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The approach between Nayib Bukele’s government in San Salvador and Joe Biden’s government in Washington had already begun in April of this year, following the spring meetings at the International Monetary Fund and the World Bank. The thawing process has had several stops, involving efforts by Republican Senator Marco Rubio, diplomatic work by Ambassador William Duncan, the influence of lobbyists close to Trumpism, and the decision at the State Department not to confront such a popular president in order to avoid compromising the delicate Central American balance on issues such as China’s influence and migration.

The U.S. diplomacy, led by William Duncan, Biden’s ambassador to San Salvador, can already boast of a tangible achievement: the approach has prevented Bukele from continuing negotiations with Beijing for the installation of a 5G technology network through Huawei and, instead, embarking on talks with companies endorsed by Washington. Two legislative officials in the U.S. Congress who have been briefed on the negotiations and a prominent Central American diplomat in the U.S. capital confirmed both ends of the negotiations. Prensa Comunitaria attempted to obtain an official response from the Salvadoran government but received no answer.

In return, Bukele has already received visits from two deputy secretaries of the Biden cabinet, who, in addition to taking photos with the president and discussing strong relations between the two countries, turned a blind eye to one of the most thorny issues in local politics, that of re-election, for which the president already has everything ready despite a consecutive second term being prohibited by the Constitution.

The new tone of the bilateral relationship marks a radical change from two years ago when Bukele began his onslaught to control the entire state apparatus, his harassment of local investigative journalism, and the regression in transparency mechanisms. This was compounded by Washington’s discovery of the governance pact that Bukele had with the gangs.

All of this provoked a diplomatic reaction that resulted in sanctions against a dozen Bukele officials and the initiation of a criminal investigation in the United States against Carlos Marroquin, presidential secretary, and Osiris Luna, head of prisons, both officials accused by Washington of negotiating with the MS13 and Barrio 18 gangs “on behalf” of President Bukele. Marroquin, Luna, and Luna’s mother, Alma Yanira Meza, have also been sanctioned by the Treasury Department. However, today, all the hostility from the Biden administration has disappeared, and little is said in diplomatic circles about those sanctions.

The main architect of the change in diplomatic tone has been Nayib Bukele himself, who, by controlling the timing of public discourse on the bilateral relationship, from confrontational accusations to studied silences, has managed to impose himself on U.S. diplomacy, which seems to operate with different parameters in countries as close as Guatemala, Honduras, and El Salvador.

Bukele achieved what his counterparts in Guatemala City and Tegucigalpa could not. The Salvadoran silenced Washington’s protests against his authoritarian excesses, such as the contested appointment of a loyal attorney general, something that the inner circle of Honduran President Xiomara Castro has just done in Honduras, provoking, indeed, the diplomatic wrath of the United States. The U.S. government has publicly and privately pressured Alejandro Giammattei’s government in Guatemala to respect electoral legislation and not subvert the Constitution following the victory of progressive Bernardo Arévalo in the elections, while in El Salvador, Washington responds with “it is an internal matter” to protests over the now real possibility that Bukele will be re-elected despite it being prohibited by the Salvadoran Constitution.

Prensa Comunitaria has spoken over the past three months with officials and former officials of the U.S. government, two of them directly linked to the Biden administration, with half a dozen legislative assistants and political operatives – both Democrats and Republicans – in Washington, and with three diplomatic officers who were in Central America before and during Bukele’s first term to better understand the change in direction at the State Department under Joe Biden regarding El Salvador. These sources spoke anonymously in order to do so candidly or because they are not authorized by their employers to speak publicly.

A former U.S. diplomat during Republican administrations, who currently advises several politicians on Latin American affairs, believes that the main reason for the change is “the lack of ideas” in the current foreign relations apparatus in Washington regarding Bukele. “They don’t know what to do, how to oppose him without empowering him,” he says, but clarifies: “That doesn’t mean they have to embrace him as they are doing.”

