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The stage of the Miss Universe pageant in El Salvador has behind the scenes President Nayib Bukele, who poses on this ground towards reelection, although he does not meet the legal requirements and there is a constitutional prohibition of continuous reelection.

The visit of the contestants to the beauty pageant serves to highlight the security policy, which for 20 months has resorted to a strict regime of exception.

In this context, the rescue of the Historic Center is presented, where now stands a pharaonic library built with funds from the Government of the People’s Republic of China (PRC).

The new national library was inaugurated on November 14 by the president and his brother Karim, who is rumored among corridors to take the reins of the Cabinet while the ruler has to campaign for the general elections scheduled for February 4, 2024.

The event, which was carefully pre-recorded, reached the citizens through media and social networks as part of the strategy of the self-proclaimed “cool president,” who paves the way for perpetuation in power, after Bukele broke the bipartisanship that governed El Salvador since the signing of the peace agreements in 1992.

Between Miss Universe and the complaint

However, Miss Universe and the inauguration of one of the cooperation projects promised to Bukele by his counterpart Xi Jinping in December 2019 occur while the government avoids commenting on the hearing held on November 9 in Washington by the Inter-American Commission on Human Rights (IACHR).

The IACHR received complaints against the regime of exception.

In addition, the capture of a dangerous criminal member of the leadership of the MS-13 gang in Mexico was known when he should have been in the mega-prison built by Bukele.

The US government confirmed on November 10 the capture of Salvadoran gang member Elmer Canales Rivera, who is wanted by the New York prosecutor’s office and was hiding in Mexico. Bukele, on the other hand, only posted a wink on his X social media account (formerly Twitter).

Negotiating with gang members?

The individual, known as “El Crook de Hollywood,” was secretly released and sent abroad with the assistance of Bukele government officials, according to an investigation revealed by the US Department of Justice (DOJ) and published by Expediente Público.

The deputy of the opposition party VAMOS, Claudia Ortiz, presented on November 14 a piece of correspondence to the Legislative Assembly requesting the creation of a special commission to investigate the role of the Directorate of Penitentiary Centers.

“Who is that person or people who have more power than a judge to be able to release a criminal leader? What agreements could officials have been involved in these actions and reached with members of criminal structures to allow them to go free?” demanded Ortiz.

MS-13 leader

Elmer Canales Rivera, leader of the MS-13 gang, was supposed to be imprisoned in El Salvador but, according to an investigation by the US Department of Justice (DOJ), he was released last year by Bukele government officials.

The director of the Directorate of Penitentiary Centers, Osiris Luna, and the director of the Directorate of Social Fabric, Carlos Marroquín, are involved in the scheme.

Luna acts as Deputy Minister of Justice and Public Security and in the eyes of international observers, he is the face of the abuses committed to date that have resulted in the deaths of around 200 inmates under state custody, according to calculations by social organizations such as Cristosal and Socorro Jurídico Humanitario (SJH).

Meanwhile, Marroquín is a key figure in the development of the Urban Centers of Well-being and Opportunities (CUBO), a Bukele program that brings together 12 cultural spaces in populations that were once under the siege of gangs.

Marroquín, according to audios leaked by police intelligence to the press, was personally in charge of the evacuation of Canales to Guatemala.

Reconversion of the gangs

José Miguel Cruz, director of research at Florida International University (FIU), who was a pioneer in the research of the gang phenomenon in Central America, explains to Expediente Público the ups and downs of Bukele’s Territorial Control Plan.

“What we know from experience in other countries is that these groups undergo a reconversion, and a policy that revolves around putting them all in jail basically only stimulates or only gives incentives for reconversion and reorganization,” Cruz told Expediente Público.

“What does that mean specifically, what will they become? It’s hard to know. It depends on the specific dynamics within the prisons,” he inquires.

“What we know from previous experiences in the past in El Salvador is that they always undergo a reconversion and, therefore, it is very difficult to think that the gangs will be dismantled or disappear. Most likely, as we know them now, yes, but as organized crime groups, no, we will see another phase,” he evaluates.

Cruz, who is an author of the research “The Long Arm of the Gang: Disconnection under the Gang Government in Central America,” believes that “it is very likely that we will see them reconstituted in another type of organization (…) they will probably be groups more involved in much more complex criminal businesses that will use violence when necessary.”

