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Jailing 2% of your adult citizens turns out to be a surprisingly popular move, both at home and abroad. In El Salvador, the president, Nayib Bukele, has sent almost 70,000 people to prison in an “iron fist” crackdown on gangs, under a “state of exception” he imposed last March and has yet to lift.

Despite the suspension of basic liberties, due process and other human rights infringements, it is fast becoming a model for other nearby countries in the region. Honduras has launched a similar crackdown, after the gang-related massacre of 46 female prisoners. Other governments are considering it. In Guatemala, people have held pro-Bukele marches. “Copy it, as simple as that,” a mayor in Ecuador remarked of El Salvador’s tactics after a bomb attack in her city.

No wonder politicians want to emulate it: Mr Bukele and his crackdown have approval ratings of about 80% to 90%. Not everyone trusts those figures, given his tight grip on the country, but no one disputes the widespread support for his policy. The homicide rate, which spiked to a staggering 107 per 100,000 people in 2015, making El Salvador one of the most dangerous countries on earth, has fallen to just 7.8 per 100,000. Even long-term critics acknowledge that extortion appears to have fallen sharply and that many in communities which lived in terror are enjoying the freedom to live their lives unmenaced. Yet others, many of them innocent of any crime, have paid a high price for a campaign that has trampled over basic rights: at least 153 people have died.

Some may consider that a price worth paying. But even focusing purely on results, the story is more complicated than it appears. Critics point out that the homicide rate had fallen steadily since 2015 – with most of the decline coming long before Mr Bukele rose to power in 2019. They say that the president held behind-the-scenes negotiations with two key criminal organisations, the Mara Salvatrucha and Barrio 18 gang, and believe that the spike in violence in early 2022 which prompted the state of exception came because the gangs felt that the government had reneged on agreements.

They also say the fall in crime is unsustainable – with good reason. Previous hardline drives in the region have ended badly, followed by surges in offending. They do nothing to tackle underlying causes such as poverty and discrimination. They breed resentment and enable the recruitment and hardening of those not entrenched in gangs. Many of the criminal organisations that now terrorise parts of Latin America were born in prisons.

As one critic observes, the real success story is not of the defeat of gangs, but the perpetuation of Mr Bukele’s power. This is a man who dubbed himself “the coolest dictator in the world” in response to criticism. In February 2020, he marched soldiers into parliament to demand security funding. After he gained a supermajority in parliament the following year, it fired the attorney general and five members of the supreme court’s constitutional chamber.

It is assumed that the popularity of his crackdown will sweep him back into power next year, even though multiple experts say that would violate the country’s constitution. What worries opponents, scholars, lawyers and civil society most is what he may do after that, with renewed authority. “Bukelismo” should not be admired, or emulated.

The Guardian: https://www.theguardian.com/commentisfree/2023/jul/02/the-guardian-view-on-el-salvadors-crackdown-a-short-term-high-cost-fix

La opinión de The Guardian sobre la represión del crimen en El Salvador: una solución a corto plazo y de alto costo

Resulta que encarcelar al 2% de tus ciudadanos adultos es una medida sorprendentemente popular, tanto en casa como en el extranjero. En El Salvador, el presidente, Nayib Bukele, ha enviado a casi 70,000 personas a prisión en una represión de “puño de hierro” contra las pandillas, bajo un “estado de excepción” que impuso el pasado marzo y que aún no ha levantado.

A pesar de la suspensión de las libertades básicas, el debido proceso y otras infracciones a los derechos humanos, se está convirtiendo rápidamente en un modelo para otros países cercanos en la región. Honduras ha lanzado una represión similar, después de la masacre relacionada con pandillas de 46 prisioneras. Otros gobiernos lo están considerando. En Guatemala, las personas han realizado marchas a favor de Bukele. “Cópialo, así de simple”, comentó una alcaldesa en Ecuador sobre las tácticas de El Salvador después de un ataque con bomba en su ciudad.

No es de extrañar que los políticos quieran emularlo: el Sr. Bukele y su represión tienen índices de aprobación de alrededor del 80% al 90%. No todos confían en esas cifras, dada su firme influencia en el país, pero nadie discute el amplio apoyo a su política. La tasa de homicidios, que se disparó a un asombroso 107 por 100,000 personas en 2015, haciendo de El Salvador uno de los países más peligrosos del mundo, ha caído a solo 7.8 por 100,000. Incluso los críticos a largo plazo reconocen que la extorsión parece haber caído bruscamente y que muchos en comunidades que vivían en terror están disfrutando de la libertad de vivir sus vidas sin amenazas. Sin embargo, otros, muchos de ellos inocentes de cualquier delito, han pagado un alto precio por una campaña que ha pisoteado los derechos básicos: al menos 153 personas han muerto.

Algunos pueden considerar que ese es un precio que vale la pena pagar. Pero incluso centrándose únicamente en los resultados, la historia es más complicada de lo que parece. Los críticos señalan que la tasa de homicidios ha caído de manera constante desde 2015, con la mayor parte de la disminución ocurriendo mucho antes de que el Sr. Bukele llegara al poder en 2019. Dicen que el presidente mantuvo negociaciones detrás de escena con dos organizaciones criminales clave, la Mara Salvatrucha y la pandilla Barrio 18, y creen que el aumento de la violencia a principios de 2022 que provocó el estado de excepción ocurrió porque las pandillas sentían que el gobierno había incumplido los acuerdos.

También dicen que la caída en el crimen es insostenible, y con buena razón. Las campañas de línea dura previas en la región han terminado mal, seguidas de aumentos en las ofensas. No hacen nada para abordar las causas subyacentes como la pobreza y la discriminación. Fomentan el resentimiento y permiten el reclutamiento y el endurecimiento de aquellos que no están arraigados en las pandillas. Muchas de las organizaciones criminales que ahora aterrorizan partes de América Latina nacieron en las prisiones.

Como observa un crítico, la verdadera historia de éxito no es la derrota de las pandillas, sino la perpetuación del poder del Sr. Bukele. Este es un hombre que se autodenominó “el dictador más cool del mundo” en respuesta a las críticas. En febrero de 2020, hizo marchar a los soldados al parlamento para exigir fondos de seguridad. Después de que obtuvo una supermayoría en el parlamento al año siguiente, despidió al fiscal general y a cinco miembros de la sala constitucional del tribunal supremo.

Se supone que la popularidad de su represión lo llevará de nuevo al poder el próximo año, a pesar de que varios expertos dicen que eso violaría la constitución del país. Lo que más preocupa a los opositores, académicos, abogados y a la sociedad civil es lo que puede hacer después de eso, con autoridad renovada. No se debe admirar ni emular el “Bukelismo”.

The Guardian: https://www.theguardian.com/commentisfree/2023/jul/02/the-guardian-view-on-el-salvadors-crackdown-a-short-term-high-cost-fix