in Article 19, opens the possibility that it can be known how a person voted, by establishing a receipt acknowledgment, in which the person must be told whether their vote was successful or not.

“If that functionality is poorly implemented, and it is analyzed whether the vote was an abstention, null, it can open the door to the votes being saved, or that these can be deduced in the future,” he points out.

Another danger, according to Votante, is that the system allows people to pause their vote. “As the Tribunal unfortunately has not been clear or very proactive in disseminating information about the solution to be implemented, the last thing we knew is that the voter could vote at a certain time in one of the elections and then return to vote for the other (first presidential and then deputies or vice versa); so there was no clarity as to whether the vote could be modified,” he stated.

Magistrate Orellana, on the other hand, assures that there is no risk that trends can be known before February 4 when the vote count takes place.

“The vote is not validated because it has two opportunities, the vote is certified you are sure you want to vote for the candidate. We cannot have a trend because that vote will be opened until the day of the elections. We will only have projections,” he states.

Votante, made up of five civil society organizations, also expresses its doubts regarding other security measures. The Tribunal, according to this organization, has not been clear on the biometric tests (fingerprinting, taking photographs) that they will do to strengthen the security measures for electronic in-person voting.

In the Voting Receiving Boards Abroad (JRVEX), there will only be members of the Arena, GANA, and Nuevas Ideas parties. Members of civil society point out that the vote from abroad will not have sufficient electoral observation, as the local one does.

“I am an electoral judge and I am not going to argue with anyone. The keys in the in-person vote are the JRVEX. And these will be made up of three parties, there will be the Surveillance Board. As an electoral judge, I can attest that there are no indications to be able to alter the decision of the electorate,” responds Magistrate Orellana to the questions.

For him, one of the main guarantees offered by the process is the audits that one of the companies they hired will carry out.

4. The Companies Involved

The TSE contracted two companies for the vote abroad: INDRA, which develops electronic voting for the diaspora, and CGTS Corp., which will carry out audits of electronic voting.

“We are calm… We are in the hands of a company that even the critics have recognized the professionalism. It comes from managing an election with a registry of 35 million Argentines. That gives me peace of mind: that INDRA is such a prestigious company, that it will not risk its credibility for any situation. We are convinced that we have planned well and done things right,” assures Orellana.

INDRA, according to a publication by Focos, was pointed out by three TSE technicians for not complying with the Public Procurement Law and for presenting a more expensive offer.

Revista Factum:

Las dudas que pesan sobre el voto de salvadoreños en el exterior

Estos son cuatro puntos claves para entender cómo se desarollará el proceso de voto en el exterior y algunas dudas que pesan sobre él.

1. Dos formas de votar en el extranjero

Habrá dos modalidades de votación para la diáspora: quienes viven en el extranjero y tienen su documento de identidad con dirección afuera de El Salvador podrán votar desde este 6 de enero por internet. Un total de 741 mil 094 personas podrán votar bajo esa modalidad, según el TSE. El proceso durará 30 días, es decir, hasta el 4 de febrero de 2024. 

Un aproximado de 160 mil salvadoreños deberán votar hasta el 4 de febrero, de forma electrónica presencial en los 81 centros de votación habilitados por el TSE. Se trata de las personas con Documento Único de Identidad (DUI) con dirección en El Salvador.

En ambos casos solo se admite votación para la elección presidencial y la de diputados. 

El TSE designó a cinco empleados (tres técnicos y dos administrativos) para resguardar las claves del sistema. Ellos habilitarán el sistema para que inicie la recepción de votos, a las cero horas de este sábado 6 de enero. 

2. La incógnita del padrón en el exterior

La Constitución salvadoreña exige estar inscrito en un padrón para poder votar: “Para el ejercicio del sufragio es condición indispensable estar inscrito en el Registro Electoral elaborado por el Tribunal Supremo Electoral”, dice textualmente el artículo 77. Pero esta exigencia constitucional no se cumplirá en el caso de las personas que residen en el exterior y voten con su documento con domicilio salvadoreño.

El Tribunal Supremo Electoral no sabe la cantidad exacta de personas que votarán de manera presencial en el exterior: no tiene un registro con estos potenciales votantes. Y no tiene forma de sacar del padrón de acá aunque esté allá porque el TSE no sabe quiénes están allá con DUI con dirección en El Salvador.

El magistrado Noel Orellana dijo a Revista Factum que es imposible para el TSE saber cuántos salvadoreños hay en el extranjero con dirección en el país y poderlos sacar del padrón electoral local. 

“Pero esto no es imputable al TSE. Se es injusto con nosotros porque nos dan ataques, cuando son situaciones que son competencia de nosotros. Eso de supremo está en duda porque estamos convencidos de que debemos nos critican por no tener un registro: si nadie sabe cuántos salvadoreños están ilegales en Estados unidos”, declaró.

Fue la Asamblea Legislativa controlada por el partido Nuevas Ideas la que lo estableció así en la Ley Especial Para eL Ejercicio del Sufragio en el Extranjero, que en el artículo 14, literal b, dice: “El Voto Electrónico Presencial podrá ser ejercido por los salvadoreños cuyo Documento Único de Identidad haya sido emitido dentro o fuera del territorio nacional, y que el domicilio en dicho documento sea en el territorio nacional.

La ley, según la experta electoral Ruth López, tiene muchos vacíos porque le prohíbe al TSE hacer un empadronamiento.

“Ni el Tribunal sabe cuántos salvadoreños hay, ni quiénes son los que están en el exterior y que votarían con un documento de identidad que tiene su dirección en el país o con pasaporte. El Tribunal desconoce quiénes son los invitados a su fiesta”, señala la abogada.

Los diputados que aprobaron la ley han repetido en múltiples ocasiones que no habrá doble padrón, pero esto es información engañosa. El TSE, según reconoció el magistrado Orellana, no tiene cómo sacar del padrón local a las personas que migraron de forma irregular. Ellas podrán presentarse a votar en uno de los 81 centros, y al mismo tiempo estarán empadronadas para votar en El Salvador.

Según el magistrado Orellana, pese a esto, no hay posibilidad de que una persona vote dos veces. “Es bien imposible que usted pueda votar dos veces… Lo que me da tranquilidad es que del número que van a tener derecho a votar, 80% son por internet.  Y me tiene tranquilo por la empresa que va a manejar el tema. Nos hemos reunido con los ejecutivos y nos han garantizado que difícilmente se pueda vulnerar la seguridad”, afirmó el magistrado electoral.

También Guillermo Wellman, magistrado electoral que fue propuesto por el partido Arena, sostiene que no hay posibilidad de duplicidad de voto desde el extranjero. “El sistema informático da garantías que solo se podrá votar una vez, por cada elección”, publicó en su cuenta de X.

3. Dudas sobre el secreto del voto

“Los problemas del grupo que votan por internet son otros: que se vulnere el secreto del voto, la posibilidad de que no existan los controles necesarios para asegurar que su voluntad sea registrada de la manera que la emitieron”, señala López.

Carlos Palomo, técnico informático de la iniciativa Votante, sostiene que la ley, en el artículo 19, abre la posibilidad de que se conozca cómo votó una persona, al establecer un acuse de recibido, en el que se le debe indicar a la persona si su voto fue exitoso o no.

“Si esa funcionalidad se implementa mal, y se analiza si el voto fue una abstención, nulo, se puede abrir la puerta a que por un error de diseño o por una configuración maliciosa se guarden los sentidos de los votos, o que estos puedan deducirse en el futuro”, señala.

Otro peligro, según Votante, es que el sistema permita a las personas dejar en pausa su voto. “Como el Tribunal lamentablemente no ha sido ni claro ni muy proactivo difundiendo información sobre la solución a implementar, lo último que supimos es que el elector podía votar en un momento determinado en una de las elecciones y luego regresar a votar por la otra (primero presidencial y luego de diputados o viceversa); entonces no hubo claridad respecto a si el voto se iba a poder modificar”, afirmó.

El magistrado Orellana, por su parte, asegura que no existe el  riesgo de que se pueda conocer tendencias antes del 4 de febrero que se realice el recuento de votos. 

“El voto no se valida porque tiene dos oportunidades, el voto se certifica está seguro que quiere votar por el candidato. No podemos tener tendencia porque ese voto se va a abrir hasta el día de las elecciones. solo vamos a tener proyecciones”, afirma.

Votante, conformada por cinco organizaciones de la sociedad civil, también señala sus dudas respecto a otras medidas de seguridad. El Tribunal, según esta organización, no ha sido claro en las pruebas biométricas (toma de huella dactilar, toma de fotografías) que harán para robustecer las medidas de seguridad para la votación electrónica presencial.

En las Juntas Receptoras de Voto en el Exterior (JRVEX) solo habrá miembros de los partidos Arena, GANA y Nuevas Ideas. Miembros de la sociedad civil señalan que el voto desde el exterior no contará con suficiente observación electoral, como sí lo tiene el local. 

“Yo soy un juez electoral y no voy a entrar a discutir con nadie. Los claves en el voto presencial son las JRVEX. Y estas van a estar conformadas por tres partidos, va a estar la Junta de Vigilancia. Yo como juez electoral puedo dar fe de que no hay indicios para poder alterar la decisión del electorado”, responde ante los cuestionamientos el magistrado Orellana. 

Para él, una de las principales garantías que ofrece el proceso son las auditorías que realizará una de las empresas que contrataron.

4. Las empresas involucradas

El TSE contrató a dos empresas para el voto en el exterior: INDRA, que desarrolla el voto electrónico para la diáspora, y CGTS Corp., que realizará las auditorías al voto electrónico.

“Estamos tranquilos… Estamos en manos de una empresa que hasta los críticos han reconocido el profesionalismo Viene de manejar una elección con un padrón de 35 millones de argentinos. Eso me da tranquilidad: que INDRA es una empresa de tanto prestigio, que no va poner en riesgo su credibilidad por ninguna situación. Estamos convencidos que hemos planificado bien y hecho bien las cosas”, asegura Orellana.

INDRA, según una publicación de Focos, fue señalada por tres técnicos del TSE de incumplir la Ley de Compras Públicas y de presentar una oferta más cara.

Revista Factum: