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Johana, a 24-year-old woman, was released from prison on November 22, after 309 days completely disconnected from her family and the outside world. The release came four weeks after InSight Crime published an investigation demonstrating that neither she nor her family have any links to the Mara Salvatrucha (MS13) or Barrio 18, the main targets of the state of emergency in El Salvador that has led to the arrests of more than 74,000 people since March 27, 2022.

“The court issued an official letter to the director of the Preventive and Sentence Enforcement Center, Santa Ana, ordering the immediate release of the accused Dalila Johana Flores Flores,” reads a November 15 letter from the Third Court Against Organized Crime of San Salvador (Tribunal Tercero contra el Crimen Organizado de San Salvador).

Despite not having any criminal record, the armed forces arrested Johana, mother to a three-year-old girl, after they reviewed a complaint filed by the family of the leader of the Barrio 18 Revolucionarios in the Zacatecoluca canton, where Johana and her family live.

“The relatives of the real gang members accused my daughter of being a gang member,” said Maribel Flores, Johana’s mother.

An investigator from an anti-gang unit of the National Civil Police (Policía Nacional Civil – PNC) even swore before a notary in June that Johana and her family were not only innocent, but that they had collaborated to dismantle the Barrio 18 Revolucionarios clique in the canton, and that the gang members threatened them and even shot at the house.

Although this and other documents showing the error were in the possession of the state just days after the arrest, it was not until after the publication of InSight Crime’s report that the case was reconsidered.

“We are on our way back to El Maneadero, thank God,” Johana’s father, Francisco Flores, told InSight Crime as his daughter was being transferred from the Apanteos prison in Santa Ana department to the family home in La Paz. 

“She is not that thin, thank God. We have taken great care of her, and it seems that she did get the packages we left for her,” he added. 

During the days that Johana was incarcerated, her family could not contact or see her. Not even the lawyer they hired was able to reach her.

InSight Crime Analysis

Under the state of emergency, thousands of Salvadorans have been accused of being part of the country’s infamous gangs and imprisoned without evidence.

Of the more than 74,000 alleged gang members detained in the last 20 months, the government claims that 8,000 have been released. However, various civil society groups, such as Humanitarian Legal Relief (Socorro Jurídico Humanitario — SJH) and the Movement of Victims of the Regime (Movimiento de Víctimas del Régimen — MOVIR), estimate that there are at least 15,000 other victims of unlawful detentions like Johana.

Although homicide rates have hit historic lows under the state of emergency — the projected rate for 2023 is 3.3 homicides per 100,000 inhabitants, compared to 106 per 100,000 in 2015 — arbitrary arrests like Johana’s show a dark side of the regime that the government’s propaganda apparatus is trying to cover up.

The court’s letter stipulating Johana’s release suggested that the problem is structural.

“The present resolution is issued at this date due to the excessive workload of this court since it must consider the multiplicity of defendants and charges, as well as the plurality of parties and proceedings, which complicates the time required for each of the processes in this court, which is not then an undue delay on the part of this court,” it read.

When asked about this issue, SJH’s director, Ingrid Escobar, said she had no doubt that Johana’s release occurred because “her case became known in the media through a solid journalistic report.”

“It is further proof that … there is such a great delay due to the state of emergency, the administrative disorder, and the institutional weakness, that there are undoubtedly thousands of people in a situation very similar to the one Johana suffered,” she said.

InSight Crime (Original English version)https://insightcrime.org/news/el-salvador-frees-terrorist-johana-flores/

El Estado salvadoreño liberó a la ‘terrorista’ Johana Flores

Johana, una joven de 24 años, recuperó la libertad el miércoles 22 de noviembre, después de permanecer 309 días encarcelada e incomunicada. La liberación se produjo cuatro semanas después de que InSight Crime publicara una investigación en la que se demuestra que ni ella ni su familia tienen relación alguna con la Mara Salvatrucha (MS13) o el Barrio 18, los principales objetivos del estado de excepción en El Salvador que, desde el 27 de marzo de 2022, ha supuesto la encarcelación de más de 74.000 personas.

“Líbrese oficio dirigido al director del Centro Preventivo y de Cumplimiento de Penas Apanteos, Santa Ana, a efecto de poner en inmediata libertad a la imputada Dalila Johana Flores Flores”, reza el oficio #1768 emitido el 15 de noviembre por el Tribunal Tercero contra el Crimen Organizado de San Salvador.

A pesar de no tener antecedentes de ningún tipo, esta madre de una niña de 3 años fue privada de libertad por la Fuerza Armada, tras dar crédito a una denuncia interpuesta por la familia de un pandillero apodado ‘el Chucky de El Maneadero’, el líder del Barrio 18 Revolucionarios en el cantón de Zacatecoluca donde residen Johana y su familia.

“Los familiares de los verdaderos pandilleros acusaron a mi hija de pandillera”, dijo Maribel Flores, la madre.

Incluso, un investigador de una unidad antipandillas de la Policía Nacional Civil juró ante un notario en junio que Johana y su familia no solo eran inocentes, sino que habían colaborado para desmantelar la clica de la 18 Revolucionarios del cantón, y que por ello los pandilleros los amenazaron e incluso dispararon contra la casa.

A pesar de que este y otros documentos que evidenciaban el error estaban en poder del Estado —la mayoría desde días después de la detención—, no fue hasta la publicación del reportaje que se reconsideró su caso.

“Ya vamos de regreso a El Maneadero, gracias a Dios”, dijo a InSight Crime el padre de Johana, Francisco Flores, cuando trasladaba a su hija desde el penal de Apanteos, en el departamento de Santa Ana, hasta la vivienda familiar, en La Paz.

“No está tan delgada, gracias a Dios; nosotros hemos cuidado mucho de ella y parece que sí le pasaban los paquetes que le dejábamos”, agregó.

En los días que Johana permaneció encarcelada no pudieron conversar por teléfono con ella o visitarla; ni siquiera la abogada que tuvieron que contratar pudo hacerlo.

Análisis de InSight Crime

Se cuentan por miles los salvadoreños que bajo el régimen de excepción han sido encarcelados sin pruebas, acusados de ser parte de una pandilla. De los más de 74.000 detenidos y acusados de ser pandilleros en 20 meses de vigencia, el Estado ha liberado a unos 8.000, pero distintas organizaciones de la sociedad civil, como Socorro Jurídico Humanitario (SJH) y Movimiento de Víctimas del Régimen (MOVIR) estiman que al menos otras 15.000 detenciones son casos similares de detenciones injustificadas como la de Johana.

Y es que aunque bajo el régimen de excepción se ha reducido a mínimos históricos la violencia homicida —la tasa proyectada para 2023 es de 3.3 homicidios por cada 100.000 habitantes, cuando en 2015 fue de 106—, las encarcelaciones arbitrarias como la Johana muestran un lado oscuro del régimen que el aparato de propaganda gubernamental se esfuerza en invisibilizar.

La propia carta de libertad de Johana emitida por el tribunal deja entrever que el problema es estructural: “La presente resolución se emite hasta esta fecha en virtud de la excesiva carga laboral con la que cuenta esta sede judicial, ya que se debe de tomar en consideración la multiplicidad de imputados e imputaciones, así como la pluralidad de partes y diligencias, lo cual vuelve complejo el tiempo que requiere cada uno de los procesos tramitados en este juzgado, no siendo entonces una dilación indebida por parte de este tribunal”.

Consultada sobre este tema, la directora de SJH, Ingrid Escobar, no tiene dudas de que la liberación de Johana se ha dado porque “su caso se dio a conocer mediáticamente, a través de un sólido reportaje periodístico”.

“Es una prueba más”, —dijo Escobar— “de que hay casos que están durmiendo el sueño de los justos, porque es tan grande la mora que hay por el régimen de excepción, el desorden administrativo y la debilidad institucional, que indudablemente hay miles de personas en situación muy parecida a la que sufrió Johana”.

InSight Crime: https://insightcrime.org/es/sin-categorizar/estado-salvadoreno-libero-terrorista-johana-flores/