A current official in the U.S. administration, who spoke on condition of anonymity, acknowledged that one analysis at the State Department is that the more public confrontations there were between Biden officials and the Salvadoran president, the more Bukele gained popularity. “How do you confront someone who is so popular? How much good does that do?” asks this official, who claims that maintaining approaches with the government of El Salvador allows them to continue influencing certain issues related to trade and even human rights.

In summary, says the former diplomatic official, the State Department has given up on its desire to publicly challenge Bukele. “It’s a capitulation,” he says. This is not what the State Department in Washington thinks. “In El Salvador, we continue to collaborate with government and non-government partners to advance the Root Causes strategy (as the Biden administration has dubbed its political strategy in Central America). In our approaches to the Salvadoran government, we focus on a range of essential issues, including governance, human rights, and the rule of law,” said a spokesperson for the Biden administration.

The consulted former U.S. diplomat compares the case of the Salvadoran president with two other Latin American leaders with whom Washington drastically changed its tone of relations: Alberto Fujimori in Peru and Juan Orlando Hernandez in Honduras. The U.S. supported the former during his first term and the latter during his eight years of presidency, despite the second term coming after an illegal re-election and even though, by the time re-engagement occurred, U.S. agents were already linking him to drug trafficking activities.

“In principle, much of this is built on the inputs, even the decisions, of Foreign Service Officers who have been taught that the ultimate goal is stability in a region. Today, many believe that, in the case of El Salvador, stability is the key,” says the diplomat.

That, and the issue of China, which according to the sources consulted for this article, has been one of the key factors in the relationship between Biden’s Washington and Bukele’s San Salvador.

The visit of Minister Hayem and the Venezuelan advisor

Nayib Bukele’s rhetoric has turned to his relations with Beijing at critical moments to send messages to the Americans. In May 2021, two days after his newly sworn-in supermajority in Congress gave him enough votes in the legislature to appoint his loyal officials to the Supreme Court and the Attorney General’s Office, the Beijing embassy in San Salvador tweeted that China was taking note of the political situation in the Central American country and that it did not interfere in “internal affairs.”

That May 2021 was the first major turning point in Nayib Bukele’s presidency. His popularity had translated into the results of the legislative and municipal elections earlier in the year, leaving him with an unprecedented supermajority in Congress. On May 1, the day of the new Congress’s inauguration, Bukele’s deputies removed four magistrates from the Constitutional Chamber of the Supreme Court and the attorney general to illegally appoint compliant replacements.

Washington reacted strongly. Ricardo Zúñiga, then Biden’s advisor on Latin American affairs, said that the only way forward was to return to the political composition prior to May 1. The White House sent diplomat Jean Manes as chargé d’affaires to the embassy in San Salvador at the end of May, and less than two months later, the State Department included five officials close to Bukele and three of his financiers on the so-called Engel List, revoking their U.S. visas. Bukele responded angrily by ordering his deputies to create commissions to investigate the opposition and making overtures to China. All that hostility has now disappeared.

When the U.S. sanctioned his officials in mid-2021, the Salvadoran president responded on his X network, then Twitter, by announcing that China would donate funds to build a new national stadium in the southwest of San Salvador and, in addition, to demolish the old building of the national library in the heart of the city and build a new one. The library project is completed and was inaugurated in mid-November last year, and Bukele has already held a groundbreaking ceremony for the stadium.

El Salvador’s relationship with the People’s Republic of China (PRC) is recent. It was Salvador Sánchez Cerén’s government, Bukele’s predecessor, that ended decades of diplomatic relations with Taiwan, which Beijing considers a rebel province, in order to establish relations with the PRC. According to an investigation by American journalist and academic Douglas Farah, the Trump administration learned of the change in Salvadoran diplomacy just a few hours before the opening of relations between San Salvador and Beijing on August 20, 2018.

When Bukele was elected president in February 2019, the Chinese issue was one of the main headaches for U.S. diplomacy in the Central American region. One month after the election, in March 2019, Bukele traveled to Washington as president-elect for his first round of meetings with the State Department, congressional offices, and to give a speech at the conservative Heritage Foundation. “He said the things we wanted to hear about China,” commented a former Trump administration official who was present at the organization of some of those meetings. It was an illusion. In December of that year, the newly elected Salvadoran president traveled to Beijing to meet with his Chinese counterpart.

Since that visit, Salvadoran diplomacy, which is practically managed by the president and his inner circle, composed of his brothers and some Venezuelan advisors, has leaned towards China and increasingly distanced itself from Biden’s White House. Until now.

By September 2023, diplomatic relations, already with a different tone, allowed Washington to breathe on an issue that has been troubling it for over a decade when it comes to Central America: China’s influence in the region.

Ricardo Valencia, a Salvadoran academic and assistant professor at California State University Fullerton, believes that the Chinese issue has not been minor in the Biden administration’s shift regarding Bukele’s El Salvador. “Chinese cooperation is in a slump and does not promise much aid, let alone aid that would stimulate local economies. For the State Department and the United States, the fight is digital in terms of Chinese access to technology and what it is doing in Nicaragua,” he says.

Since at least mid-summer, the governments of Bukele and Biden have engaged in high-level dialogue for El Salvador to negotiate with a Western company with operations in the United States to purchase a 5G telecommunications network and, in doing so, abandon the idea of acquiring that technology from China.

In the second week of September, a delegation from the Salvadoran government was in Washington advancing the negotiations. Bukele’s Minister of Economy, María Luisa Hayem, led the Salvadoran group, as confirmed by two legislative officials in Washington and a U.S. diplomat familiar with the negotiations. Talks about the 5G network were part of the agenda.

Before the meetings in Washington, a group of U.S. officials, including legislative assistants and congressional staff, visited San Salvador. There, they held a meeting with Ambassador William Duncan, who announced that El Salvador would not purchase a 5G network from China and that the government had entered into negotiations to obtain that technology from Western providers endorsed by the Biden administration, as confirmed by one of the attendees at the meeting with the U.S. diplomat in San Salvador.

The meetings Minister Hayem held in Washington marked an important change: she became the first high-ranking official in the Bukele administration to be received by her counterparts in the Biden administration since the relations between the two capitals soured in 2021.

Before her, two other people close to the president had traveled to Washington, his brother Ibrajim Bukele and his uncle Miguel Kattán. Ibrajim, despite not being a public official, has served as head of delegation on at least three trips by Salvadoran officials to the U.S. capital in an attempt to keep the negotiations with the International Monetary Fund (IMF) for a $1.4 billion loan that El Salvador urgently needs from sinking into a new scenario of default. During those trips, according to two diplomats consulted, the treatment was cordial, but the negotiations stalled due to the Bukeles’ refusal to promote the repeal of the Bitcoin Law, which gives legal circulation to the cryptocurrency in El Salvador and is the main objection of the IMF to unblock talks with the country.

The meeting of Minister Hayem, unlike Ibrajim Bukele’s, was part of a direct negotiation with the Biden administration and, judging by what Ambassador Duncan had said in El Salvador about the 5G network, it was successful. Washington’s openness in these talks was such that it even allowed, without much fuss, the presence of Sara Hanna Georges, the Venezuelan who is one of Nayib Bukele’s closest advisors, as well as to his brother Karim. At one point, towards the end of the Trump presidency and even at the beginning of the current one, Hanna Georges was an unwelcome presence in Washington after Republican operatives warned about her possible links to Nicolás Maduro’s regime in Venezuela through political operator Raúl Gorrín, who is imprisoned in the United States.

The mere presence of the Venezuelan advisor in Washington, and her role as a shadow advisor in the negotiations for the acquisition of 5G technology, speaks volumes about the U.S. shift regarding El Salvador. In 2019, according to a former Salvadoran official, Sara Hanna was one of the leading figures in meetings with Jean Manes, the ambassador to San Salvador when Bukele took office, and she was one of those who, from the Salvadoran presidential house, contributed to the deterioration of relations after the events of 2021 and the clashes with Manes when the diplomat returned as chargé d’affaires after the Trump presidency.

Two years later, Sara Hanna returned to the corridors of power in Washington. Her return is part of the diplomatic journey that has led her boss, Nayib Bukele, to appear again in photos with Biden officials and for his entire propaganda apparatus to speak of bilateral relations being at “the best moment in history”.

