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The government’s security minister, a former prosecutor linked to police and political operatives who have worked with drug traffickers, requested the exception regime’s renewal eleven times. Since then, El Salvador has lived with limited rights, 65,000 new prisoners, and a police and military force that often illegally imposes its power: arresting without warrants and beating detainees, even pregnant women.

Bukele has found this situation quite favorable. The exception regime allowed the president to perfect his messianic narrative, secure public opinion preferences, and monopolize political conversation around public security.

Little is said about the state’s precarious financial situation, the spectacular failure of the Bitcoin venture, or the blatant theft of public funds that Bukele’s deputies legalize without hesitation week after week.

People talk about the abuses committed by public forces, the stigmatization, and criminalization that government spokespersons and their trolls subject those too weak to respond to. Still, these discussions happen in hushed tones as fear grows. Many who once raised their voices from journalism, academia, politics, or the private sector now maintain cautious silence.

Little is also said about the re-election that the president announced, surrounded by military personnel and patriotic aesthetics, on Independence Day 2022, during the exception regime’s fifth month. Nayib Bukele barely speaks of it, as videos, tweets, and official media are enough to reproduce, with almost no rebuttal, propaganda about the exception regime, his war against the gangs, and the return of public peace to El Salvador—a country that in 2015 had one of the highest homicide rates on the planet.

But, in terms of narrative, Bukele’s most significant success is that propaganda has overshadowed the original sin issue on which this state of exception is based. It was he, the president, who put his political muscle into strengthening the pact with gang leadership that he began to build when he was mayor of San Salvador back in 2015. He ordered his officials, Osiris Luna and the chief jailer, and Carlos Marroquin, the gang affairs secretary, to facilitate the use of public resources and prison facilities to keep the pact alive. These are, at least, the conclusions reached by dozens of Salvadoran prosecutors and US officials who investigated the matter. And when that pact broke, and gang leaders chose to kill again, to open the valves as they say, Bukele gave birth to his most beloved political offspring: the state of exception.

The paraphernalia has also served Bukele to try to bury another issue that hurts his side, which is the protection his government, including his prosecutor’s office and his Supreme Court of Justice, which are his despite what democratic principles and laws say, continues to offer to significant gang leaders, such as Elmer Canales Rivera, the Crook, whom Secretary Marroquin took to Guatemala to facilitate his evasion of debts with Salvadoran justice. This while Rodolfo Delgado, Bukele’s attorney general who, before holding that position, defended a businessman who laundered money for the gangs, protects other leaders from extradition to the United States.

In recent months, much talk has been about the results of the state of exception. The independent Salvadoran press and various international media have gone to the field, especially to the La Campanera neighborhood and others on the outskirts of San Salvador, and have seen things that have changed, that gangs are no longer visible as before, that violence has decreased, that some invisible borders no longer exist, and that in a significant number of neighborhoods, residents live more peacefully. Seeing this, some have quickly announced the end of the gangs. But the issue is much more complex.

It seems undeniable that gangs have transformed, at least in their lower ranks on the streets, and that the Army and Police onslaught has brought a poisoned calm to many neighborhoods in the country, a calmness that will remain as long as the inhabitant of that neighborhood bows their head to the uniformed person and does not become one of the thousands arrested by the public force to, among other things, fill prisoner quotas imposed by their bosses to fuel the state of exception narrative. In other words, where traditional gangs have transformed, a new gang has been created, uniformed, and with permission to kill. For now, these new territory owners identified with police and military logos maintain a tense calm.

Calm also prevails in prisons, where, thanks to the state of exception, inmates can spend weeks without seeing a judge, months without knowing anything about their families, and where, due to the absence of any controlling institution – Bukele controls them all – there are no guarantees of adequate medical assistance, and abuses occur daily according to reports made by human rights organizations. The regime has also served Osiris Luna, the prison boss, to perfect a corruption system that includes mandatory payments from relatives for inmates’ food and payments for visits.

Every time regime spokespeople talk about prisoners, from when there were 12,000 to now when there are around 65,000, they claim, without supporting figures at hand, that all detainees are terrorists or gang members. Behind this statement, one can sense the dictatorial essence of Bukele’s government: the president and his officials decide, without any judicial intervention, who is guilty and who is not. The president and his apparatus arrest, imprison, judge, and sentence, as in any old-fashioned dictatorship.

The other significant victim of the state of exception is the judiciary, whose independence Nayib Bukele and his deputies swiftly and effectively severed to turn it into what it is now, a paper-pushing office of the regime. The judiciary is so irrelevant that, according to the confession of the human rights attorney, another appendage of the regime, the Executive decides who is released from Bukele’s prisons.

All of this is possible because El Salvador already is, in practice, a non-functioning republic, a political system in which there is no separation of powers because the president controls them all, a place where there is no access to public information, where the public force operates without control of other institutions, and where the justice system is nothing more than a political weapon. Until now, elections have been free, but from 2024, they will cease to be legitimate because, despite repeated constitutional prohibitions, the president will run for re-election.

As others have already said, the primary fruit of the state of exception is a poisoned one; it is the consolidation of a dictatorship with the appearance of a republic in which nothing functions according to democratic standards but instead according to the president’s will. In this dictatorship, as in so many others before it in many parts of the world, there is an initial apparent peace that, over the years, inevitably transforms into absolute submission, hunger, precariousness, and, in the end, chaos. Because when the criminal gang that today, uniformed and under Nayib Bukele’s command, controls a significant part of Salvadoran territory ceases to be popular and sees its power questioned, it will respond with the most potent weapon at its disposal, which is state violence.

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La vuelta de la dictadura: un año de régimen de excepción en El Salvador

El ministro de seguridad del gobierno, un exfiscal vinculado a policías y operadores políticos que han trabajado con el narco, pidió once veces la renovación del régimen de excepción. Y así vive El Salvador desde entonces: con derechos limitados, con 65 mil nuevos presos, con una Policía y un Ejército que imponen su fuerza en el territorio, buena parte de las veces de forma ilegal: capturando sin órdenes de arresto y golpeando a los arrestados aunque sean mujeres embarazadas.

A Bukele todo esto le ha venido muy bien desde el principio. El régimen de excepción le permitió al presidente muchas cosas, acaso la más importante es que le permitió perfeccionar su narrativa mesiánica, asegurar las preferencias de la opinión pública y hegemonizar la conversación política en torno a la seguridad pública.

En El Salvador ya poco se habla de la precaria situación financiera del Estado, que sigue siendo precaria, del fracaso espectacular de la aventura Bitcoin, del robo a mano alzada de fondos públicos que, una semana tras otra, los diputados de Bukele legalizan sin reparos.

Se habla de los abusos que comete la fuerza pública, de la estigmatización y de la criminalización a la que los voceros del gobierno y sus troles someten a quienes son demasiado débiles para responder; se habla de eso pero en voz baja: el miedo sigue creciendo sin parar, tanto que muchos entre quienes antes del régimen de excepción solían alzar la voz, desde el periodismo, la academia, la política o el sector privado, hoy guardan prudentes silencios.

También se habla poco de la reelección que el presidente, con el régimen de excepción en su quinto mes de vida, anunció en un acto lleno de militares y estética patriotera el Día de la Independencia de 2022. Nayib Bukele apenas habla de eso porque le basta con los videos, los tuits y los medios oficiales para reproducir, casi sin réplica, la propaganda sobre el régimen de excepción, sobre su guerra contra las pandillas y sobre la vuelta de la paz pública a El Salvador, un país que en 2015 tenía unas de las tasas de homicidios más altas del planeta.

Pero, en cuanto a narrativa, el éxito más importante de Bukele es que la propaganda ha opacado el asunto del pecado original en el que se basa este régimen de excepción. Fue él, el presidente, el que puso su músculo político para afianzar el pacto con los liderazgos pandilleros que empezó a construir cuando era alcalde de San Salvador, allá por 2015. Fue él, el que ordenó a sus funcionarios, Osiris Luna y el carcelero en jefe y Carlos Marroquín, el secretario de asuntos de pandillas, facilitar el uso de recursos públicos y de instalaciones penitenciarias para mantener vivo el pacto. Esas son, al menos, las conclusiones a las que llegaron decenas de fiscales salvadoreños y funcionarios estadounidenses que investigaron el asunto. Y cuando ese pacto se rompió, y los liderazgos pandilleros optaron de nuevo por matar, por abrir las válvulas dicen ellos, Bukele parió su hijo político más querido: el régimen de excepción.

