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Allowing a visit to Salvadoran prisons and establishing a dialogue between civil society organizations and the government to address short-term and forced disappearances were two preliminary remarks made by commissioners of the IACHR during the hearing called “Forced disappearances during the state of emergency.”

Human rights defenders have denounced state agents’ forced and short-term disappearances during the state of emergency. Seven movements presented concrete cases documented by the media with testimonies from victims’ relatives to the IACHR.

Verónica Reyna, from the Passionist Social Service, reported that short-term disappearance cases have been known through media documentation and human rights organizations because the State has minimized, denied, and failed to prevent and investigate these events.

“The conditions of repression, fear, and distrust towards institutions co-opted by the Executive do not guarantee that reporting will not generate some type of retaliation against the victims,” Reyna said.

David Morales, representative of Cristosal, added that among the 5,775 complaints of human rights violations registered by seven social organizations, there are 327 cases of forced disappearances by state agents during the state of emergency.

The victims of forced disappearances are 85% male and 15% female, with 61% being young people between the ages of 18 and 35.

Morales stated that the forced disappearances were preceded by arbitrary detentions by police or military, followed by denial of information on the whereabouts of the detainee, in some cases for up to eight months, without the family knowing the penitentiary center’s location.

“Many people detained under the state of emergency are considered disappeared; we have also verified that in many cases, the penitentiary authorities provide false information about the whereabouts of these individuals,” Morales claimed.

The Cristosal representative confirmed that the organization had verified the death of four individuals detained under the state of emergency, disappeared (for months) while under State custody, and later buried in common graves.

In all four cases, the authorities concealed their whereabouts from their relatives and did not notify them of their deaths, leading the families to investigate on their own in the morgue records of the Legal Medicine Institute (IML) until they found out where they were.

Forgotten Disappeared

Gabriela Santos, director of Idhuca, presented at the IACHR the State’s failure to fulfill its obligations regarding the investigation and search for individuals disappeared by non-state agents, forcing mothers to conduct their own searches.

“The mass and arbitrary detentions boasted within the state of emergency context do not mean that justice has been guaranteed for the disappeared and their families,” said the Idhuca representative.

Mothers of the disappeared have repeatedly denounced the lack of attention and discrimination they suffer from prosecutors and investigators assigned to their relatives’ cases. They have also denounced the suspension of investigations into disappeared persons due to the state of emergency.

Social organizations estimate that between 2019 and 2022, state institutions received at least 6,400 reports of disappearances, mostly perpetrated by gangs, of which 2,397 might still be active.

Santos added that for decades gangs were the main perpetrators of disappearances in the country, and although this phenomenon has decreased in recent months, the State has become one of the main perpetrators of disappearance under the state of emergency.

“Security policies in El Salvador should not turn state institutions into criminal actors to replace gang activity in the territory, the disappearance of individuals regardless of the perpetrator must be prevented, investigated, and sanctioned in a timely manner,” she stressed.

Victoria Barrientos, representing the Due Process Foundation (DPLF), requested the IACHR urge the Salvadoran State to publicly acknowledge the existence of disappearances, develop a policy and a law on disappearances, create a registry of disappeared persons, and ratify two inter-American conventions to prevent disappearance.

State Denies Forced Disappearances

On behalf of the Salvadoran state, Colombian Andrés Guzmán, presidential commissioner for Human Rights and Freedom of Expression, acknowledged disappearances committed by gangs after the end of the armed conflict and during the first gang truce with the government that began in 2012, under the government of Mauricio Funes.

However, he strongly denied the forced disappearances and short-term disappearances allegedly committed by state agents and institutions, reported by social organizations and relatives of the captured.

“It has been alleged that forced disappearances exist during the state of emergency, this is totally false (…) I believe it is fair to be recognized by all human rights bodies the false assertion that forced disappearances during the state of emergency even exist,” he said.

The Commissioner makes this assertion based on, according to him, no complaints of such crimes having been filed with the FGR in 2023, as defined in articles 364 and 365 of the Penal Code.

“I want to make it clear that in 2023, the Attorney General’s Office has not received a single complaint about these types of crimes, nor do we recognize or acknowledge short-term forced disappearances, a concept that has tried to be introduced in this hearing,” he assured.

Towards the end of the hearing, the Commission’s president, Julissa Mantilla, commented that the State can act ex officio in cases of forced disappearance and that the Inter-American Court of Human Rights (IACtHR) has established that the State cannot shift its search responsibility to the initiative of the relatives.

Furthermore, Guzmán argued that short-term forced disappearances are not contemplated “in the conventional framework, nor in national and international jurisprudence.”

Article 2 of the Inter-American Convention on Forced Disappearance of Persons stipulates forced disappearance as “the deprivation of liberty of one or more individuals, in any form, committed by State agents or by persons or groups of persons acting with the authorization, support, or acquiescence of the State, followed by the lack of information or the refusal to acknowledge such deprivation of liberty or to inform about the whereabouts of the individual, thereby impeding the exercise of the pertinent legal remedies and procedural guarantees.”

Against Organizations

Moreover, Commissioner Guzmán attempted to discredit the complaints made by social organizations, claiming they seek to attack the government’s security plans and accused them of strengthening gangs in previous governments.

“They take advantage of the country being in a political election period; it is also important to understand that several people leading these NGOs come from those political parties that led the civil war and then allowed the growth and helped strengthen the maras and gangs in their governments,” said the Colombian.

Tania Renaum, the IACHR’s executive secretary, expressed concern over Guzmán’s designations to civil society, representing the Salvadoran State. They are “risky and should be approached with caution,” she warned in her closing remarks.

“It seems a bit risky, to say the least, the overgeneralization that when Salvadoran civil society comes to international spaces to question the State, they want to boycott a security plan or are part of an opposition,” she said.

Renaum also reminded that, thanks to civil society, El Salvador now has precedents of memory, truth, and justice, such as the case of the Cruz sisters’ disappearance, the El Mozote Massacre, and the murder of García Prieto, among others.

Finally, Guzmán insisted that the institutions have the real data on the types of crimes and actions. “What is not official has no credibility or support; we do not recognize the figures or data supplied for not having an official source,” he stated.

However, he kept absolute silence on the public information reserve that the government has imposed for all statistical data related to security.

Both Commissioner Mantilla and others requested the Salvadoran State allow the IACHR to visit Salvadoran prisons.

“As of October 2023, there were more than 65,000 detained individuals, and I would like to know the legal penal flow of these detainees because evidently not knowing it also means failing due process,” she recalled.

Lastly, Mantilla recommended establishing a dialogue table between civil society and the government, with the IACHR’s accompaniment, to address the issue of forced disappearance.


CIDH insiste en visitar El Salvador para verificar situación de derechos humanos

Permitir una visita a las cárceles salvadoreñas y establecer una mesa de diálogo entre las organizaciones de sociedad civil y el gobierno para abordar las desapariciones forzadas y de corta duración, fueron dos de los comentarios preliminares de los comisionados de la Comisión Interamericana de Derechos Humanos (CIDH) en la audiencia denominada “Desapariciones forzadas durante el estado de excepción”.

Organizaciones defensoras de derechos humanos denunciaron las desapariciones forzadas y de corta duración cometidas por agentes estatales en el contexto del régimen de excepción. Siete movimientos expusieron ante la CIDH casos concretos documentados por medios de comunicación con testimonios de familiares de víctimas.

Verónica Reyna, del Servicio Social Pasionistas, expuso que los casos de desapariciones de corta de duración se han conocido por la documentación de los medios de comunicación y la organizaciones defensoras de derechos humanos, debido a que el Estado ha minimizado, negado e incumplido su obligación de prevenir e investigar estos hechos.

“Las condiciones de represión, miedo y desconfianza hacia las instituciones cooptadas por el Ejecutivo no garantizan que la denuncia no vaya a generar algún tipo de represalias en contra de las víctimas”, expresó Reyna.

El representante de Cristosal, David Morales, agregó que entre las 5,775 denuncias de violaciones a derechos humanos, registradas por siete organizaciones sociales, se contabilizan 327 casos de desapariciones forzadas perpetradas por agentes estatales durante el estado de excepción.

Las víctimas de las desapariciones forzadas son en un 85% personas del género masculino y en un 15% de género femenino, de las cuales un 61% son jóvenes entre los 18 y 35 años de edad.

Morales manifestó que las desapariciones forzadas fueron precedidas de detenciones arbitrarias realizadas por policías o militares, luego hubo negación de información sobre el paradero del capturado, en casos hasta por ocho meses, sin que la familia tuviera certeza del centro penitenciario en el que se encontraba.

“Muchas personas detenidas bajo el régimen de excepción se encuentran en condición de desaparecidas, también hemos verificado que en muchos casos las autoridades penitenciarias entregan información falsa sobre el paradero de las personas”, aseguró Morales.

El representante de Cristosal aseguró que en esa organización han verificado la muerte de cuatro personas que fueron detenidas bajo el régimen de excepción, desaparecidas (por meses) mientras se encontraban bajo custodia del Estado y luego enterradas en fosas comunes.

En los cuatro casos, las autoridades ocultaron a sus familiares el paradero y no les notificaron de sus muertes por lo que las familias debieron investigar por su cuenta en los registros de las morgues del Instituto de Medicina Legal (IML) hasta saber donde estaban.

Desaparecidos olvidados

Por su parte, Gabriela Santos, directora del Idhuca, expuso ante la CIDH el incumplimiento de las obligaciones del Estado en cuanto a la investigación y búsqueda de personas desaparecidas cometidas por agentes no estatales, lo que ha obligado a las madres a realizar su propia búsqueda.

“Las detenciones masivas y arbitrarias de las que se hace alarde en el marco del estado de excepción, no significa que se ha garantizado la justicia para las personas desaparecidas y sus familiares”, expresó la representante del Idhuca.

En diversas ocasiones, las madres de los desaparecidos han denunciado la falta de atención y discriminación que sufren por parte de fiscales e investigadores asignados a los casos de sus familiares. Asimismo han denunciado la suspensión de las investigaciones sobre personas desaparecidas debido al régimen de excepción.

Las organizaciones sociales estiman que entre 2019 y 2022, las instituciones estatales recibieron al menos 6,400 reportes de desapariciones perpetradas en su mayoría por pandillas, de las cuales 2,397 podrían seguir activas.

Santos agregó que durante décadas las pandillas fueron las principales responsables de la desaparición de personas en el país y aunque este fenómeno se ha visto reducido en los últimos meses, ahora el Estado se ha vuelto uno de los principales victimarios de desaparición en el contexto del régimen de excepción.

“La políticas de seguridad en El Salvador no pueden convertir a las instituciones estatales en actores criminales para sustituir la actividad de pandillas en el territorio, la desaparición de personas independientemente de sus responsables debe ser prevenida, investigada y sancionada oportunamente”, puntualizó.

Asimismo Victoria Barrientos, representante de la Fundación para el Debido Proceso (DPLF por sus siglas en Inglés), solicitó a la CIDH exhortar al Estado salvadoreño para que reconozca públicamente la existencia de las desapariciones, elaborar una política y una ley de desapariciones, crear un registro de personas desaparecidas y ratificar dos convenciones interamericanas para prevenir la desaparición.

El Estado niega desaparición forzada

En representación del Estado salvadoreño el colombiano Andrés Guzmán, comisionado presidencial de Derechos Humanos y la libertad de expresión, aceptó la desaparición de personas cometidas por las pandillas después del fin del conflicto armado y durante la primera tregua de pandillas y el gobierno que inició en 2012, en el gobierno de Mauricio Funes.

Sin embargo, negó rotundamente las desapariciones forzadas y las desapariciones de corta duración cometidas supuestamente por agentes e instituciones estatales, denunciadas por las organizaciones sociales y familiares de los capturados.

“Se ha alegado la existencia de las desapariciones forzadas durante el régimen de excepción, esto es totalmente falso (…) Considero que es justo que se reconozca por parte de todos los organismos de derechos humanos la falsa afirmación de que las desapariciones forzadas durante el régimen de excepción, siquiera existan”, manifestó.

El Comisionado hace esa aseveración basada en que, según él, en 2023 la Fiscalía General de la República (FGR) no ha recibido ninguna denuncia bajo ese delito tipificado en los artículos 364 y 365 del Código Penal.

“Quiero dejar claro que en el 2023, la Fiscalía General de la República no ha recibido una sola denuncia sobre este tipo de delitos, tampoco existe ni reconocemos en nuestro contexto, las desapariciones forzadas de corta duración, un concepto que ha tratado de introducir en esta audiencia”, aseguró.

Ese punto, al final de la audiencia, la presidenta de la Comisión, Julissa Mantilla, comentó que el Estado puede actuar de oficio en los casos de desaparición forzada y que la misma Corte Interamericana de Derechos Humanos (CorteIDH) ha establecido que el Estado no puede descargar su responsabilidad de búsqueda en la iniciativa de los familiares.

Por otra parte, Guzmán alegó que las desapariciones forzadas de corta duración no están contempladas “en el marco convencional, ni en la jurisprudencia nacional e internacional”.

El artículo 2 de la Convención Interamericana sobre desaparición forzada de personas estipula la desaparición forzada como “la privación de la libertad a una o más personas, cualquiera que fuere su forma, cometida por agentes del Estado o por personas o grupos de personas que actúen con la autorización, el apoyo o la aquiescencia del Estado, seguida de la falta de información o de la negativa a reconocer dicha privación de libertad o de informar sobre el paradero de la persona, con lo cual se impide el ejercicio de los recursos legales y de las garantías procesales pertinentes”.

Contra organizaciones

Por otra parte, el Comisionado Guzmán intentó demeritar la denuncia realizada por las organizaciones sociales, al asegurar que estas buscan atacar los planes de seguridad del gobierno y las acusó de fortalecer a las pandillas en gobiernos anteriores.

“Aprovechan que el país está en un período político electoral, también hay que comprender que varias personas que lideran estas ONGs provienen de esos partidos políticos que protagonizaron la guerra civil y luego en sus gobiernos permitieron el crecimiento y ayudaron al fortalecimiento de las maras y pandillas”, manifestó el colombiano.

La secretaria ejecutiva de la CIDH, Tania Renaum, mostró su preocupación por las designaciones a la sociedad civil realizadas por Guzmán, en representación del Estado salvadoreño. Son “riesgosas y habría que ir con cautela con respecto a ellas” advirtió en sus comentarios finales.

“Me parece un poco arriesgado, por decirlo menos, la sobre generalización de que la sociedad civil salvadoreña, cuando vienen a los espacios internacionales a cuestionar al Estado, es que quieren boicotear un plan de seguridad o son parte de una oposición”, manifestó.

Renaum, además recordó que gracias a la sociedad civil existen ahora en El Salvador antecedentes de memoria, de verdad y de justicia como el caso de la desaparición de las hermanas Cruz, la Masacre El Mozote y el asesinato de García Prieto, entre otros.

Para finalizar, Guzmán aseguró que son las instituciones las que tienen los datos reales sobre el tipo de delitos y acciones. “Lo que no es oficial no tiene ninguna credibilidad ni sustento, no reconocemos la cifras ni los datos suministrados por no tener una fuente oficial”, sostuvo.

Sin embargo, guardó silencio absoluto sobre la reserva de información de carácter público que el gobierno ha impuesto para todos los datos estadísticos relacionados a la seguridad.

Tanto la comisionada Mantilla como otros hicieron la petición al Estado salvadoreño para que permita a la CIDH realizar una visita a las cárceles salvadoreñas.

“A octubre de 2023 había más de 65, 000 personas detenidas y a mí me gustaría conocer el flujo jurídico penal de esas personas detenidas, porque evidentemente no conocerlo es también incurrir en fallos al debido proceso”, recordó.

Finalmente, Mantilla recomendó establecer una mesa de diálogo entre sociedad civil y el gobierno con el acompañamiento de la CIDH para abordar el tema de la desaparición forzada.