Prensa Comunitaria:

El asunto chino: Nayib Bukele negocia red 5G con Estados Unidos y obtiene silencio por la reelección (Primera parte)

El acercamiento entre el gobierno de Nayib Bukele en San Salvador y el de Joe Biden en Washington ya había iniciado en abril de este año, después de las reuniones de primavera en el Fondo Monetario Internacional y el Banco Mundial. La ruta del descongelamiento ha tenido varias paradas que pasan por gestiones del senador republicano Marco Rubio, la labor diplomática del embajador William Duncan, la influencia de lobistas cercanos al trumpismo y la decisión en el Departamento de Estado de no confrontar con un presidente tan popular para no comprometer el delicado equilibrio centroamericano en temas como la influencia de China y la migración.

La diplomacia estadounidense, encabezada por William Duncan, el embajador de Biden en San Salvador, puede presumir ya de un primer logro tangible: el acercamiento ha evitado que Bukele siga negociando con Beijing la instalación de la red de tecnología 5G a través de la empresa Huawei y que, por el contrario, se embarque en pláticas con empresas avaladas por Washington. Dos funcionarios legislativos en el Congreso en Washington que han sido informados de las negociaciones y un diplomático centroamericano destacado en la capital estadounidense confirmaron ambos extremos de las negociaciones. Prensa Comunitaria intentó obtener una reacción oficial del gobierno salvadoreño pero no hubo respuesta.

A cambio, Bukele recibió ya la visita de dos subsecretarios del gabinete de Biden, quienes, además de tomarse fotos con el mandatario y hablar de sólidas relaciones entre ambos países, pasaron de puntillas por uno de los asuntos más espinosos en la política local, el de la reelección, para la cual el mandatario ya tiene todo listo a pesar de que un segundo mandato consecutivo está prohibido por la Constitución.

El nuevo tono de la relación bilateral marca un cambio radical respecto al que existía hace dos años, cuando Bukele inició su arremetida para controlar todo el aparato estatal, su acoso a la prensa investigativa local, y el retroceso en los mecanismos de transparencia. A esto se sumó que Washington se enteró del pacto de gobernabilidad que Bukele tenía con las pandillas.

Todo provocó una reacción diplomática que implicó, entonces, sanciones a una docena de funcionarios bukelistas y el inicio en Estados Unidos de una investigación penal a Carlos Marroquín, secretario presidencial, y Osiris Luna, jefe de cárceles, los dos funcionarios a los que Washington señala de negociar con las pandillas MS13 y Barrio 18 “en nombre” del presidente Bukele. Marroquín, Luna y la madre de este, Alma Yanira Meza, también han sido sancionados por el Departamento del Tesoro. Hoy, sin embargo, toda la hostilidad del gobierno Biden ha desaparecido y poco se habla en círculos diplomáticos de aquellas sanciones.

El principal artífice en el cambio de tono diplomático ha sido el mismo Nayib Bukele, quien a fuerza de controlar los tiempos en el discurso público sobre la relación bilateral, desde los señalamientos confrontativos hasta los silencios estudiados, terminó por imponerse a una diplomacia, la estadounidense, que parece manejarse con parámetros diferentes en países tan cercanos como Guatemala, Honduras y El Salvador.

Bukele logró lo que sus pares en Ciudad de Guatemala y Tegucigalpa no pudieron. El salvadoreño acalló las protestas de Washington a sus desmanes autoritarios, como la elección cuestionada de un fiscal general leal, algo que el círculo íntimo de la presidenta hondureña Xiomara Castro acaba de hacer en Honduras provocando, ahí sí, la ira diplomática de Estados Unidos. Al gobierno de Alejandro Giammattei en Guatemala los estadounidenses lo han presionado en público y privado para que respete la legislación electoral y no subvierta la Constitución tras la victoria del progresista Bernardo Arévalo en las urnas mientras, en El Salvador, Washington responde con “es un asunto interno” a las protestas por la posibilidad, ahora real, de que Bukele se reelija a pesar de que la Constitución salvadoreña lo prohíbe.

Prensa Comunitaria ha hablado durante los últimos tres meses con funcionarios y exfuncionarios del Ejecutivo estadounidense, dos de ellos directamente vinculados con el gobierno Biden, con media docena de asistentes legislativos y operadores políticos -demócratas y republicanos- en Washington y con tres oficiales diplomáticos que estuvieron en Centroamérica antes y durante el primer mandato de Bukele para entender mejor el cambio de rumbo en el Departamento de Estado de Joe Biden respecto a El Salvador. Esas fuentes hablaron desde el anonimato para poder hacerlo con candidez o porque no están autorizados por sus empleadores para hacerlo en público.

Un exdiplomático estadounidense durante administraciones republicanas, quien en la actualidad asesora a varios políticos en asuntos latinoamericanos, cree que la principal razón por el cambio es “la falta de ideas” del aparato de relaciones exteriores actual en Washington respecto a Bukele. “No saben qué hacer, cómo oponérsele sin empoderarlo”, dice, pero puntualiza: “Eso no significa que tengan que abrazarlo como lo están haciendo”.

Un funcionario de la administración estadounidense actual, quien habló con condición de anonimato, aceptó que uno de los análisis en el Departamento de Estado es que mientras más había enfrentamientos públicos entre funcionarios de Biden y el presidente salvadoreño más ganaba Bukele. “¿Cómo te enfrentas a alguien que es tan popular? ¿Qué tanto bien hace eso?”, se pregunta este funcionario, quien asegura que mantener acercamientos con el gobierno de El Salvador les permite seguir influyendo en algunos asuntos relativos a comercio e incluso derechos humanos.

En síntesis, dice el exfuncionario diplomático, el Departamento de Estado se dio por vencido en su afán de reclamar en público a Bukele. “Se trata de una capitulación”, dice.

No es lo que piensa el Departamento de Estado en Washington. “En El Salvador seguimos colaborando con socios del gobierno y no gubernamentales para llevar adelante la estrategia de las Causas Raíz (como la administración Biden bautizó a su estrategia política en Centroamérica). En nuestros acercamientos con el gobierno salvadoreño, nos enfocamos en una serie de asuntos esenciales, incluyendo gobernanza, derechos humanos y estado de derecho”, dijo un portavoz del gobierno Biden.

El exdiplomático estadounidense consultado compara el caso del presidente salvadoreño con otros dos latinoamericanos con quienes Washington cambió el tono de relaciones de forma drástica: Alberto Fujimori en Perú y Juan Orlando Hernández en Honduras. Al primero lo apoyó durante el primer mandato y al hondureño durante sus ocho años de presidencia a pesar de que el segundo periodo llegó después de una reelección ilegal y de que, cuando el reenganche ocurrió, ya agentes estadounidenses relacionaban con actividades de narcotráfico.

“En principio mucho de esto se va armando a partir de los insumos, incluso las decisiones, de agentes del servicio exterior (Foreign Service Officer) a quienes les han enseñado que el objetivo último es la estabilidad en una región. Hoy hay muchos que creen que, en el caso de El Salvador, lo fundamental es la estabilidad”, dice el diplomático.

Eso y el asunto de China que, de acuerdo con las fuentes consultadas para este artículo, ha sido uno de los ejes alrededor de los que gira la relación entre el Washington de Biden y el San Salvador de Bukele.

La visita de la ministra Hayem y la asesora venezolana

La retórica de Nayib Bukele ha acudido, en momentos críticos, a sus relaciones con Beijing para mandar mensajes a los estadounidenses. En mayo de 2021, dos días después de que su recién juramentada supermayoría en el Congreso le diera los votos suficientes en el Legislativo para nombrar a sus funcionarios leales en la Corte Suprema de Justicia y en la fiscalía general, la embajada de Beijing en San Salvador tuiteó que China tomaba nota de la situación política en el país centroamericano y que no se metía en “asuntos internos”.

Aquel mayo del 2021 fue el primer gran punto de quiebre en el mandato de Nayib Bukele. Su popularidad se había trasladado a las urnas de las elecciones legislativas y municipales de principios de año y lo dejó con una supermayoría hasta entonces inédita en el Congreso. El 1 de mayo, día de la investidura del nuevo Congreso, los diputados bukelistas destituyeron a cuatro magistrados de la Sala de lo Constitucional de la Corte Suprema y al fiscal general para nombrar, de forma ilegal, a sustitutos dóciles.

Washington reaccionó con fuerza. Ricardo Zúñiga, entonces asesor de Biden en temas latinoamericanos, dijo que el único camino era volver a la composición política anterior al 1 de mayo. La Casa Blanca envió a la diplomática Jean Manes como encargada de negocios a la embajada en San Salvador a finales de mayo y, menos de dos meses después, el Departamento de Estado incluyó a cinco funcionarios cercanos a Bukele y a tres de sus financistas en la llamada Lista Engel y les quitó el visado estadounidense. Bukele respondió, aireado, ordenando a sus diputados crear comisiones para investigar a la oposición y haciendo guiños a China. Toda esa hostilidad, hoy, ha desaparecido.

Cuando Estados Unidos sancionó a sus funcionarios, a mediados de 2021, el presidente salvadoreño respondió desde su red X, entonces Twitter, anunciando que China donaría los fondos para construir, en el cuarto suroeste de San Salvador, un nuevo estadio nacional y, además, para demoler el viejo edificio de la biblioteca nacional en el corazón de la ciudad y construir una nueva. El proyecto de la biblioteca está finalizado y fue inaugurado a mediados de noviembre pasado, del estadio Bukele hizo ya una ceremonia de colocación de la primera piedra.

La relación del gobierno de El Salvador con la República Popular de China (RPC) es reciente. Fue el gobierno de Salvador Sánchez Cerén, antecesor de Bukele, el que terminó con décadas de relaciones diplomáticas con Taiwán, a la que Beijing considera provincia rebelde, para abrirlas con la RPC. De acuerdo con una investigación del periodista y académico estadounidense Douglas Farah, el gobierno de Donald Trump se enteró del cambio en la diplomacia salvadoreña apenas unas horas antes de la apertura de relaciones entre San Salvador y Beijing, que ocurrió el 20 de agosto de 2018.

Cuando Bukele fue elegido presidente, en febrero de 2019, el asunto chino era uno de los principales quebraderos de cabeza de la diplomacia estadounidense en la región centroamericana. Un mes después de la elección, en marzo de 2019, Bukele viajó a Washington como presidente electo para su primera gira de reuniones con el Departamento de Estado, oficinas del Congreso y a dar un discurso en la conservadora Fundación Heritage. “Dijo las cosas que queríamos oír sobre China”, comentó un exfuncionario del gobierno Trump que estuvo presente en la organización de algunas de esas reuniones. Era un espejismo. En diciembre de aquel año, el flamante presidente salvadoreño viajó a Beijing a reunirse con su homólogo chino.

Desde aquella visita, la diplomacia salvadoreña, que para todos los efectos prácticos manejan el presidente y su círculo íntimo, formado por sus hermanos y algunos asesores de nacionalidad venezolana, se decantó por acercarse a China y alejarse cada vez más de la Casa Blanca de Biden. Hasta ahora.

Para septiembre de 2023, las relaciones diplomáticas, ya con un tono distinto, permitían a Washington respirar en un tema que lo lleva agobiando ya más de una década al pensar en Centroamérica, el de la influencia de China en la región.

Ricardo Valencia, académico salvadoreño y profesor asistente de la Universidad Estatal de California Fullerton, cree que el tema chino no ha sido menor en el viraje de la administración Biden respecto a El Salvador de Bukele. “La cooperación china está en vacas flacas y no promete ni mucha ayuda y menos que esa ayuda dinamice las economías locales. Para el Departamento de Estado y los Estados Unidos, la lucha es digital en el sentido del acceso chino a tecnología, lo que está haciendo en Nicaragua”, dice.

Desde al menos mediados del verano, los gobiernos de Bukele y Biden se enfrascaron en un diálogo de alto nivel para que El Salvador negocie con una compañía occidental con operaciones en Estados Unidos la compra de red telefónica 5G y desista, con ello, de adquirir esa tecnología de China.

La segunda semana de septiembre, una delegación del gobierno salvadoreño estuvo en Washington avanzando las negociaciones. La ministra de economía de Bukele, María Luisa Hayem, encabezó al grupo salvadoreño, según confirmaron en Washington dos funcionarios legislativos y una diplomática estadounidense al tanto de las negociaciones. Las pláticas sobre la red 5G fueron parte de la agenda.

Antes de los encuentros en Washington, un grupo de funcionarios estadounidenses, entre ellos asistentes legislativos y empleados del Congreso, visitaron San Salvador. Ahí sostuvieron una reunión con el embajador William Duncan, quien anunció que El Salvador no compraría red 5G a China y que el gobierno había emprendido negociaciones para obtener esa tecnología de proveedores occidentales que cuentan con el beneplácito del gobierno Biden, según confirmó uno de los asistentes a la reunión con el jefe de la diplomacia estadounidense en San Salvador.

Las reuniones que la ministra Hayem sostuvo en Washington marcaron un cambio importante: ella se convirtió en la primera funcionaria de alto nivel en la administración Bukele en ser recibida por sus similares en la administración Biden, desde que las relaciones entre las dos capitales se agriaron en 2021.

Antes de ella habían viajado a Washington otras dos personas cercanas al presidente, su hermano Ibrajim Bukele y su tío Miguel Kattán. Ibrajim, a pesar de no ser funcionario público, ha fungido como jefe de delegación en al menos tres viajes de oficiales salvadoreños a la capital estadounidense para intentar mantener a flote las negociaciones con el Fondo Monetario Internacional (FMI) de un crédito por USD 1.4 mil millones que El Salvador necesita con urgencia para no caer, dentro de un año, en un nuevo escenario de impago. Durante esas giras, según dos diplomáticos consultados, el trato fue cordial, pero las negociaciones se estancaron por la negativa de los Bukele a promover la derogación de Ley Bitcoin, que da a la criptomoneda circulación legal en El Salvador y cuya existencia es la principal objeción del FMI a desentrampar las pláticas con el país.

La reunión de la ministra Hayem, a diferencia de la de Ibrajim Bukele, era parte de una negociación directa con la administración Biden y, a juzgar por lo que había dicho el embajador Duncan en El Salvador sobre la red 5G, una que sí tuvo éxito. La apertura de Washington en estas pláticas fue tal que incluso permitió, sin demasiado aspaviento, la presencia de Sara Hanna Georges, la venezolana que es una de las asesoras más cercanas a Nayib Bukele y a su hermano Karim. En algún momento, a finales de la presidencia Trump e incluso a principios de la actual, Hanna Georges fue una presencia non grata en Washington luego de que operadores republicanos advirtieron sobre sus posibles vínculos con el régimen de Nicolás Maduro en Venezuela a través del operador político Raúl Gorrín, preso en Estados Unidos.

La sola presencia de la asesora venezolana en Washington, y su rol de asesora en las sombras en las negociaciones por la adquisición de tecnología 5G, habla con elocuencia del viraje estadounidense respecto a El Salvador. En 2019, según un exfuncionario salvadoreño, Sara Hanna era una de las que llevaban la voz cantante en las reuniones con Jean Manes, embajadora en San Salvador cuando Bukele asumió, y fue ella, la venezolana, una de las que protagonizó, desde la casa presidencial salvadoreña, el deterioro de las relaciones tras los sucesos de 2021 y los encontronazos con Manes cuando la diplomática volvió como encargada de negocios tras la presidencia Trump.

Dos años después, Sara Hanna volvió a los pasillos del poder en Washington. Su vuelta es parte del periplo diplomático que ha llevado a su jefe, Nayib Bukele, a aparecer de nuevo en las fotos con los funcionarios de Biden y a todo su aparato de propaganda a hablar de que las relaciones bilaterales pasan por “el mejor momento de la historia”.

Prensa Comunitaria: