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The soldiers arrived at dawn, shutting down an entire municipality in San Salvador, the capital of El Salvador, stopping cars, forcing passengers off buses and ordering men to lift their shirts and show that they didn’t have gang tattoos.

For many in this once gang-infested community the show of force was welcome.

“Before, it was the gangsters that were in charge,” said María, a shop owner who asked that her last name not be published for her safety. “Now, there are almost no gang members.”

When an eruption of gang violence in March left more than 60 people dead during the country’s single bloodiest day since El Salvador’s civil war 30 years ago, the government of President Nayib Bukele moved quickly to declare a state of emergency, suspending key constitutional rights.

The measure was supposed to be temporary, a means to swiftly restore public order and give the government greater latitude to impose a nationwide crackdown on organized crime groups, like the brutal MS-13 gang, that had long terrorized this Central American nation.

But more than eight months later, the emergency decree is still in place, the military patrols the streets, mass arrests are a daily occurrence and jails are filled to the brim, edging El Salvador toward what is effectively a police state.

Now a report from Human Rights Watch to be released on Wednesday offers a comprehensive review of Mr. Bukele’s heavy-handed approach, documenting a campaign of arbitrary arrests, torture and deaths in custody under the state of emergency.

“It’s the perfect recipe for abuses and violations of human rights,” said Juan Pappier, a senior researcher at Human Rights Watch.

The president’s press secretary did not respond to a request for comment, but Mr. Bukele, in a speech to the National Police last month, rejected international criticism of his tactics and praised law enforcement for tackling crime.

“You are bringing peace to the Salvadoran people,’’ he said.

Despite the condemnation outside El Salvador and among rights groups at home, Mr. Bukele’s policy appears to be achieving some of its goals: Homicides have dropped sharply, while neighborhoods once so gang infested they were considered unsafe to enter are experiencing a relative calm.

“This crackdown has been unprecedented,” said Tiziano Breda, Central America analyst at the International Crisis Group, an independent research organization. “Without a doubt this has weakened the gangs.”

But if criminal groups have been crippled, so too have many of El Salvador’s civil liberties.

Since March, the Legislative Assembly, controlled by Mr. Bukele’s party, has approved legislation allowing judges to imprison children as young as 12, limiting freedom of expression, expanding the use of pretrial detention and permitting prosecutors and judges to try people in absentia.

Yet, Mr. Bukele’s approval ratings, according to polls, have remained above 80 percent, suggesting that many Salvadorans crave greater safety, even if it means a more repressive system.

Full text available in English…

NYT: https://www.nytimes.com/2022/12/07/world/americas/el-salvador-state-of-emergency-crime.html

El líder salvadoreño ha recortado derechos para combatir la violencia. ¿Está funcionando?

Los soldados llegaron al amanecer, cerraron todo un municipio de San Salvador, la capital de El Salvador, pararon coches, obligaron a los pasajeros a bajar de los autobuses y ordenaron a los hombres que se levantaran la camisa para demostrar que no llevaban tatuajes de las bandas.

Para muchos habitantes de esta comunidad, antaño infestada de bandas, la demostración de fuerza fue bienvenida.

«Antes, los que mandaban eran los pandilleros», dijo María, la dueña de una tienda que pidió que no se publicara su apellido por su seguridad. «Ahora, casi no hay pandilleros».

Cuando un estallido de violencia pandillera en marzo dejó más de 60 muertos durante el día más sangriento desde la guerra civil de El Salvador hace 30 años, el gobierno del presidente Nayib Bukele se apresuró a declarar el estado de emergencia, suspendiendo derechos constitucionales clave.

Se suponía que la medida era temporal, un medio para restablecer rápidamente el orden público y dar al gobierno un mayor margen de maniobra para imponer una represión nacional contra los grupos de delincuencia organizada, como la brutal banda MS-13, que durante mucho tiempo habían aterrorizado a esta nación centroamericana.

Pero más de ocho meses después, el decreto de emergencia sigue en vigor, los militares patrullan las calles, las detenciones masivas son un hecho cotidiano y las cárceles están llenas hasta los topes, acercando a El Salvador a lo que es efectivamente un estado policial.

Ahora, un informe de Human Rights Watch que se publicará el miércoles ofrece una revisión exhaustiva del enfoque de mano dura del Sr. Bukele, documentando una campaña de detenciones arbitrarias, torturas y muertes bajo custodia bajo el estado de emergencia.

«Es la receta perfecta para cometer abusos y violaciones de los derechos humanos», afirmó Juan Pappier, investigador principal de Human Rights Watch.

El secretario de prensa del presidente no respondió a una solicitud de comentarios, pero Bukele, en un discurso dirigido a la Policía Nacional el mes pasado, rechazó las críticas internacionales a sus tácticas y elogió a las fuerzas del orden por hacer frente a la delincuencia.

Estáis llevando la paz al pueblo salvadoreño», dijo.

A pesar de la condena fuera de El Salvador y entre los grupos de defensa de los derechos en el país, la política de Bukele parece estar logrando algunos de sus objetivos: Los homicidios se han reducido drásticamente, mientras que los barrios que antes estaban tan infestados de bandas que se consideraba peligroso entrar en ellos están experimentando una relativa calma.

«Tiziano Breda, analista para Centroamérica del International Crisis Group, una organización de investigación independiente, afirma: «Esta represión no tiene precedentes. «Sin duda, esto ha debilitado a las bandas».

Pero si los grupos criminales se han visto mermados, también lo han hecho muchas de las libertades civiles de El Salvador.

Desde marzo, la Asamblea Legislativa, controlada por el partido de Bukele, ha aprobado leyes que permiten a los jueces encarcelar a niños de hasta 12 años, limitan la libertad de expresión, amplían el uso de la prisión preventiva y permiten a fiscales y jueces juzgar a personas en rebeldía.

Sin embargo, los índices de aprobación del Sr. Bukele, según las encuestas, se han mantenido por encima del 80 por ciento, lo que sugiere que muchos salvadoreños anhelan una mayor seguridad, aunque ello signifique un sistema más represivo.

«Estaban tan desesperados por los niveles de violencia y el control de las bandas», dijo José Miguel Cruz, experto en la violencia de las bandas de El Salvador en la Universidad Internacional de Florida, «que aceptarán esa especie de pacto con el diablo.»

NYT: https://www.nytimes.com/2022/12/07/world/americas/el-salvador-state-of-emergency-crime.html