La parafernalia también ha servido a Bukele para intentar echar tierra a otro asunto que le lastima el costado, que es la protección que su gobierno, incluidas su fiscalía y su Corte Suprema de Justicia, que son suyas a pesar de que los principios democráticos y las leyes digan otra cosa, sigue ofreciendo a líderes importantes de las pandillas, como Élmer Canales Rivera, el Crook, a quien el secretario Marroquín llevó hasta Guatemala para facilitarle la evasión de sus deudas con la justicia salvadoreña. Esto mientras Rodolfo Delgado, el fiscal general de Bukele que antes de serlo fue defensor de un empresario que lavaba dinero de las pandillas, protege a otros líderes de la extradición a Estados Unidos.

En los últimos meses, se habla mucho también de los resultados del régimen de excepción. La prensa salvadoreña independiente y varios medios internacionales han ido al terreno, sobre todo al barrio La Campanera y a otros de la periferia de San Salvador, y han visto cosas que han cambiado, que las pandillas ya no son visibles como antes, que la violencia ha bajado, que algunas fronteras invisibles ya no existen y que en un numero importante de barrios los vecinos viven más tranquilos. Visto eso, no ha faltado quien se haya apresurado a anunciar el fin de las pandillas. Pero el asunto es mucho más complejo.

Parece innegable que las pandillas se transformaron, al menos en sus rangos más bajos en las calles, y que la arremetida del Ejército y la Policía ha llevado una calma envenenada a muchos barrios del país; una calma que lo será mientras el habitante de ese barrio baje la cabeza ante el uniformado y no le toque en suerte convertirse en un arrestado entre los miles que la fuerza pública ha hecho para, entre otras cosas, llenar cuotas de presos impuestas por sus jefes para alimentar la narrativa del régimen de excepción. Es decir, ahí donde las pandillas tradicionales se han transformado se ha creado una nueva pandilla, uniformada está y con permiso para matar. Por ahora, esos nuevos dueños del territorio identificados con logos policiales y militares mantienen la calma tensa. Por ahora.

La calma también se mantiene en las cárceles, donde gracias al régimen de excepción, los presos y presas pueden pasar semanas sin ver a un juez, meses sin saber nada de sus familias, y donde, a falta de institución contralora alguna -Bukele manda en todas- no hay garantías de asistencia médica adecuada y los abusos se repiten a diario según las denuncias hechas por organismos de derechos humanos. El régimen también ha servido a Osiris Luna, el mandamás en las cárceles, para perfeccionar un sistema de corrupción que incluye pagos obligatorios de los familiares por la alimentación de los presos y pagos por visitas.

Cada vez que los voceros del régimen hablan de los presos, desde que eran 12 mil hasta hoy que rondan los 65 mil, dicen, sin cifras probatorias a la mano, que todos los detenidos son terroristas o pandilleros. Detrás de la afirmación se adivina la esencia dictatorial del gobierno Bukele: el presidente y sus funcionarios deciden, sin que medie intervención judicial, quién es culpable y quién no. El presidente y su aparato arrestan, encarcelan, juzgan y sentencian, como en cualquier dictadura de viejo cuño.

La otra gran víctima del régimen de excepción es el órgano judicial, cuya independencia Nayib Bukele y sus diputados cercenaron de forma rápida y eficaz para convertirla en lo que es ahora, una oficina pasapapeles del régimen. Tan irrelevante es la judicatura que, según confesión de la procuradora de derechos humanos, otra de los apéndices del régimen, es el Ejecutivo el que decide quién sale libre de las cárceles de Bukele.

Todo esto es posible porque El Salvador ya es, en la práctica, una república que no funciona, un sistema político en el que no hay separación de poderes porque el presidente los controla todos, un lugar en el que no hay acceso a la información pública, en el que la fuerza pública actúa sin control de otras instituciones y en el que el sistema de justicia no es más que un arma política. Hasta ahora las elecciones han sido libres, pero a partir de 2024 dejarán de ser legítimas porque, a pesar de repetidas prohibiciones constitucionales, el presidente se presentará para la reelección.

Como ya lo dijeron otros, el principal fruto del régimen de excepción es uno envenenado, es la consolidación de una dictadura con apariencia de república en la que nada funciona con estándares democráticos, sino según la voluntad del presidente. En esa dictadura, como en tantas antes que ella en tantas partes del mundo, hay una paz inicial aparente que, con los años, se transforma inevitablemente en sumisión absoluta, en hambre, precariedad y, al final, en caos. Porque cuando la pandilla criminal que hoy, uniformada y al mando de Nayib Bukele, controla buena parte del territorio salvadoreño deje de ser popular y vea cuestionado su poder responderá con el arma más importante a su alcance, que es la violencia del Estado.

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