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The XXIV Central American and Caribbean Games, San Salvador 2023, started this week. On the night of the opening, the state-controlled media, using a national broadcast set up like a big show, tried to present an image of modernity and joy, as if El Salvador was a country with a normal government, as if people lived happily and as if the party, music, and color were inherent and natural characteristics of the country today.

However, the fireworks, sound, and lights, the international artists of questionable quality and taste but presented as the epitome of contemporary culture, failed to make people forget the levels of improvisation and administrative and managerial incapacity demonstrated by the games’ organizing committee to the national authorities, starting with the Chief Executive and his brothers in charge of various organizational facets of the games, who showed in the days leading up to the games the real country that El Salvador is today.

The torrential but habitual seasonal rains that hit the country on the afternoon and evening before the opening of the sports event exposed not only the poor quality of the construction (the roof of the main stadium collapsed, and water fell like an endless waterfall inside the facilities, as shown by images broadcast on social networks) but also the failure to meet the deadlines to have the works ready which, by the way, should have been completed in March of this year, according to the schedule approved and disseminated by the organizers.

Days before the opening and with the tournament’s appointments already defined, several venues were changed because the contracted companies did not meet the delivery deadlines; thus, we will see competitions in shopping centers, in open and public spaces, in the very space of the Foreign Ministry, and on more or less remote beaches, when originally everything was planned to be held in the host city that gives its name to this edition of the games: San Salvador.

One must also wonder why San Salvador was proposed to host these sporting events, given the lack of adequate facilities and infrastructure and the cost that an organization of this type entails, especially for a country so impoverished by a government that has sunk it into debt and pushed it to the brink of default. It is worth remembering, for example, that a country with a much stronger economy, such as Panama, declined to host them due to the high cost it entailed.

For this reason, beyond improvisation and incapacity, non-compliance, and absolute obscurity regarding the funds invested for the organization, this event could well be qualified as the Hunger Games from the perspective of the Salvadoran people. No explanation for its implementation seems to be found other than the inexhaustible egotism of a government that daily insists on running the country like a permanent advertising campaign. Without a doubt, few advertising windows are more attractive than international sporting games. However, beyond the reach of the great spectacular lights, the people who host them suffer from hunger, misery, repression, militarism, and hopelessness.

An impoverished country living on remittances

According to the “Coyuntural 2023” survey by the Public Opinion Studies Center (CEOP) of the Dr. Guillermo Manuel Ungo Foundation (FUNDAUNGO), in El Salvador, at the beginning of March 2023, four out of every 10 Salvadorans (42.9%) believed that their family’s economic situation worsened in the first months of this year. In March, 72.8% of the population considered that issues related to the economy are the country’s most serious problem, an increase of 10.6% compared to November 2022, when this perception was expressed by 62.2% of the citizens. This same perception has been confirmed in every serious survey conducted by other houses throughout the year.

The economic problems that most concern the population are inflation, unemployment, poverty, low economic growth, and inequality. This concern is more than double that in 2020 when the economy was the main problem for only 28% of the population.

The country continues to live mainly on remittances. These surpass the national export capacity, as pointed out by data from the Central Reserve Bank (BCR) which, when comparing the accumulated amounts from January to December of each year, since 2019, during the years 2020, 2021, and 2022, indicate that the total amounts of remittances were greater than those received from foreign sales. Thus, in 2022, the country generated revenues of $7,115.1 million in exports; during that same period, $7,818.5 million came in as remittances, that is, $703.4 million more, sent by the Salvadoran community abroad.

In the first five months of 2023, El Salvador received revenues of $2,850.3 million from exports, while the remittances received were $3,331.5 million, meaning $481.2 million more money entered directly into the family economy of thousands of Salvadorans.

A change in trend

One might think that this relationship has always been this way. Still, the data published by the Central Bank since 1991 and 1994 for remittances and exports show that the amount of money in exports always exceeded remittances. This relationship reversed with the current government, starting in 2020, with the backdrop of the COVID-19 pandemic.

It is important to understand the impact of remittances on the population, “The Salvadoran economy, without a doubt, depends more on remittances than on exports, not so much because of their amount, but because remittances arrive directly to support the economy of households, which is why they are a relief to the cost of living and one of the most important engines of consumption and economic growth,” Tatiana Marroquin explained this week to a written medium.

We also import more than we sell abroad. According to BCR data, from January to May of this year, imports totaled $6,476 million, more than double what the country exported in goods.

Perpetual Debt

Meanwhile, the country’s debt continues unabated, with a legislative body that has repeatedly proven that it assumes its role as an automatic approval office for anything the Executive presents. Thus, last Tuesday, a new loan of $1,000 million was approved, intended to cover maturities; the State continues to pay debt with debt as if a private citizen used their credit card to cancel their monthly bank credits.

In the last four years, the country’s total public debt increased by almost $6,500 million, representing the highest indebtedness per presidential term compared to previous administrations. However, this is not reflected in public investment but in expenses for the functioning of the State and to continue paying debt with higher levels of indebtedness.

This debt is now contracted in the local market, as El Salvador is internationally considered a country with a high risk of default; consequently, international credit devices continue to be closed. Thus, the local banks and pension fund managers maintain the flow of credits to the State.

The last loan approved by the deputies will be used to “convert” short-term debt into medium-term debt. Of the $2,600 million in debt through Letes (Treasury Letters) that will mature in the next 12 months, a significant part will be used to reduce the total amount to $1,600 million.

According to the calculations of Salvadoran economists, the State uses a third of its credits for public works, while the rest disappears in state administration. This is possible thanks to the official policy of opacity implemented since the establishment of the current regime, which prevents society from knowing the use of public resources and the debts that, at this rate, their grandchildren will end up paying.

The pace of indebtedness of this government has been such that the International Monetary Fund (IMF) considers that it remains “on an unsustainable path.” And, as scholars of Salvadoran public finance point out, “In one month, the government takes on enough debt to build two hospitals like Rosales, but it doesn’t build any,” economist Rafael Lemus pointed out this week.

This situation had already been pointed out by the Central American Institute of Fiscal Studies (ICEFI) in its April report, which indicated that the government prioritizes debt payment at the expense of sacrificing other needs of the population. In numerical terms, ICEFI pointed out that only in 2023 is it projected that the budgetary allocation destined to pay the debt, including repayments and interests, amounts to about $2,134.9 million, which makes it the highest of the entire Budget, surpassing items such as Health or Education.

In 15 days, the sporting events will have ended in El Salvador. Usually, these types of international events leave a cash flow product from the tourism they attract; sports venues and infrastructure that could be exploited with some social or economic benefit also remain. Time will tell, but given the poor quality demonstrated concerning the constructions, it is doubtful that these facilities can be reliably counted on for a medium or long-term future. Similarly, so far, attendance at events reflects little international public beyond delegations and little national public, reflecting a scarce culture developed locally towards most Olympic sports.

The games will soon be gone, but the hunger will remain, reflected among many others, in the informal sellers who crowded the city streets and were displaced from the central areas, leaving them with no options to earn a living in another way. Hunger can be hidden from official cameras but cannot be hidden from the sight of visitors who tour, for example, emblematic streets like Alameda Juan Pablo II, where they will find lines of people sleeping on the street who, in the mornings, get ready to look for work and return at night to “their home,” in the streets of San Salvador.

The games brought circus, but, as usual, this government was insensitive to the needs of the people. If these did not represent popularity points, it was not interested that they also brought bread.

Reflexiones y pensamiento crítico:

Circo sin pan. Los juegos del hambre

Esta semana comenzaron los XXIV Juegos Centroamericanos y del Caribe, San Salvador 2023. La noche de la inauguración los medios oficialistas, explotando una cadena nacional programada como un gran show,  se esforzaron en presentar una imagen de modernidad y alegría, como si El Salvador se tratara de un país con un gobierno normal, como si la gente viviese feliz y como si la fiesta, la música y el colorido fuesen características propias y naturales del país en la actualidad.

Los fuegos artificiales, el sonido y las luces, los artistas internacionales de discutible calidad y gusto, pero presentados como máximos exponentes de cultura contemporánea, no lograron sin embargo, hacer olvidar los niveles de improvisación e incapacidad administrativa y de gestión demostrados desde el comité organizador de los juegos hasta las autoridades nacionales, empezando por el jefe del Ejecutivo y sus hermanos a cargo de diversas facetas organizativas de los juegos, que mostraron en los días previos el verdadero país que es hoy El Salvador.

La torrenciales pero habituales lluvias de temporada que azotaron el país la tarde y noche anterior a la inauguración del evento deportivo, pusieron en evidencia no solo la mala calidad de las construcciones (el techo del principal estadio colapsó y el agua caía como una interminable cascada dentro de las instalaciones, como mostraron las imágenes difundidas en redes sociales), sino el incumplimiento de los plazos para tener las obras listas que, por cierto, debían haber estado terminadas en marzo de este año, según el calendario aprobado y difundido por los organizadores.

Días antes de la inauguración y ya con las citas del torneo definidas, varias sedes fueron cambiadas porque las empresas contratadas no cumplieron los plazos de entrega; así veremos competencias en centros comerciales, en espacios abiertos y públicos, en el mismísimo espacio de la Cancillería, y en playas mas o menos remotas, cuando originalmente todo estaba planeado para realizarse en la ciudad sede que da nombre a esta edición de los juegos: San Salvador.

Cabe también preguntarse por qué San Salvador fue postulada para desarrollar estos eventos deportivos, dada la falta de instalaciones e infraestructuras adecuadas, y el costo que una organización de este tipo conlleva, especialmente para un país tan pobre y empobrecido por un gobierno que lo ha hundido en el endeudamiento y empujado al borde del abismo del impago. Es de recordar, por ejemplo, que un país con una economía muchísimo más robusta, como Panamá, rechazó organizarlos por el alto costo que esto implicaba.

Por eso, más allá de la improvisación y la incapacidad, más allá de incumplimientos y oscuridad absoluta en cuanto a los fondos invertidos para la organización, desde el punto de vista del pueblo salvadoreño, este evento bien puede calificarse como los Juegos del Hambre. No parece encontrarse otra explicación para su realización que la inagotable egolatría de un gobierno que se empeña cada día en dirigir el país como una campaña publicitaria permanente. Sin duda, pocas ventanas publicitarias resultan más atractivas que unos juegos deportivos internacionales, aunque alejado del alcance de las grandes luces espectaculares, el pueblo que los acoja sufra hambre, miseria, represión, militarismo y desesperanza.

Un país empobrecido que vive de remesas

Según la encuesta “Coyuntural 2023”, del Centro de Estudios de Opinión Pública (CEOP), de la Fundación Dr. Guillermo Manuel Ungo (FUNDAUNGO), en El Salvador, a principios de marzo de 2023, cuatro de cada 10 salvadoreños (42.9%) consideraban que la situación económica de su familia empeoró en los primeros meses de este año. En marzo, el 72.8% de la población consideraba que aspectos relacionados a la economía constituyen el problema más grave del país, un aumento del 10.6% en comparación con noviembre de 2022, cuando esta percepción fue manifestada por el 62.2% de los ciudadanos.  Esta misma percepción ha sido ratificada en cada encuesta seria realizada por otras casas a lo largo del año.

Entre los problemas económicos que más preocupan a la población destacan la inflación, el desempleo, la pobreza, el bajo crecimiento económico y la desigualdad. Esta preocupación es más del doble que en 2020, cuando la economía era el principal problema sólo para el 28% de la población.

El país sigue viviendo sobre todo de remesas, y éstas superan la capacidad exportadora nacional, como lo apuntan los datos del Banco Central de Reserva (BCR) que, al comparar los montos acumulados de enero a diciembre de cada año, desde 2019, durante los años 2020, 2021 y 2022, señalan que los montos totales de remesas fueron mayores a los percibidos por ventas al exterior. Así, en 2022, el país generó ingresos por $7,115.1 millones en exportaciones; en ese mismo periodo $7,818.5 millones ingresaron en calidad de remesas, es decir, $703.4 millones más, que fueron enviados por la comunidad salvadoreña en el exterior.

En los primeros cinco meses de 2023, El Salvador obtuvo ingresos de $2,850.3 millones por exportaciones, mientras las remesas ingresadas fueron de $3,331.5 millones, lo que significa $481.2 millones más de dinero que ingresó directamente a la economía familiar de miles de salvadoreños.

Un cambio de tendencia

Podría creerse que esta relación siempre fue así, pero los datos del Banco Central publicados desde 1991 y 1994, para remesas y exportaciones respectivamente, muestran que la cantidad de dinero en exportaciones siempre superó a las remesas. Esta relación se revirtió con el actual gobierno, a partir de 2020, con la pandemia por covid-19 como telón de fondo.

Resulta importante comprender el impacto de las remesas en la población, «La economía salvadoreña, sin duda, depende más de las remesas que de las exportaciones, no tanto por su monto, sino porque las remesas llegan de forma directa a apoyar la economía de los hogares, por lo cual son alivio al costo de la vida y uno de los motores más importantes de consumo y de crecimiento económico«, explicaba esta semana a un medio escrito Tatiana Marroquin.

También importamos más de lo que vendemos al exterior. Según datos del BCR, de enero a mayo de este año, las importaciones sumaron $6,476 millones, más del doble de lo que el país exportó en mercancías.

Endeudamiento perpetuo

Mientras tanto, el endeudamiento del país continúa sin interrupciones, con un órgano legislativo que ha demostrado con creces que asume su papel de oficina de aprobación automática de todo lo que el Ejecutivo presente.  Así, el pasado martes se aprobó un nuevo préstamo por  $1,000 millones de dólares, destinados a cubrir vencimientos; es decir que el Estado sigue pagando deuda con deuda, como si un ciudadano privado utilizara su tarjeta de crédito para cancelar sus mensualidades de créditos bancarios.

En los últimos cuatro años, la deuda pública total del país aumentó en casi $6,500 millones, una cifra que representa el endeudamiento más alto por período presidencial en comparación con las administraciones anteriores. Sin embargo, esto no se reflejan en inversión pública sino en gastos para el funcionamiento del Estado y para seguir pagando deuda con mayores niveles de endeudamiento. 

Esa deuda es contraida ahora en el mercado local, en la medida que El Salvador es internacionalmente considerado un país con alto riesgo de impago; consecuentemente, los dispositivos de créditos internacionales continúan cerrados. Así, son los bancos locales y las administradoras de fondos de pensiones quienes mantienen el flujo de créditos hacia el Estado.

El último préstamo aprobado por las y los diputados servirá para «convertir» deuda de corto plazo en una deuda de mediano plazo.  De los $2,600 millones en deuda a través de Letes (Letras del Tesoro) que vencerán en los próximos 12 meses, una parte importante se utilizará para reducir el monto total a $1,600 millones.

Según los cálculos de economistas salvadoreños el Estado utiliza para obra pública una tercera parte de sus créditos, mientras el resto desaparece en la administración estatal. Esto es posible gracias a la política oficial de opacidad implementada desde el establecimiento del actual régimen, lo que impide que la sociedad conozca el uso de los recursos públicos, y de las deudas que, a este paso, terminarán pagando sus nietos.

El ritmo de endeudamiento de este gobierno ha sido tal que el Fondo Monetario Internacional (FMI) considera que se mantiene «en una senda insostenible». Y, como señalan estudiosos de las finanzas públicas salvadoreñas, «En un mes el gobierno toma deuda suficiente como para construir dos hospitales como el Rosales, pero no construye ninguno«, según apuntaba esta semana el economista Rafael Lemus.

Esta situación ya había sido señalada por el Instituto Centroamericano de Estudios Fiscales (ICEFI) en su informe de abril, donde indicaba que el gobierno prioriza el pago de deuda a costa de sacrificar otras necesidades de la población. En términos numéricos, el ICEFI apuntaba que solo en 2023 se proyecta que la partida presupuestaria destinada para pagar deuda, incluyendo amortizaciones e intereses, ascienda a unos $2,134.9 millones, lo que la convierte en la más alta de todo el Presupuesto, superando a partidas como las de Salud o Educación.

En 15 días las justas deportivas habrán terminado en El Salvador. Habitualmente este tipo de eventos internacionales dejan un flujo de caja producto del turismo que atraen; usualmente también quedan sedes deportivas e infraestructura que podrían ser explotadas con algún beneficio social o económico. El tiempo lo dirá, pero dada la pésima calidad demostrada hasta ahora en relación a las construcciones resulta dudoso que se pueda previsiblemente contar con dichas instalaciones para un futuro de mediano o largo plazo. Del mismo, hasta el momento la asistencia a los eventos refleja escaso público internacional, más allá de las delegaciones y poco público nacional, reflejo de una escasa cultura desarrollada localmente hacia la mayoría de deportes de carácter olímpico.

Pronto se irán los juegos pero quedará el hambre, reflejado entre muchas otras, en las personas vendedoras informales que abarrotaban las calles de la ciudad y que fueron desplazadas de la zonas céntricas, dejándolas sin opciones de ganarse la vida de otra manera. El hambre puede ocultarse a las cámaras oficiales pero no se puede ocultar a la vista de los visitantes que recorren, por ejemplo, calles emblemáticas como la Alameda Juan Pablo II, donde encontrarán filas de personas durmiendo en situación de calle quienes, en las mañanas, se alistan para buscar trabajo, y regresar nuevamente a la noche a “su hogar”, en las calles de San Salvador.

Los juegos trajeron circo pero, como de costumbre, a este gobierno insensible a las necesidades del pueblo si estas no le representan puntos de popularidad, no le interesó que también trajeran pan.

Reflexiones y pensamiento crítico: