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On March 1, 2023, the mayors of the municipalities of El Congo, Coatepeque, and Texistepeque, all in the department of Santa Ana, received an unexpected notification from the Ministry of the Interior and Territorial Development: the mayors’ offices they preside over “will be incorporated as districts, according to the new territorial arrangement.”

Factum Magazine had access to the memorandum in which the departmental political governor of Santa Ana, Óscar Antonio Monzón de León, informed the mayors of the municipalities of Santa Ana that the ministry is working on the collection of general information from the municipal mayors’ offices and that, therefore, they need to send them the regulations, reports, executed projects, work plans, budget, and data on solid waste management, no later than March 6 of this year.

El Salvador is divided into 262 municipalities, and a mayor governs each. This is the first official communication about eliminating municipalities since, three months ago, the country’s president, Nayib Bukele, announced on Twitter his intention to reduce the number of municipalities to a maximum of 50.

Wilfredo Javier Ramos Baños, the mayor of El Congo from the ruling party Nuevas Ideas, spoke with this magazine on March 21 and said he is unaware of the details of the Ministry of the Interior’s territorial reorganization plan but confirmed that he sent the requested information because he will faithfully comply with the Executive’s provisions.

“I learned that I cannot influence decisions beyond my control. I haven’t even stopped to analyze the issue of territorial reorganization because it is not something that concerns me. Still, as long as El Congo exists, I will try to be the mayor,” Ramos told this magazine.

Despite the notification, he maintains his aspiration to participate in the party’s internal elections on July 2 to seek re-election. He reiterates that he needs to prepare for the reduction of municipalities.

The studies that support the new territorial arrangement of El Salvador, alluded to by the Departmental Political Governorship of Santa Ana, are still being determined. All that was known until now was the tweet President Bukele published in late December.

Factum Magazine requested the studies, plans, or documents related to the reduction of municipalities from the Ministry of the Interior. Still, the Public Access to Information Unit declared that information is nonexistent, even though this institution is requesting documentation from the municipalities.

In resolution 0021-2023, the information unit avoided mentioning which “authorized administrative unit” it requested the information from and merely conveyed that “this Directorate does not have information on studies, plans, or documents related to the reduction of municipalities in El Salvador.” It also reported that it conducted “relevant investigations with other administrative units” but declared the information nonexistent.

This magazine also requested the same information from the Public Access to Information Unit of the Presidency of the Republic. It replied that “information related to territorial planning is not within the functional competence of the Presidency of the Republic.” The Presidency merely added a link with the list of institutions on the transparency portal to refer to the information request but did not specify which one.

“But if we are part of a new redistribution or territorial reorganization, we will have to adapt because it will be the law of the Republic,” added Mayor Ramos.

This magazine called the Texistepeque mayor’s office, led by Mayor José Dimas Aguilar Mejía, to find out how they prepare for their integration as a district. However, the communications manager mentioned that the mayor was out and would inquire and return the call. Josué Castaneda, communications manager of the Coatepeque mayor’s office, where Mayor Hugo Bladimir Centeno Alvarado is in charge, was also called; he mentioned that he would return the call in 30 minutes. This magazine called the next day again, but Castaneda hung up.

On March 22, Factum Magazine also sent a Twitter message to the governor of Santa Ana to inquire about the studies or criteria underlying the study, but he has yet to respond.

Rommy Jiménez, a professor in the Master’s program in Territorial Development at the Central American University José Simeón Cañas (UCA), argues that the question is not only how many municipalities the country will be reduced to, “which is, of course, not a minor issue,” but what the criteria for those decisions will be.

“Among the topics of debate and reflection on this announcement of reduction is that it could cause not only greater centralization in decision-making processes, leave the smallest ones at a disadvantage, and ignore the unique dynamics of each territory,” wrote the academic, who believes that the historical value of municipalities, the set of social and identity relations, should be taken into account.

The academic concluded that “the reduction should not be taken lightly” due to the implications in the processes mandated by law and emphasized the importance of debates “so that decision-making processes are clear and transparent.” According to Article 19 of the Municipal Code, the creation, merger, or incorporation of municipalities corresponds to the Legislative Branch.

Enrique Merlos, a territorial development specialist at the National Foundation for Development (Funde), told Factum Magazine that as long as no law is discussed and approved in the Legislative Assembly, all information generated on the subject is proposals or ideas about the process of reducing municipalities.

“It would have been important to open dialogue with the mayors to address the issue. I hope the Assembly opens dialogue and discussion spaces for the proposal once it has it in its power,” he recommended.

Other experts in law and economics have analyzed that reducing the municipalities from 262 to 50 could be intended to favor votes for Nuevas Ideas party mayors in the upcoming 2024 elections, under the logic that “in the 50 municipalities, they win the election by eliminating municipalities where they do not win,” as Eduardo Escobar, director of Acción Ciudadana, opined. In the February 2021 elections, Nuevas Ideas won the highest number of mayoralties. It governs 152 of the 262 municipalities in the country.

Factum Magazine called the numbers of the people who appear in the memorandum. The first one avoided identifying himself and simply questioned how the journalist accessed the contact and the document. The second contact identified himself as Raúl Rodríguez, an employee of the Santa Ana Departmental Political Governorship, who confirmed that “we are preparing a report.” Still, they would first present it “as a draft project,” and later, when he returned to Santa Ana, he would return the call, but he never did.

Revista Factum:

Gobierno avisa a municipios que desaparecerán

El 1 de marzo de 2023, los alcaldes de los municipios de El Congo, Coatepeque y Texistepeque, los tres del departamento de Santa Ana, recibieron una notificación inesperada del Ministerio de Gobernación y Desarrollo Territorial: las alcaldías que presiden “serán incorporadas como distritos, según el nuevo ordenamiento territorial”.

Revista Factum tuvo acceso al memorándum en el que el gobernador político departamental de Santa Ana, Óscar Antonio Monzón de León, informó a los alcaldes de los municipios santanecos que el ministerio trabaja en el levantamiento de información general de las alcaldías municipales y que, por tanto, necesita que les envíen las normas, informes, proyectos ejecutados, planes de trabajo, presupuesto y datos sobre el manejo de los desechos sólidos, a más tardar el 6 de marzo de este año.

El Salvador está dividido en 262 municipios y cada uno es gobernado por un alcalde. Esta es la primera comunicación oficial sobre la eliminación de municipios desde que, hace tres meses, el presidente del país Nayib Bukele anunciara en Twitter su intención de reducir a un máximo de 50 municipalidades.

Wilfredo Javier Ramos Baños, el alcalde de El Congo por el partido oficialista Nuevas Ideas, conversó con esta revista el pasado 21 de marzo, y dijo que desconoce los detalles sobre el plan de reordenamiento del Ministerio de Gobernación, pero confirmó que envió la información solicitada porque acatará fielmente las disposiciones del Ejecutivo.

“Aprendí que no puedo incidir en decisiones que están fuera de mi control. Ni siquiera me he detenido a analizar el tema del reordenamiento territorial porque no es algo que me compete, pero mientras El Congo exista, voy a intentar ser el alcalde”, dijo Ramos a esta revista.

Él mantiene su aspiración de participar en las elecciones internas del partido el próximo 2 de julio para buscar la reelección, a pesar de la notificación; y reiteró que no se está preparando para la reducción de municipios.

Los estudios que fundamentan el nuevo ordenamiento territorial de El Salvador, a los que alude la Gobernación Política Departamental de Santa Ana, son desconocidos. Lo único que se sabía hasta ahora era el  tweet que publicó el presidente Bukele a finales de diciembre.

Revista Factum solicitó al Ministerio de Gobernación los estudios, planes o documentos relacionados con la reducción de municipios, pero la Unidad de Acceso a la Información Pública  declaró esa información como inexistente, a pesar de que esta institución está solicitando documentación a las municipalidades.

En la resolución 0021-2023, la unidad de información evitó mencionar a cuál “unidad administrativa facultada” solicitó la información, y se limitó a trasladar que “esta Dirección no posee información sobre estudios, planes o documentos que estén relacionados con la reducción de municipios en El Salvador”. También informó que hizo “las investigaciones pertinentes con otras unidades administrativas”, pero la declaró inexistente.

Esta revista también solicitó la misma información a la Unidad de Acceso a la Información Pública de la Presidencia de la República, y ésta contestó que la “información relacionada con ordenamiento territorial no es competencia funcional de la Presidencia de la República”. Presidencia se limitó a agregar un enlace con el listado de instituciones del portal de transparencia para remitir la solicitud de información, pero no indicó a cuál específicamente.

“Pero si somos parte de una nueva redistribución o reordenamiento territorial, habrá que acoplarse, porque va a ser ley de la República”, agregó el alcalde Ramos. 

Esta revista llamó a la alcaldía de Texistepeque, presidida por el alcalde José Dimas Aguilar Mejía, para conocer cómo se están preparando para su integración como distrito, pero el encargado de comunicaciones mencionó que el edil estaba fuera, haría la consulta y devolvería la llamada. También se llamó a Josué Castaneda, encargado de comunicaciones de la alcaldía de Coatepeque, donde dirige el alcalde Hugo Bladimir Centeno Alvarado, quien mencionó que devolvería la llamada en 30 minutos. Esta revista volvió a llamar al siguiente día, pero Castaneda colgó la llamada.

El 22 de marzo, Revista Factum también envió un mensaje de Twitter al gobernador de Santa Ana para consultar sobre los estudios o criterios que fundamentan el estudio, pero no respondió.

Rommy Jiménez, docente de la Maestría en Desarrollo Territorial de la Universidad Centroamericana José Simeón Cañas (UCA), plantea ​​​​​​​que la pregunta no es solamente a cuántos municipios se reducirá el país, “que por supuesto no es un tema menor”, sino cuáles serán los criterios para esas decisiones.

“Entre los temas de debate y reflexión sobre este anuncio de reducción está que la misma podría provocar no solo mayor centralización en los procesos de toma de decisión, dejar en desventaja a los más pequeños y desconocer las dinámicas propias de cada territorio”, escribió la académica, quien considera que debe tomarse en cuenta el valor histórico que tienen los municipios, el conjunto de relaciones sociales e identitarias.

La académica concluyó que “la reducción no debe ser tomada a la ligera”, por las implicaciones en los procesos que manda la ley, y recalcó la importancia de los debates “para que los procesos de toma de decisión sean claros, transparentes”. De acuerdo al artículo 19 del Código Municipal, la creación, fusión o incorporación de municipios corresponde al Órgano Legislativo.

Enrique Merlos, especialista en desarrollo territorial de la Fundación Nacional para el Desarrollo (Funde), dijo a Revista Factum que mientras no exista una ley discutida y aprobada en la Asamblea Legislativa, toda la información que se genere al respecto son propuestas o ideas sobre el proceso de reducción de municipios. 

“Hubiera sido importante que se abrieran espacios de diálogo al menos con los alcaldes para abordar el tema. Espero que la Asamblea abra espacios de diálogo y discusión de la propuesta una vez la tenga en su poder”, recomendó.

Otros expertos en derecho y economía han analizado que reducir los municipios de 262 a 50 podría tener la intención de favorecer con votos para alcaldes al partido Nuevas Ideas en las próximas elecciones del 2024, bajo la lógica de que “en los 50 municipios ganen la elección eliminando municipios en donde no ganan”, como opinó Eduardo Escobar, director de Acción Ciudadana. En las pasadas elecciones de febrero de 2021, Nuevas Ideas ganó el mayor número de alcaldías. Gobierna152 de los 262 municipios del país.

Revista Factum llamó a los números de las personas que aparecen en el memorándum. El primero evitó identificarse y se limitó a cuestionar cómo la periodista accedió al contacto y al documento. El segundo contacto se identificó como Raúl Rodríguez, empleado de la Gobernación Política Departamental de Santa Ana, quien confirmó que “estamos haciendo un informe”, pero que primero presentarán una parte “como anteproyecto”, que más tarde, cuando volviera a Santa Ana, devolvería la llamada, pero nunca lo hizo.

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