A $100 million catwalk

The official information on the cost of organizing the Miss Universe 2023 parade is unknown because the Bukele administration reserves public access.

But a brief interview conducted by a content creator on social media with the Salvadoran ambassador to the US, Milena Mayorga, revealed that the country spends $100 million on the event.

“We are talking about Miss Universe being a $100 million project in itself. They also invest that amount of money in production, in everything related to the artists who come, presenters, and the logistics of bringing that entire stage,” Mayorga explained in a message that went viral on social media.

This coincides with data from October 17, 2023, when the Legislative Assembly, controlled by the ruling party Nuevas Ideas (NI), approved a reform to the general budget of the nation for this year to reallocate $103 million to “general obligations of the State.”

Social sector funds for Miss Universe

The decision cut funds for the portfolios of Education, Health, the University of El Salvador (UES, the only public university), and paradoxically, Public Security.

In 1996, the current Salvadoran ambassador to the US represented this Central American country and was a semifinalist in the pageant held in Las Vegas, Nevada, when Venezuelan Alicia Machado won.

Mayorga is a former television presenter who was a member of the Nationalist Republican Alliance (ARENA) party before being incorporated into the Bukele government to work in the foreign service.

“We have renovated, as part of the investment made by El Salvador, infrastructure. The National Gymnasium has already been conditioned as a gymnasium for shows of the caliber of Miss Universe because the Central American and Caribbean Games were held there.”

“The seats are luxurious. They have prepared this gymnasium very well, so that it looks great,” she declared.

Among the voices opposing the organization of the event is the Block of Resistance and Popular Rebellion (BRP), which brings together university students and opposition guilds.

“Innocent people who have died in prisons under a criminal regime of exception, while the government’s pact with the gangs is demonstrated. Miss Universe is another cover-up with which they want to hide the abuses,” emphasizes the BRP.

Neoconservative and neoliberal

El Salvador has been under a regime of exception since March 2022, when Bukele resorted to the measure to stop the territorial control exerted by the gangs nationwide.

The latest opinion poll released by CID Gallup in September shows that the ruler of El Salvador “leads in first place with a solid 88% approval, demonstrating exceptional leadership.”

When asked about whether Bukele will consolidate a new ideological trend, political scientist Álvaro Artiga responded to Expediente Público that the model is “neoconservative in politics and neoliberal in economics,” understanding “neoconservatism in politics as a conservative ideology, for example, in family issues, religion, and centralization of the state.”

Meanwhile, Bolivian writer Carlos Decker-Molina, in conversation with Expediente Público, believes that Bukele’s success lies in the fact that “he uses the populist discourse of the left while acting with the authoritarian rigor of the extreme right.”

Rodolfo Cardenal, director of the Monseñor Romero Center, does not hesitate to highlight that the president “paid several million for foreign women to pose on stages carefully decorated by the ruling party.”

“Behind the scenes, he has hidden the poor, threatening them with the regime of exception. The poverty of the vast majority of the population is an insult to the artificial glamour of Bukele’s El Salvador and his beauty queens,” emphasizes the Jesuit priest in an analysis.

Expediente Público:

Bukele aprovecha Miss Universo para distraer de graves problemas en El Salvador

La tarima del certamen Miss Universo en El Salvador tiene tras el telón a un presidente Nayib Bukele que posa sobre este terreno hacia la reelección, aunque no cumple los requisitos de ley y exista una prohibición constitucional de reelección continua. 

La visita de las concursantes al cetro de belleza sirve para exaltar la política de seguridad, que desde hace 20 meses recurre a un estricto régimen de excepción. 

En este contexto, se presenta el rescate del Centro Histórico, donde ahora sobresale una biblioteca faraónica construida con fondos del Gobierno de la República Popular China (RPCh). 

La nueva biblioteca nacional fue inaugurada este 14 de noviembre por el mandatario y su hermano Karim, de quien se dice entre corredores, que tomará las riendas del Gabinete mientras el gobernante tenga que hacer campaña electoral de cara a los comicios generales calendarizados para el 4 de febrero de 2024.

El evento, que fue cuidadosamente pregrabado, llegó a la ciudadanía a través de medios de comunicación y redes sociales como parte de la estrategia del autodenominado “presidente cool”, que allana el sendero hacia la perpetuación en el poder, luego que Bukele quebró el bipartidismo que rigió El Salvador desde la firma de los acuerdos de paz en 1992.  

Entre Miss Universo y la denuncia 

Sin embargo, Miss Universo y la inauguración de una de las obras de cooperación prometidas a Bukele por su homólogo Xi Jinping en diciembre de 2019, acaecen mientras el Gobierno elude comentar la audiencia realizada este 9 de noviembre en Washington por la Comisión Interamericana de Derechos Humanos (CIDH)

La CIDH recibió denuncias contra el régimen de excepción. 

Además, se conoció la captura de un peligroso criminal miembro de la jefatura de la Mara Salvatrucha (MS-13) en México, cuando debía estar en la megacárcel levantada por Bukele. 

El Gobierno de EE. UU. confirmó este 10 de noviembre la captura del pandillero salvadoreño Elmer Canales Rivera, quien es reclamado por la fiscalía de Nueva York y estaba escondido en México. Bukele, por su parte, solamente publicó un guiño en su cuenta en la red social X (antes Twitter).

¿Negocia con pandilleros?

El sujeto, que es conocido como “El Crook de Hollywood”, fue excarcelado en secreto y enviado al extranjero con la asistencia de funcionarios del Gobierno de Bukele, de acuerdo a una investigación revelada por el Departamento de Justicia (DOJ) de EE. UU. y cuyos hallazgos publicó Expediente Público. 

La diputada del partido opositor VAMOS, Claudia Ortiz, presentó el 14 de noviembre una pieza de correspondencia a la Asamblea Legislativa solicitando la creación de una comisión especial que investigue el papel de la Dirección de Centros Penales.

“¿Quién es esa persona o personas que tienen más poder que un juez para poder liberar a un cabecilla del crimen organizado? ¿Cuáles fueron los acuerdos a los que funcionarios pudieron haber estado involucrados en estas acciones y llegaron con miembros de estructuras criminales para permitir que pudieran salir en libertad?”, demandó Ortiz. 

Jefe de la MS-13

Elmer Canales Rivera, jefe de la MS-13, debía guardar prisión en El Salvador, pero, según una investigación del Departamento de Justicia (DOJ) de EE. UU., fue liberado el año pasado por funcionarios del gobierno de Bukele. 

En la trama están involucrados el director de la Dirección de Centros Penales, Osiris Luna, y el director de la Dirección de Tejido Social, Carlos Marroquín.  

Luna actúa como viceministro de Justicia y Seguridad Pública y ante los observadores internacionales es el rostro de los abusos cometidos hasta la fecha que desembocan en la muerte de alrededor de 200 reos bajo custodia estatal, de acuerdo a los cálculos de organizaciones sociales como Cristosal y Socorro Jurídico Humanitario (SJH).

Mientras que Marroquín es una pieza clave en el desarrollo de los Centros Urbanos de Bienestar y Oportunidades (CUBO), un programa de Bukele que aglutina 12 espacios culturales en poblaciones otrora bajo el asedio de las pandillas.

Marroquín, de acuerdo a audios filtrados por inteligencia policial a la prensa, fue quien estuvo a cargo personalmente de la evacuación de Canales hacia Guatemala. 

Reconversión de las maras 

José Miguel Cruz, director de investigación en la Universidad Internacional de la Florida (FIU), quien fue pionero en la investigación del fenómeno pandilleril en Centroamérica, explica a Expediente Público los claroscuros del llamado Plan de Control Territorial de Bukele. 

“Lo que sabemos por experiencia en otros países es que estos grupos se reconvierten y una política que gira alrededor de ponerlos a todos en la cárcel básicamente solo estimula o solo da incentivos para la reconversión y la reorganización”, dijo Cruz a Expediente Público.  

“¿Qué significa eso concretamente, en qué se van a convertir? Es difícil saberlo. Depende de las dinámicas concretas dentro de las cárceles”, inquiere.  

“Lo que sabemos por experiencias previas en el pasado en El Salvador es que siempre se reconvierten y, por lo tanto, es muy difícil pensar que las pandillas se van a desarticular o van a desaparecer.  

Muy probablemente como las conocemos ahora sí, pero como grupos de crimen organizado no, vamos a ver otra fase”, evalúa. 

Cruz, que es un autor de la investigación “El largo brazo de la pandilla: Desconexión bajo el gobierno de las pandillas en Centroamérica”, opina que “sí es muy probable que las veamos reconstituidas en otro tipo de organización (…) muy probablemente sean grupos más insertados en negocios mucho más complejos del crimen que van a hacer uso de la violencia cuando lo necesiten”.

Una pasarela de 100 millones de dólares

La información oficial sobre el costo de la organización del desfile Miss Universo 2023 es desconocida porque la administración Bukele reserva el acceso público.  

Pero una entrevista fugaz hecha por un generador de contenidos en redes sociales a la embajadora de El Salvador en EE. UU., Milena Mayorga, trascendió que el país gasta 100 millones de dólares en el evento. 

“Estamos hablando que, en sí, Miss Universo es un proyecto de US$100 millones. Ellos invierten también esa cantidad de dinero en producción, en todo lo que tiene que ver con los artistas que vienen, presentadoras, lo que es la logística de traer todo ese escenario”, explicó Mayorga en un mensaje viralizado en redes sociales. 

Esto coincide con un dato del 17 de octubre de 2023, cuando la Asamblea Legislativa, que controla el partido oficialista Nuevas Ideas (NI) aprobó una reforma al presupuesto general de la nación de este 2023 para reorientar 103 millones a “obligaciones generales del Estado”. 

Plata del sector social para Miss Universo

La decisión recortó fondos a las carteras de Educación, Salud, la Universidad de El Salvador (UES, la única pública) y, paradójicamente, a Seguridad Pública. 

En 1996, la actual embajadora salvadoreña en EE. UU. representó a este país centroamericano y fue semifinalista en el concurso que tuvo sede en Las Vegas, Nevada, cuando ganó la venezolana Alicia Machado. 

Mayorga es una expresentadora de televisión que militó en el partido Alianza Republicana Nacionalista (ARENA) antes de ser incorporada al gobierno de Bukele para trabajar en el servicio exterior. 

“Hemos renovado, como parte de la inversión que hizo El Salvador, infraestructura. El Gimnasio Nacional lo (a)condicionaron ya a un gimnasio para espectáculos de la talla de Miss Universo porque ahí fueron los Juegos Centroamericanos y del Caribe”. 

“Las butacas son de lujo. Acondicionaron muy bien este gimnasio, ya para que quede super lindo”, declaró.

Entre las voces que adversan la organización del evento está el Bloque de Resistencia y Rebeldía Popular (BRP), que reúne universitarios y gremios opositores.  

“Personas inocentes que han muerto en las cárceles bajo un régimen de excepción criminal, mientras queda demostrado el pacto del gobierno con las pandillas. Miss Universo es una tapadera más con la que quieren ocultar los abusos”, recalca el BRP. 

Neoconservador y neoliberal 

El Salvador vive bajo régimen de excepción desde marzo de 2022, luego que Bukele recurrió a la medida para detener el control territorial que ejercían las pandillas a nivel nacional. 

El último sondeo de opinión difundido por CID Gallup en septiembre demuestra que el gobernante de El Salvador “encabeza el primer lugar con un sólido 88% de aprobación, demostrando un liderazgo excepcional”. 

Al ser preguntado acerca de si Bukele consolidará una nueva tendencia ideológica, el politólogo Álvaro Artiga respondió a Expediente Público que el modelo es “neoconservador en lo político y neoliberal en lo económico”, entendiendo “el neoconservadurismo político como una ideología conservadora, por ejemplo, en temas de familia, religión, centralización del estado”. 

Mientras que el escritor boliviano Carlos Decker-Molina, en plática con Expediente Público, opina que el éxito de Bukele radica en que “utiliza el discurso populista de izquierdas mientras actúa con el rigor autoritario de la extrema derecha”. 

El director del Centro Monseñor Romero, Rodolfo Cardenal, no vacila en destacar que el mandatario “pagó varios millones para que mujeres extranjeras posen en los escenarios cuidadosamente decorados por el oficialismo”.  

“Entre los bastidores ha ocultado a los pobres, amenazándolos con el régimen de excepción. La pobreza de la inmensa mayoría de la población es un insulto para el glamour artificioso de El Salvador de Bukele y sus mises”, puntualiza en un análisis el sacerdote jesuita.

Expediente Público: