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Residents of Soyapango, a densely populated municipality on the outskirts of San Salvador, woke up on December 3 surrounded by 10,000 police and military forces.

The spectacle, staged by the Salvadoran government in an attempt to smoke out gang members in the city’s low-income neighbourhoods, came amid a countrywide state of exception that has been in place for more than eight months. As much as the security campaign has been fought in the streets, it has also been a battle for public perception.

“When you have a state of exception that has become normalised, you have to come up with something that will shock the waves again,” Jose Miguel Cruz, an expert on Salvadoran gangs at Florida International University, told Al Jazeera.

Soyapango was likely chosen because of its notoriety for being a gang hotbed and a historically rebellious community that past governments have struggled to control, he said.

El Salvador’s state of exception, in place since March, has suspended key civil liberties and led to the mass incarceration of nearly 60,000 Salvadorans. It is part of President Nayib Bukele’s push to rid the country of warring gangs, which have led to soaring murder rates. The measure came days after the country’s bloodiest weekend in more than two decades, reportedly triggered by the collapse of a truce between the government and the MS-13 gang.

Eight months later, Bukele and his allies say the state of exception has drastically improved security, and the apparent peace in the streets is the proof. But experts cite a lack of credible statistics, limited access to prisons where gangs operate, and an absence of measures to tackle gang structures or to provide preventative or rehabilitative programmes. Rather, the state’s large-scale violence against the population could eventually exacerbate El Salvador’s security problems, they say.

According to a new report from Human Rights Watch and the Salvadoran NGO Cristosal – based on more than 1,100 interviews, case files and medical records – widespread abuses have taken place since March, including arbitrary arrests, due process violations, enforced disappearances, torture and deaths in state custody.

Full text available in English…

Al Jazeera: https://www.aljazeera.com/news/2022/12/12/el-salvador-crackdown-could-prompt-gangs-to-adapt-and-reshuffle

La represión en El Salvador podría llevar a las pandillas a «adaptarse y reorganizarse

Los habitantes de Soyapango, un municipio densamente poblado a las afueras de San Salvador, se despertaron el 3 de diciembre rodeados por 10,000 policías y militares.

El espectáculo, organizado por el gobierno salvadoreño en un intento de ahuyentar a los miembros de las bandas de los barrios de bajos ingresos de la ciudad, se produjo en medio de un estado de excepción en todo el país que dura ya más de ocho meses. Aunque la campaña de seguridad se ha librado en las calles, también ha sido una batalla por la percepción pública.

«Cuando hay un estado de excepción que se ha normalizado, hay que idear algo que vuelva a sacudir las olas», declaró a Al Jazeera José Miguel Cruz, experto en bandas salvadoreñas de la Universidad Internacional de Florida.

Es probable que se eligiera Soyapango por su notoriedad como foco de pandillas y por ser una comunidad históricamente rebelde que los gobiernos anteriores han luchado por controlar, añadió.

El estado de excepción de El Salvador, en vigor desde marzo, ha suspendido libertades civiles fundamentales y ha provocado el encarcelamiento masivo de casi 60,000 salvadoreños. Forma parte de las medidas del Presidente Nayib Bukele para librar al país de las bandas guerrilleras, que han provocado un aumento vertiginoso de las tasas de homicidio. La medida se produjo días después del fin de semana más sangriento en el país en más de dos décadas, provocado al parecer por el fracaso de una tregua entre el gobierno y la banda MS-13.

Ocho meses después, Bukele y sus aliados afirman que el estado de excepción ha mejorado drásticamente la seguridad, y que la aparente paz en las calles es la prueba. Pero los expertos citan la falta de estadísticas creíbles, el acceso limitado a las prisiones donde operan las bandas y la ausencia de medidas para hacer frente a las estructuras de las bandas o para ofrecer programas preventivos o de rehabilitación. Más bien, la violencia a gran escala del Estado contra la población podría acabar agravando los problemas de seguridad de El Salvador, afirman.

Según un nuevo informe de Human Rights Watch y la ONG salvadoreña Cristosal -basado en más de 1,100 entrevistas, expedientes de casos e historiales médicos-, desde marzo se han producido abusos generalizados, como detenciones arbitrarias, violaciones del debido proceso, desapariciones forzadas, torturas y muertes bajo custodia estatal.

Al Jazeera: https://www.aljazeera.com/news/2022/12/12/el-salvador-crackdown-could-prompt-gangs-to-adapt-and-reshuffle